Constelación de Eridanus.

Constelación de Eridanus: Historia, mitología y objetos de interés

La constelación de Eridanus representa el «Río Celestial» y es una de las constelaciones más grandes en el cielo. Empieza cerca del ecuador celeste y se extiende al suroeste de Orión, desde la estrella Cursa, cerca de Rigel, hasta la estrella Achernar, cerca de la pequeña nube de Magallanes, en la constelación de Tucán.

Constelación de Eridanus: Historia y ubicación

La constelación de Eridanus fue catalogada por Claudio Ptolomeo en su obra «Almagesto» en el siglo II d.C. Ptolomeo dividió la constelación en dos partes: Eridanus Fluvius (el río) y Eridanus Consumptor (el consumidor). También se ha asociado a los ríos Nilo y Éufrates desde tiempos Bíblicos.

Suele representarse como un río que fluye desde las aguas vertidas por Acuario. En sánscrito, Eridanus se llama «srotaswini», que significa «corriente» o «curso (de un río)». El nombre de la constelación, Eridanus, fue posteriormente utilizado como nombre latino para el río Po en Italia.

Constelación de Eridanus: Serpentea justo bajo los pies de Orión, terminando en la brillante estrella Achernar, solo visible por debajo de los 32 grados de latitud norte.
Constelación de Eridanus: Serpentea justo bajo los pies de Orión, terminando en la brillante estrella Achernar, solo visible por debajo de los 32 grados de latitud norte.

Muy cerca de Rigel se encuentra Cursa, la segunda estrella más brillante de Eridanus. Desde ahí, la constelación de Eridanus serpentea como un río bajo los pies de Orión hasta llegar a Achernar, la estrella más brillante, solo visible por debajo de los 32 grados de latitud norte.

Constelación de Eridanus: Mitología

Faetón era el hijo de Helios, el dios del sol, y de la oceánide Clímene. Aunque Faetón era el hijo de Helios, dios del Sol, no estaba seguro de su paternidad y decidió ir al palacio de Helios para obtener confirmación.

Cuando llegó al palacio, Helios confirmó que Faetón era su hijo y le ofreció concederle cualquier deseo como prueba de su parentesco. Faetón, queriendo demostrar su linaje divino, pidió conducir el carro del Sol a través del cielo.

Faetón
Faetón

Helios, a pesar de su preocupación por la seguridad de Faetón, finalmente accedió a su solicitud. Sin embargo, advirtió a Faetón de que no desviara el carro de su curso regular, ni se acercase demasiado a la Tierra o se terminaría incendiando.

A pesar de estas advertencias, Faetón no pudo mantener el control del carro y, temiendo por su vida, desvió el carro del Sol de su curso regular. Como resultado, la Tierra comenzó a quemarse y secarse. Para evitar un desastre total, Zeus intervino y arrojó un rayo a Faetón, quien cayó al río Erídano y murió.

En algunas versiones posteriores del mito, Faetón cae en el río Po, en lugar de en el río Erídano. Las hermanas de Faetón, las Helíades, lloraron su muerte y fueron transformadas en álamos a orillas del río. Sus lágrimas, según la mitología, se convirtieron en ámbar cuando tocaron el agua.

Constelación de Eridanus: Estrellas principales

Las estrellas en la constelación de Eridanus presentan una diversidad de características espectrales y físicas. Estas incluyen estrellas de tipo espectral B, A, K, y M, representando desde estrellas azules y blancas hasta gigantes rojas.

La constelación alberga estrellas notables, como Achernar y Cursa, con propiedades únicas como la rápida rotación y la variabilidad en su brillo.

Constelación de Eridanus: Estrellas principales.
Constelación de Eridanus: Estrellas principales.

Achernar (α Eri, Alpha Eridani)

Es la estrella más brillante de la constelación de Eridanus, y con una magnitud de 0.45, es también la novena estrella más brillante del cielo. Se encuentra a una distancia aproximada de 144 años luz de la Tierra.

Su nombre proviene de la transliteración de las palabras árabes «akhir an-nahr» que significan «el fin del río». Esta denominación refleja la conexión con el mito griego de Eridanus, ya que Achernar representa el final del río celestial.

Se encuentra 57 grados por debajo del ecuador celeste en el extremo sur de la constelación y es visible solo por debajo de los 32 grados de latitud norte. Por ello, antiguamente esta constelación terminaba en Acamar (θ Eri), que entonces se llamaba Achernar.

Solo más tarde en el s. XVI, cuando los exploradores europeos llegaron a latitudes más australes, θ Eri fue renombrada como Acamar y α Eri tomó el antiguo nombre de θ Eri, Achernar, para convertirse en el nuevo extremo sur de la constelación.

Es una estrella subgigante de tipo espectral B6IVe caliente y luminosa, con una temperatura superficial que supera los 14.000 grados Celsius. Su luminosidad es alrededor de 3.000 veces mayor que la del Sol, lo que la convierte en la más caliente de las 10 estrellas más brillantes del cielo.

Concepción artística de Achernar, el componente primario del sistema binario Alpha Eridani.
Concepción artística de Achernar, el componente primario del sistema binario Alpha Eridani.

Tiene un compañero de clase A, el doble de masivo que el Sol, en órbita cercana. Las dos estrellas están separadas por aproximadamente 12.3 UA y orbitan entre sí con un período de 14-15 años. La estrella está clasificada como una variable del tipo «Lambda Eridani.»

Achernar es conocida por su rápida velocidad de rotación. Gira tan rápidamente que tiene una forma achatada, con su diámetro ecuatorial siendo aproximadamente un 56% más grande que su diámetro polar.

Cursa (β Eri, Beta Eridani)

Cursa, con una magnitud 2.79, es la segunda estrella más brillante en la constelación de Eridanus. Se encuentra a una distancia aproximada de 89 años luz de la Tierra.

El nombre «Cursa» proviene del árabe y significa «reposapiés principal» y es la estrella más brillante de un grupo de 4 estrellas que forman el «reposapiés de Orión».

Se encuentra justo al noroeste de Rigel, la estrella que marca el pie izquierdo de Orión y marca el comienzo del mitológico río Eridanus, justo en el extremo norte de la constelación.

Cursa es una estrella gigante de clase A (A3) con aproximadamente tres veces el diámetro del Sol y 2,5 veces su masa. Está cerca o incluso en su etapa final como estrella de la «secuencia principal» (las que fusionan hidrógeno en su núcleo).

Habiendo alcanzado recientemente su estatus de gigante, la estrella se expandirá rápidamente y enfriará su superficie hasta convertirse en una gigante naranja mucho mayor, antes de que se ilumine y comience la fusión de helio en su núcleo.

Cursa se considera comúnmente parte del «Grupo Móvil Ursa Major», un conjunto de estrellas dispersas por todo el cielo (que incluye a Sirius) cuyo núcleo es el «Cúmulo Ursa Major», que contiene las cinco estrellas intermedias del Carro Mayor.

Zaurak (γ Eri, Gamma Eridani)

Con una magnitud de aproximadamente 2.95, es la tercera estrella más brillante de la constelación de Eridanus, justo detrás de Cursa (el famoso «reposapiés» de Orión). Se encuentra a una distancia aproximada de 221 años luz de la Tierra.

Zaurak significa barco en árabe, nombre muy apropiado para una estrella en medio del «río celestial». Es una de las raras gigantes rojas brillantes de clase M (M0.5) en el cielo. Su equivalente más cercano es probablemente Yed Prior en Ofiuco.

Cesó de fusionar hidrógeno hace más de mil millones de años y ahora puede estar a punto de fusionar helio para producir carbono y oxígeno. Puede incluso que ya haya terminado esa etapa y se esté preparando para convertirse en una gigante mucho más grande y más fría, similar a Mira.

Acamar (θ Eri, Theta Eridani)

Con una magnitud de 2.90, Acamar es una estrella binaria visible a simple vista conocida por la variabilidad de su brillo. Se encuentra a una distancia aproximada de 160 años luz de la Tierra.

Su nombre proviene de una frase árabe que significa «el fin del río», ya que esta estrella se encontraba en el extremo sur original de la constelación de Eridanus en tiempos de la Antigua Grecia.

Solo en tiempos modernos, los exploradores de los cielos del hemisferio sur extendieron el río hasta Achernar, nombre que proviene de la misma frase y significa lo mismo. Y como Acamar es solo una modesta estrella de magnitud 2.90 que no puede compararse en brillo con Achernar (0.45), Bayer le asignó la letra griega «Theta».

Es un hermoso sistema binario, cuyas componentes son estrellas blancas de clase A separadas por un ángulo de 8,3 segundos de arco. Theta-1 es la más brillante (magnitud 3.24), y Theta-2 (magnitud 4.42) la más tenue. El par ha sido llamado «una de las joyas del cielo del sur».

Acamar es un hermoso sistema binario, cuyas componentes Theta 1 y Theta 2 están separadas por un ángulo de 8,3 segundos de arco.
Acamar es un hermoso sistema binario, cuyas componentes Theta 1 y Theta 2 están separadas por un ángulo de 8,3 segundos de arco.

Theta-1 es una gigante de clase A4, mientras que Theta-2 es una enana más caliente de clase A1. Con temperaturas superficiales respectivas de 8.200 y 9.200 Kelvin, tienen luminosidades respectivas de 96 y 36 veces la del Sol.

Ambas nacieron como enanas de color blanco (y una todavía lo es). Al final de su vida, sin embargo, se retirarán como un par de «enanas blancas», que no son lo mismo en absoluto. Las «enanas blancas» son estrellas muertas de alta densidad que han menguado hasta el tamaño de la Tierra.

Constelación de Eridanus: Asterismos

No existe un asterismo propio de la constelación de Eridanus, pero junto con Orión conforma un asterismo llamado «Reposapiés de Orión».

Constelación del Eridanus: asterismo conocido como "Reposapies de Orión", formado por las estrellas Cursa, Psi Eridani y Lambda Eridani en Eridanus y Tau Orionis en Orión.
Constelación del Eridanus: asterismo conocido como «Reposapies de Orión», formado por las estrellas Cursa, Psi Eridani y Lambda Eridani en Eridanus y Tau Orionis en Orión.

Está formado por 4 estrellas: Cursa (β Eri), Psi Eridani y Lambda Eridani en Eridanus y Tau Orionis en Orión y se encuentra muy próximo a Rigel, la estrella que marca el pie izquierdo de Orión.

Constelación de Eridanus: Objetos más interesantes

Eridanus alberga muchos objetos celestes interesantes, entre ellos el Grupo de galaxias de Eridanus y la Nebulosa «Cabeza de Bruja», una nebulosa de reflexión iluminada por la brillante estrella Rigel, en la vecina constelación de Orión.

Nebulosa «Cabeza de Bruja» (IC 2118, NGC 1909)

IC2118 es una nebulosa de reflexión grande y ténue, situada a 2,6 grados al oeste de la estrella Rigel. Se encuentra a unos 1.000 años luz de distancia.

Tiene una forma que recuerda a la silueta de una cabeza de bruja con un sombrero puntiagudo, de ahí su nombre. Su estructura y apariencia son el resultado de la interacción entre la radiación de la estrella Rigel y el material interestelar circundante.

Constelación de Eridanus: Ubicación de IC 2118.
Constelación de Eridanus: Ubicación de IC 2118.

Efectivamente, la estrella Rigel, en la constelación de Orión, ilumina esta nebulosa de azul tanto por su propio color, como a través de la dispersión de su luz en el polvo de esta nebulosa. Toques de color rojo también se pueden apreciar en la imagen, mostrando el gas excitado por la luz de la estrella.

IC 2118 (NGC 1909), nebulosa "Cabeza de Bruja".
IC 2118 (NGC 1909), nebulosa «Cabeza de Bruja».

El resplandor de luz hacia la parte inferior de la imagen es un artefacto causado por la luz dispersa de Cursa («curse» significa maldición en inglés), un nombre que parece apropiado para una estrella cerca de la nebulosa «Cabeza de Bruja».

Nebulosa planetaria «Ojo de Cleopatra» (NGC 1535)

Se trata de una nebulosa planetaria ubicada al noreste de la estrella Zaurak (Gamma Eridani). Se encuentra a un mínimo de 1.500 años luz de distancia.

Constelación de Eridanus: Ubicación de NGC 1535.
Constelación de Eridanus: Ubicación de NGC 1535.

Es muy similar a la nebulosa del esquimal en Auriga (NGC 2392) tanto en estructura como en color. Esta burbuja de gas parece brillar con un tono pálido de luz de neón verde-azulada. La estrella central aparece claramente en fotografía, pero a veces puede ser difícil de ver.

NGC 1535, nebulosa Ojo de Cleopatra.
NGC 1535, nebulosa Ojo de Cleopatra.

Esta nebulosa muestra dos capas alrededor de una estrella central: La capa interior es brillante y con un anillo oscuro rodeando la estrella, mientras que la capa exterior es más difusa y ténue.

Galaxia NGC 1300

NGC 1300 es una galaxia de magnitud 11 a aproximadamente 69 millones de años luz de distancia de la Tierra. Tiene un diámetro de aproximadamente 110.000 años luz (ligeramente mayor que la Vía Láctea), lo que la sitúa en la categoría de galaxias espirales de gran tamaño.

Constelación de Eridanus: Ubicación de NGC 1300.
Constelación de Eridanus: Ubicación de NGC 1300.

NGC 1300 se considera prototipo de las galaxias espirales barradas. Las galaxias espirales barradas difieren de las galaxias espirales normales en que los brazos no se desarrollan en espiral completamente hasta el centro, sino que aparecen conectados a los dos extremos de una barra o banda de estrellas que contiene el núcleo en su interior.

NGC 1300, galaxia.
NGC 1300, galaxia.

A lo largo de los brazos espirales pueden apreciarse estrellas supergigantes azules y rojas, cúmulos estelares y regiones de formación estelar. Las franjas de polvo delinean estructuras finas en el disco y la barra.

El núcleo muestra una extraordinaria y distintiva estructura espiral de «gran diseño» que mide aproximadamente 3.300 años luz. Solo las galaxias con barras centrales de gran tamaño parecen tener estos discos internos de «gran diseño», es decir, una espiral dentro de una espiral.

Los modelos sugieren que el gas de la barra central puede estar siendo impulsado hacia adentro, para luego caer en espiral hacia el centro a través del disco de «gran diseño», donde potencialmente podría alimentar un agujero negro central.

Galaxia «Ojo de Dios» (NGC 1232)

NGC 1232 es una gran galaxia espiral con una compañera distorsionada con forma de la letra griega «theta». La pareja se encuentra a unos 70 millones de años luz de distancia.

Constelación de Eridanus: Ubicación de NGC 1232.
Constelación de Eridanus: Ubicación de NGC 1232.

La galaxia está clasificada como una galaxia espiral intermedia, es decir, en algún lugar entre una galaxia espiral barrada y una galaxia espiral no barrada.

Los brazos espirales azules, con sus muchas estrellas jóvenes y sus regiones de formación estelar, hacen un fuerte contraste con el núcleo de color amarillo-rojizo, formado por estrellas más viejas.

NGC 1232, galaxia.
NGC 1232, galaxia.

NGC 1232 es una galaxia espiral de «Gran Diseño» similar a M101 en la Osa Mayor. Sin embargo, en este caso, los brazos espirales están doblados y no curvados suavemente, como suele ser más típico. Esto se debe probablemente a interacciones gravitatorias con su vecina NGC 1232A, a la izquierda de la imagen.

Galaxias «Disco de Haley» (NGC 1532 y NGC 1531)

NGC 1532 y NGC 1531 son un par de galaxias en interacción a aproximadamente 55 millones de años luz de distancia. La galaxia más grande (NGC 1532) es una galaxia espiral y, desde nuestro punto de vista dentro de la Vía Láctea, se ve casi de lado. Se estima que la masa de NGC 1532 es ligeramente mayor que la de nuestra Vía Láctea.

Constelación de Eridanus: Ubicación de NGC 1532-31.
Constelación de Eridanus: Ubicación de NGC 1532-31.

Regiones intensamente rojizas de formación estelar salpican los bordes de los brazos polvorientos, perfilados en primer plano contra el disco galáctico.

La naturaleza tridimensional de la galaxia se pone de manifiesto por los brazos espirales del fondo que aparecen atenuados por el gas y polvo presentes en nuestra línea de visión.

NGC 1531 y NGC 1532, galaxias en interacción.
NGC 1531 y NGC 1532, galaxias en interacción.

La galaxia más pequeña del par (NGC 1531) queda empequeñecida por su compañera más grande, de manera similar a como la Gran Nube de Magallanes lo está en comparación con nuestra Vía Láctea.

Indicios de interacción entre estas dos galaxias se observan en al menos dos asociaciones errantes de estrellas y brillantes conglomerados de gas hidrógeno de color rojizo. Una curva en un brazo espiral de fondo de NGC 1532 y un posible puente de materia que conecta el par, sugieren continuas interacciones entre las dos galaxias.

Más Información: Eridanus constellation

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