Constelaciones de invierno: Auriga

Constelación de Auriga: Historia, mitología y objetos de interés

La constelación de Auriga es conocida desde la antigüedad y fue una de las primeras constelaciones en ser nombradas. Se encuentra en el hemisferio norte y es una constelación visible desde el otoño hasta la primavera en el hemisferio boreal. Su nombre significa “conductor de cuadriga” en latín, un antiguo carruaje de guerra tirado por cuatro caballos.

Constelación de Auriga: Historia y ubicación

La constelación de Auriga está situada en la banda de la Vía Láctea, a mitad de camino entre la constelación de Orión y la estrella Polar. Aparece como un pentágono irregular al norte de la constelación de Tauro, con Géminis a la izquierda y Perseo a la derecha.

De las cinco estrellas que forman este pentágono, una de ellas, Elnath (Beta Tauri), no pertenece a la constelación de Auriga, sino a la constelación de Tauro al sur.

Auriga se representa habitualmente como un cochero sosteniendo una cabra y sus crías con una mano y empuñando un látigo con la otra.

Para encontrarla, trazamos una línea imaginaria entre el cinturón de Orión y la estrella Polar. A mitad de camino se encuentra Capella, la estrella más brillante de la constelación de Auriga.

Constelación de Auriga
Constelación de Auriga

Constelación de Auriga: Mitología

Hay tres mitos griegos principales relacionados con la constelación de Auriga:

Erictonio, el inventor de la Cuadriga

En la mitología griega, Auriga es identificado a menudo como el héroe mítico griego Erictonio de Atenas, hijo de Hefesto, que fue criado por la diosa Atenea.

A Erictonio se le atribuye la invención de la cuadriga (un carro de guerra tirado por cuatro caballos) que utilizó en la batalla contra el usurpador Anfictión.

Este evento llevó a Erictonio a convertirse en el rey de Atenas. Su carro fue creado a imagen del carro de Helios, el dios del Sol, razón por la cual Zeus lo colocó en los cielos.

El héroe ateniense luego se dedicó a Atenea y, poco después, Zeus lo elevó al cielo nocturno en honor a su ingenio y hazañas heroicas.

Mirtilo, el cochero de Enómao

Según la leyenda, Enómao, rey de Pisa, tenía un oráculo que predecía que moriría a manos de su yerno.

Debido a esto, ideó una manera de evitar este destino: retó a todos los pretendientes de su hija Hipodamia a una carrera de carros, prometiendo casar a Hipodamía con aquel que pudiera vencerlo en la competición. Sin embargo, aquellos que perdían la carrera eran ejecutados por Enómao.

Pélope
Pélope

Cuando llegó Pélope para competir por la mano de Hipodamía, se asoció con Mirtilo, hijo de Hermes y cochero de Enómao, quien ayudó a Pélope a ganar la carrera.

Durante la competición, Mirtilo saboteó el carro de Enómao, lo que llevó a la muerte del rey. Sin embargo, después de la victoria, Pélope traicionó a Mirtilo, quien también estaba enamorado de Hipodamía. Pélope lo expulsó del carro en movimiento, y Mirtilo murió.

Antes de morir, Mirtilo maldijo a Pélope y a Hipodamía, pronunciando un juramento que provocó desgracias en la casa de Atreo. Esta maldición llevó a tragedias en la familia de Pélope, incluyendo la famosa historia del rapto de Perséfone por parte de Hades.

Finalmente, Hermes puso a Mirtilo en el firmamento como el cochero, o Auriga.

Faetón y el carro del Sol

Faetón era el hijo de Helios, el dios del sol, y de la oceánide Clímene. Aunque Faetón era el hijo de Helios, dios del Sol, no estaba seguro de su paternidad y decidió ir al palacio de Helios para obtener confirmación.

Cuando llegó al palacio, Helios confirmó que Faetón era su hijo y le ofreció concederle cualquier deseo como prueba de su parentesco. Faetón, queriendo demostrar su linaje divino, pidió conducir el carro del Sol a través del cielo.

Faetón
Faetón

Helios, a pesar de su preocupación por la seguridad de Faetón, finalmente accedió a su solicitud. Sin embargo, advirtió a Faetón de que no desviara el carro de su curso regular, ni se acercase demasiado a la Tierra o se terminaría incendiando.

A pesar de estas advertencias, Faetón no pudo mantener el control del carro y, temiendo por su vida, desvió el carro del Sol de su curso regular. Como resultado, la Tierra comenzó a quemarse y secarse.

Para evitar un desastre total, Zeus intervino y arrojó un rayo a Faetón, quien cayó al río Erídano y murió. Finalmente, Zeus lo colocó en el firmamento como la constelación de Auriga.

Constelación de Auriga: Estrellas principales

Auriga ofrece una ventana a la diversidad estelar, desde gigantes naranjas hasta enanas blancas, cada una con su propia historia y características únicas. Entre las estrellas que componen esta constelación, se encuentran algunas de las más brillantes y reconocibles del cielo nocturno.

Constelación de Auriga: El pentágono de Auriga.
Constelación de Auriga: El pentágono de Auriga.

Capella (α Aurigae)

Es la estrella más brillante de Auriga y la sexta estrella más brillante en el cielo nocturno. Capella es un sistema estelar cuádruple compuesto por dos pares de estrellas binarias.

Capella es circumpolar, lo que significa que nunca se pone bajo del horizonte en nuestra latitud; incluso en los meses de verano, se puede ver fácilmente sobre el horizonte norte.

Su nombre significa «cabra» en latín, y algunas representaciones de Auriga la muestran sosteniendo una cabra y sus crías.

Capella está asociada con la mitológica cabra Amaltea, quien amamantó al infante Zeus. Se encuentra a aproximadamente 42 años luz de distancia de la Tierra. Su magnitud aparente, que mide su brillo desde nuestro punto de vista, es de 0.08.

Menkalinan (β Aurigae)

Es la segunda estrella más brillante de Auriga. Es un sistema binario eclipsante, donde dos estrellas orbitan una alrededor de la otra eclipsándose mutuamente. Su nombre significa «hombro del auriga» en árabe.

Menkalinan es una enana blanca de tipo espectral A2V. Está situada a unos 82 años luz de la Tierra y tiene una magnitud aparente de entre 1.90 – 2.0.

Haedus (ζ Aurigae)

Auriga incluye dos estrellas llamadas Haedus: Haedus I (ζ Aurigae), también llamada Saclateni, y Haedus II (η Aurigae), también llamada Haedus.

Haedus I es una enana azul de tipo espectral B3V. Se encuentra a aproximadamente 790 años luz de distancia y tiene una magnitud aparente de 3.69.

Haedus II es una subgigante azul de tipo espectral B3Ve, ubicada a unos 219 años luz de distancia. Su magnitud aparente es de 3.18.

Theta Aurigae (θ Aurigae)

También conocida como Bogardus o Mahasim, es una estrella doble con dos componentes que son ambas estrellas binarias. Theta Aurigae es una enana blanca de tipo espectral A0V. Está a unos 173 años luz de la Tierra y tiene una magnitud aparente de 2.65.

Constelación de Auriga: Asterismos

Capella forma un asterismo con las estrellas Epsilon Aurigae (Almaaz), Zeta Aurigae (Haedus I o Saclateni) y Eta Aurigae (Haedus II), siendo estas dos últimas conocidas como «los Haedi» (Haedi significa «cabritos» en latín).

Zeta Aurigae (Haedus I o Saclateni) y Eta Aurigae (Haedus II) fueron llamadas por primera vez «los Cabritos» por Cleostrato, un astrónomo de la antigua Grecia.

Constelación de Auriga: Asterismo de "Los Cabritos".
Constelación de Auriga: Asterismo de «Los Cabritos».

El asterismo que contiene a la cabra y los cabritos solía ser una constelación separada; sin embargo, Ptolomeo fusionó el Cochero y los Cabritos en el Almagesto del siglo II.

Constelación de Auriga: Antigua constelación de "La Cabra".
Constelación de Auriga: Antigua constelación de «La Cabra».

Antes de eso, Capella a veces se veía como su propia constelación, según Plinio el Viejo y Manilio, llamada Capra, Caper o Hircus, todos relacionados con su estatus como la «estrella de la cabra».

Constelación de Auriga: Objetos más interesantes

  • M36, cúmulo abierto «El Molinillo».
  • M37, cúmulo abierto «Sal y Pimienta».
  • M38, cúmulo abierto «La Estrella de Mar».
  • IC 405, nebulosa de «La Estrella Llameante».
  • IC 410, nebulosa de «Los Renacuajos».
  • IC 417, nebulosa de «La Araña».
  • NGC 1931, nebulosa de «La Mosca».

El Molinillo (M36)

M36 es un cúmulo abierto, lo que significa que está compuesto por un grupo de estrellas que comparten un origen común y están unidas gravitacionalmente. Es el primero de los tres cúmulos abiertos catalogados por Messier en Auriga, siendo los otros dos M37 y M38.

A diferencia de los cúmulos globulares, que son densos y esféricos, los cúmulos abiertos suelen ser más dispersos y están compuestos principalmente por estrellas jóvenes y calientes.

Constelación de Auriga: El Molinillo (M36).
Constelación de Auriga: El Molinillo (M36).

La distancia estimada de M36 a la Tierra es de alrededor de 4,100 años luz y su magnitud aparente es de aproximadamente 6, lo que lo hace visible con prismáticos o un telescopio pequeño.

M36 tiene un diámetro de unos 14 años luz y contiene alrededor de 60 estrellas. Se trata de un cúmulo muy joven, con una edad estimada de solo 25 millones de años.

El Molinillo (M36).
El Molinillo (M36).

Sus miembros más brillantes son estrellas azules y calientes, del tipo B2 y B3 de la secuencia principal.

Sal y Pimienta (M37)

M37 es el cúmulo abierto más brillante de Auriga y está considerado como uno de los más hermosos del firmamento. Está a una distancia estimada de alrededor de 4,500 años luz de la Tierra.

Constelación de Auriga: Sal y Pimienta (M37).
Constelación de Auriga: Sal y Pimienta (M37).

Su magnitud aparente es de aproximadamente 6.2, lo que lo convierte en uno de los cúmulos abiertos más brillantes y visibles desde la Tierra. Se estima que tiene una edad de alrededor de 347 millones de años, lo que lo hace más antiguo y evolucionado que M36.

Con un diámetro de unos 25 años luz, está compuesto por unas 150 estrellas de magnitudes entre 9 y 12.5 y cubre una área en el cielo equivalente a una luna llena.

Constelación de Auriga: Sal y Pimienta (M37).
Constelación de Auriga: Sal y Pimienta (M37).

Sus estrellas más brillantes son del tipo A de la secuencia principal y de magnitud absoluta -1, por contraste con las estrellas de M36, que son del tipo B2 y B3 de la secuencia y de magnitud absoluta -3. También contiene una docena de gigantes rojas, mientras que M36 no tiene ninguna.

La Estrella de Mar (M38)

M38 en uno de los tres grandes cúmulos abiertos de Auriga y está considerado el segundo más espectacular, tras M37. Se encuentra a 4,200 años luz de la Tierra y con una magnitud aparente de 6.4 es visible con binoculares o telescopios pequeños.

Constelación de Auriga: La Estrella de Mar (M38).
Constelación de Auriga: La Estrella de Mar (M38).

Se estima que M38 tiene una edad de alrededor de 220 millones de años, lo que lo sitúa en un punto intermedio entre M36 y M37 en términos de antigüedad.

La Estrella de Mar (M38).
La Estrella de Mar (M38).

M38 se encuentra a 2.5º al noroeste de M36 y tiene aproximadamente el mismo tamaño aparente que M37. Sin embargo, con una magnitud relativa de 7.4, es menos brillante que M37. Contiene más de 100 estrellas, muchas de ellas de magnitud 9 o menor.

Nebulosa de la Estrella Llameante (IC 405)

IC 405 es una nebulosa de emisión y reflexión: La luz roja es producida por el hidrógeno ionizado, mientras que el azul proviene de la reflexión de la luz de estrellas cercanas. Se encuentra a 1,500 años luz de la Tierra y mide 5 años luz.

Constelación de Auriga: Nebulosa de la Estrella Llameante (IC 405).
Constelación de Auriga: Nebulosa de la Estrella Llameante (IC 405).

Se halla cerca de la nebulosa de emisión de Los Renacuajos (IC 410). En el centro de IC 405 se encuentra AE Aurigae, una estrella variable masiva que se piensa que es la fuente de la energía que ioniza la nebulosa.

La nebulosa recibe su nombre debido a la apariencia visual de AE Aurigae, que en algunas imágenes se asemeja a una estrella flamígera, con vivos colores rojos y azules.

Nebulosa de la Estrella Llameante (IC 405).
Nebulosa de la Estrella Llameante (IC 405).

Para observar IC 405, se necesitan cielos oscuros y, preferiblemente, un telescopio de tamaño medio. Su observación suele ser mejor durante las estaciones de primavera e invierno, cuando es visible desde latitudes del hemisferio norte.

Los Renacuajos (IC 410)

IC 410 es una nebulosa de emisión, lo que significa que está formada por gas caliente y brillante que emite luz visible. En particular, la radiación de estrellas jóvenes y calientes excita el gas circundante, haciendo que emita luz en diversas longitudes de onda.

Se encuentra aproximadamente a un cuarto de la distancia entre las estrellas Elnath y Capella.

Constelación de Auriga: Los Renacuajos (IC 410).
Constelación de Auriga: Los Renacuajos (IC 410).

En el centro de IC 410 se encuentra un cúmulo estelar abierto conocido como NGC 1893. Este cúmulo es responsable de la emisión de radiación ultravioleta que ioniza el gas circundante, provocando que brille en la forma de la nebulosa.

La distancia precisa de IC 410 no está completamente establecida, pero se estima que se encuentra a unos 12 mil años luz de la Tierra.

Nebulosa de los renacuajos.
Nebulosa de los renacuajos.

Su forma peculiar y las estrellas jóvenes en su núcleo lo convierten en un objetivo fascinante para los aficionados a la Astronomía. Recuerda por su forma y agujero central a la Nebulosa de la Roseta en el Unicornio.

Nebulosa de La Araña (IC 417)

IC 417 es una nebulosa de emisión con una estructura compleja y fascinante. Su forma y patrones de gas y polvo son el resultado de la radiación intensa de estrellas masivas cercanas, que ionizan el gas y crean regiones de brillo característico. La distancia estimada a IC 417 es de alrededor de 10,000 años luz.

Constelación de Auriga: Nebulosa de la Araña (IC 417).
Constelación de Auriga: Nebulosa de la Araña (IC 417).

Su apariencia puede variar dependiendo de la longitud de onda observada, y en imágenes astronómicas, a menudo se presenta con colores vibrantes debido a la presencia de diferentes elementos y moléculas en la nebulosa.

Nebulosa de la Araña (IC 417).
Nebulosa de la Araña (IC 417).

En la parte superior central hay un cúmulo de estrellas jóvenes llamado «Stock 8». La radiación de este cúmulo crea una cavidad en las nubes de polvo cercanas, dándoles un aspecto de «pelusilla».

Nebulosa de La Mosca (NGC 1931)

NGC 1931 es tanto un cúmulo estelar como una nebulosa de emisión/reflexión. La nebulosa, que rodea al cúmulo estelar, está formada por gas y polvo iluminados por la radiación de las estrellas jóvenes y calientes del cúmulo.

Constelación de Auriga: Nebulosa de la Mosca (NGC 1931).
Constelación de Auriga: Nebulosa de la Mosca (NGC 1931).

El cúmulo estelar es joven, formado por estrellas de menos de 1 millón de años de edad. Está compuesto principalmente por estrellas masivas y calientes que han ionizado el gas circundante. La distancia estimada a NGC 1931 es de alrededor de 7,000 años luz.

Nebulosa de la Mosca (NGC 1931).
Nebulosa de la Mosca (NGC 1931).

La combinación del cúmulo estelar y la nebulosa proporciona una vista impresionante en el cielo nocturno.

Más Información: Auriga constellation

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