Constelación de Hydra.

Constelación de Hydra: Historia, mitología y objetos de interés

La constelación de Hydra es la más grande del firmamento, pero a pesar de ello, solo contiene unas pocas estrellas prominentes. Se trata de una constelación zigzagueante, como la serpiente de agua a la que representa, que atraviesa una cuarta parte de la esfera celeste.

Constelación de Hydra: Historia y ubicación

La constelación de Hydra, la serpiente de agua, cruza el ecuador celeste, con partes de su cuerpo en el hemisferio norte y en el hemisferio sur. Se trata de una constelación ténue difícil de observar.

Desde Regulus, en Leo, y hacia el suroeste, encontramos la estrella de segunda magnitud Alphard, la más brillante de la constelación de Hydra. Alphard significa “la solitaria” en árabe y se llama así precisamente por no tener ninguna compañera de brillo similar en esa región del firmamento.

Constelación de Hydra: Hacia el suroeste de Regulus en Leo se encuentra Alphard, la estrella alfa de la constelación de Hydra, la serpiente de agua. Desde esta estrella, hacia el noroeste, se encuentra la cabeza de la serpiente en el límite con Cáncer, mientras que la cola se encuentra al sureste, cerca de Spica en Virgo.
Constelación de Hydra: Hacia el suroeste de Regulus en Leo se encuentra Alphard, la estrella alfa de la constelación de Hydra, la serpiente de agua. Desde esta estrella, hacia el noroeste, se encuentra la cabeza de la serpiente en el límite con Cáncer, mientras que la cola se encuentra al sureste, cerca de Spica en Virgo.

La cabeza de la serpiente está formada por un grupo de cinco estrellas en el límite sur de la constelación de Cáncer, mientras que a lo largo de su espalda y hacia la cola yacen Sextans (el Sextante), Crater (la Copa), y ya en la cola, Corvus (el Cuervo).

Constelación de Hydra: Mitología

La constelación de Hydra está relacionada con dos mitos griegos: En uno aparece la figura del héroe Heracles (Hércules en Latín) y en el otro, la del diós Apolo.

Hydra, la serpiente de agua

La constelación de Hydra generalmente se asocia con el segundo de los 12 famosos trabajos de Heracles de la mitología griega.

Hydra era una criatura gigante de múltiples cabezas y aliento venenoso, mitad mujer y mitad serpiente, engendrada por el monstruo Tifón y Equidna. Tenía nueve cabezas y una de ellas era inmortal.

Heracles y la Hydra.
Heracles y la Hydra.

La criatura vivía en un lago cerca de la ciudad de Lerna, donde causaba estragos y tenía la habilidad de regenerar dos cabezas por cada una que perdía. Hydra era hermana del león de Nemea, al que Heracles dió muerte en el primero de sus 12 trabajos, y buscaba venganza por ello.

Heracles, enfrentado a una difícil tarea, primero disparó flechas prendidas en llamas al escondite de Hydra y lo ahumó, obligándola a salir. Luego se enfrentó a ella, destrozando las cabezas de la criatura una por una con su maza. Sin embargo, cada vez que destrozaba una cabeza, dos nuevas crecían en su lugar.

Finalmente, Heracles pudo derrotar a Hydra gracias a su auriga, Yolao. Éste lo ayudó cauterizando con fuego los troncos de cada cabeza que Heracles cortaba, impidiendo así su regeneración, hasta que Heracles logró cortar por fin la cabeza inmortal y enterrarla bajo una roca.

Heracles mojó entonces las puntas de sus flechas en la sangre de Hydra para que fueran mortíferas para sus enemigos. Y así, desde entonces, esta monstruosa serpiente aparece en el firmamento representada como la constelación de Hydra con una sola cabeza, la inmortal.

Corvus, el cuervo de Apolo

En un mito diferente, la constelación de Hydra se asocia con la serpiente de agua, a la que Corvus, el cuervo de Apolo, culpó por su tardanza en cumplir el encargo de su amo.

El dios Apolo había enviado a su cuervo, representado por la constelación de Corvus, a traerle una copa de agua, representada por la constelación de Cráter. Por el camino, Corvus se encontró con una higuera repleta de higos aun sin madurar y decidió posarse en ella, esperando a que maduraran.

Apolo ofreciendo una libación al cuervo.
Apolo ofreciendo una libación al cuervo.

Cuando por fin maduraron, Corvus se comió todos los higos y solo entonces se acordó de su tarea de ir a buscar agua para Apolo. Corvus llenó entonces rápidamente la copa (Cráter) y voló veloz de vuelta a Apolo, culpando a la serpiente de agua (Hydra) de su tardanza en recoger el agua.

Apolo, sin embargo, se apercibió enseguida de la mentira de Corvus y lo castigó, cambiando su bello plumaje blanco plateado por otro de un color negro deslucido, y transformando su bello canto en un graznido estridente. Este hecho explicaría la apariencia actual de los cuervos, segun los antiguos griegos.

Además, Apolo colocó a Corvus y a la copa (Cráter) en el firmamento, en la parte posterior de Hydra, y la pidió que se asegurara de que Corvus nunca alcanzase la copa (Cráter), castigándole así a sufrir una sed eterna.

Constelación de Hydra: Estrellas principales

La cabeza de la constelación de Hydra, la serpiente de agua, es un pequeño círculo de 5 estrellas cerca de la esquina superior derecha, en el límite con la constelación de Cáncer.

Constelación de Hydra: Estrellas principales.
Constelación de Hydra: Estrellas principales.

Atendiendo a las estrellas más brillantes (en color naranja en la ilustración), Alphard, la «solitaria» en el corazón de Hydra, se encuentra justo a la derecha del centro. Zeta Hya y Epsilon Hya son las dos estrellas brillantes en la cabeza, en la parte superior izquierda.

En la parte inferior derecha y bajando desde Alphard, se encuentra Nu Hya, y más abajo Gamma Hya, ya en la cola, en el límite con la constelación de Virgo y relativamente cerca de Spica.

Alphard (α Hya, Alpha Hydrae)

Con una magnitud 1.98, Alphard es la estrella más brillante de la constelación de Hydra y se encuentra dentro de una región bastante vacía del cielo al suroeste de la más brillante Regulus, en Leo. De ahí deriva su nombre, Alphard, que en árabe significa “la solitaria”.

A Alphard también se la conoce como Cor Hydrae, “El corazón de la Hydra” en latín, por encontrarse donde supuestamente estaría el corazón del monstruo.

Alphard es una estrella gigante común de clase K (K2), aunque más brillante de lo usual, y de color naranja pálido. Se encuentra a una distancia de 180 años luz, es 946 veces más luminosa que el Sol y tiene un radio de 56,6 veces el solar, el 60 por ciento del tamaño de la órbita de Mercurio.

Alphard está fusionando silenciosamente helio en carbono y oxígeno en su núcleo, y tiene una masa bastante alta, de alrededor de 4,5 veces la del Sol.

Estrella de bario

Alphard también se distingue por ser una forma leve de «estrella de bario», en la que se observa un incremento en la composición de bario y otros elementos que se forman por la captura lenta de neutrones.

Se cree que las estrellas de bario están cerca de ser dobles. Cuando Alphard era joven, tenía un compañero más masivo que murió primero, y en el proceso, lo contaminó con los subproductos de la fusión nuclear que habían sido arrojados a la superficie.

El compañero ya murió, convirtiéndose en una enana blanca tenue, y Alphard, la estrella contaminada, está ahora muriendo, presentándonos evidencia de lo que sucedió en el pasado.

Después de desprender sus capas exteriores, lo que formará una nebulosa planetaria circundante, Alphard se convertirá en una enana blanca, con una masa de alrededor de 0,8 masas solares.

γ Hydrae (Gamma Hydrae)

Con una magnitud de 3.00, Gamma Hydrae es la segunda estrella más brillante de la constelación de Hydra. Es también fácil de encontrar, ya que se encuentra a una docena de grados al sur de Spica y además, las dos estrellas sureñas de Corvus, Kraz (β Crv) y Minkar (ε Crv), apuntan directamente a ella en dirección sureste.

Gamma Hydrae es una estrella gigante de clase G (G8) a una distancia de 134 años luz, es 109 veces más luminosa que el Sol, tiene un radio de solo 13,1 veces el solar, y una masa 3,1 veces la solar.

Es posible que Gamma Hydrae tenga un núcleo de helio muerto o en un estado estable, en el que esté fusionando helio en una mezcla de carbono y oxígeno. Es difícil inferirlo a partir de los valores de temperatura y luminosidad solamente.

Después de expulsar su envoltura externa para crear una nebulosa planetaria, Gamma Hydrae morirá como una enana blanca con una masa aproximadamente el 70 por ciento de la del Sol.

Minazal V (ζ Hya, Zeta Hydrae)

Con una magnitud de 3.11, Zeta Hydrae, la estrella más oriental de la cabeza de Hydra, ocupa el tercer lugar en brillo junto con Nu Hydrae. Se encuentra a una distancia de 150 años luz, es 138 veces más luminosa que el Sol, y tiene un radio 16,9 veces el solar.

Zeta Hydrae es una estrella gigante de clase G (G9) de 3.0 masas solares que está fusionando silenciosamente su núcleo de helio en carbono y oxígeno, con una abundancia en metales un poco por debajo de la del Sol.

Con una edad de 397 millones de años, Zeta Hydrae cuenta con unos 36 millones de años más antes de que su helio se agote y comience a expandirse y a brillar, preparándose para convertirse en una variable pulsante de largo período, como la estrella Mira.

En ese momento desprenderá sus capas exteriores para formar una «nebulosa planetaria» y con el tiempo morirá, transformándose en una enana blanca, el destino final de las estrellas nacidas con una masa inferior a 8-10 veces la del Sol.

Constelación de Hydra: Asterismos

El asterismo «Cabeza de Serpiente» lo conforman 5 estrellas: En el sentido de las agujas del reloj, Minazal V (ζ Hya), Minazal III (ε Hya), Minazal I (δ Hya), Minchir (σ Hya) y Minazal II (η Hya).

Constelación de Hydra: Asterismo "Cabeza de serpiente".
Constelación de Hydra: Asterismo «Cabeza de serpiente».

Minazal V (ζ Hya), Minazal III (ε Hya), ambas de tercera magnitud, (en color naranja en la ilustración) son las estrellas más brillantes del asterismo y por eso representan los dos ojos de la serpiente, que parece observarnos amenazadoramente desde el firmamento.

Constelación de Hydra: Objetos más interesantes

En la constelación de Hydra destacan tres objetos Messier (dos cúmulos estelares y una galaxia), una conocida nebulosa planetaria y varias galaxias.

Cúmulo M48 (NGC 2548)

M48 es un cúmulo abierto de aproximadamente 300 millones de años de edad a una distancia de 1.500 años luz. Permaneció sin identificar hasta la década de 1950 debido a un error de cinco grados en la posición publicada por Messier, lo que lo convierte quizás en el objeto de Messier más ‘perdido’.

Constelación de Hydra: M48.
Constelación de Hydra: M48.

M48 contiene cerca de un centenar de estrellas distribuidas en una amplia región del cielo, pero aún así puede identificarse a simple vista cuando las condiciones de observación son buenas.

M48 (NGC 2548), cúmulo abierto.
M48 (NGC 2548), cúmulo abierto.

Cúmulo M68 (NGC 4590)

Descubierto por Charles Messier en 1780, M68 es un cúmulo globular ubicado a 33.000 años luz de la Tierra. Tiene una magnitud aparente de 8 y puede ser visto con prismáticos.

Constelación de Hydra: M68.
Constelación de Hydra: M68.

La atracción gravitatoria mutua entre los cientos de miles, o incluso millones de estrellas en un cúmulo globular mantiene a sus miembros estrechamente agrupados durante muchos miles de millones de años.

M68 (NGC 4590), cúmulo globular.
M68 (NGC 4590), cúmulo globular.

Aproximadamente 150 cúmulos globulares residen en la Vía Láctea. A escala galáctica, los cúmulos globulares son relativamente pequeños. En el caso de M68, sus estrellas abarcan un diámetro de poco más de cien años luz, mientras que el disco de la Vía Láctea se extiende más de 100.000 años luz.

Cúmulo NGC 5694 (Caldwell 66)

NGC 5694, también conocido como Caldwell 66, fue descubierto por William Herschel en 1784 y es uno de los cúmulos globulares más antiguos y remotos de nuestra galaxia.

Ubicado aproximadamente a 100.000 años luz de la Tierra y con una magnitud aparente de 10.2, NGC 5694 aparece muy ténue en el cielo nocturno, por lo que se precisa un telescopio para detectar el lejano cúmulo.

Constelación de Hydra: NGC 5694.
Constelación de Hydra: NGC 5694.

La mayoría de los cúmulos globulares residen en las afueras de sus galaxias anfitrionas y están gravitatoriamente ligados a ellas. Esto significa que la mayoría de los cúmulos permanecen en órbita alrededor del centro de sus galaxias.

NGC 5694 (Caldwell 66), cúmulo globular.
NGC 5694 (Caldwell 66), cúmulo globular.

Sin embargo, los astrónomos sospechan que NGC 5694 se desplaza en una trayectoria desvinculada e hiperbólica (o en forma de U) alrededor de la Vía Láctea.

El cúmulo está lo suficientemente lejos del centro galáctico como para estar solo débilmente ligado a él por gravedad y se está moviendo a través del espacio tan deprisa, que probablemente termine escapando de la atadura gravitacional de nuestra galaxia.

Nebulosa planetaria «Fantasma de Júpiter» (NGC 3242) (Caldwell 59)

NGC 3242, también conocida como Caldwell 59, fue descubierta por el astrónomo William Herschel en 1785. A 1.400 años luz de distancia de la Tierra y con una magnitud 7.8, aparece en el cielo nocturno con un tamaño y forma similares a los del planeta Júpiter (de ahí su apodo), aunque a través de un telescopio grande se parece más a un ojo.

Constelación de Hydra: NGC 3242.
Constelación de Hydra: NGC 3242.

Aunque la estrella que la produjo vivió durante miles de millones de años, NGC 3242 solo tiene una vida de unos 10.000 años. A medida que la enana blanca se enfríe rápidamente y la luz ultravioleta disminuya, el gas circundante se enfriará y la nebulosa planetaria se desvanecerá.

El gas expulsado por la estrella moribunda lleva trazas de carbono y nitrógeno recién formados de la atmósfera de la estrella moribunda. Este material se dispersará hacia el exterior a través del espacio, hasta que sea reciclado al ser atraído para formar una nueva estrella.

Nebulosa planetaria "Fantasma de Júpiter" (NGC 3242)
Nebulosa planetaria «Fantasma de Júpiter» (NGC 3242)

Nebulosas planetarias

Cuando una estrella promedio como el Sol termina de quemar su suministro de combustible de hidrógeno y helio en su núcleo, se expande formando una gigante roja.

En un último estertor antes de morir, la estrella arroja las capas de gas exteriores de su atmósfera en un breve pero hermoso espectáculo cósmico llamado nebulosa planetaria. Esto expone el núcleo de la estrella moribunda, una bola densa y caliente de carbono y oxígeno llamada enana blanca.

La enana blanca está condenada a desvanecerse por completo con el tiempo, y es tan caliente que brilla intensamente en luz ultravioleta, lo que hace que brille el material gaseoso expulsado por la estrella moribunda.

Galaxia «Molinillo Austral» (M83) (NGC 5236)

La galaxia espiral M83, también conocida como «El Molinillo Austral», fue descubierta en 1752 por el astrónomo francés Nicolas Louis de Lacaille. Se encuentra a 15 millones de años luz de la Tierra y tiene unos 40.000 años luz de diámetro.

Con una magnitud aparente de 7.5, M83 es una de las galaxias espirales más brillantes del cielo nocturno y se puede observar fácilmente con prismáticos.

Constelación de Hydra: M83.
Constelación de Hydra: M83.

La galaxia tiene dos brazos principales y un tercero, más débil. Ha habido un número notable de supernovas en M83 en menos de un siglo, al menos cuatro desde 1923, en comparación con la incidencia teórica de una cada 300 años, lo que sigue siendo objeto de investigación.

M83 (NGC 5236), galaxia "Molinillo Austral".
M83 (NGC 5236), galaxia «Molinillo Austral».

Las generaciones más jóvenes de estrellas se están formando en gran medida en cúmulos cerca de los bordes de los gruesos carriles de polvo de los brazos galácticos. Estos brillantes y jóvenes agrupamientos estelares tienen solo unos pocos millones de años de edad y producen enormes cantidades de luz ultravioleta.

Esta luz ultravioleta es absorbida por las nubes difusas de gas hidrógeno circundantes, haciéndolas brillar en una intensa luz rosácea. Por ello, M83 cuenta con otro apodo popular: la «Galaxia de los Mil Rubíes».

Par de galaxias NGC 3314

NGC 3314 es un conjunto de dos galaxias visualmente superpuestas, NGC 3314A y NGC 3314B. La primera es una galaxia espiral de magnitud 14 a 130 millones de años luz y la segunda es una galaxia elíptica, también de magnitud 14, pero a 180 millones de años luz.

Constelación de Hydra: NGC 3314.
Constelación de Hydra: NGC 3314.

Aunque las dos galaxias parecen estar en colisión, en realidad solo están casualmente alineadas desde nuestro punto de vista, estando separadas por unos 50 millones de años luz.

NGC 3314, par de galaxias superpuestas.
NGC 3314, par de galaxias superpuestas.

Efectivamente, aunque NGC 3314A (en primer plano), aparece deformada, particularmente debajo y a la derecha del núcleo, donde se extienden corrientes de estrellas calientes blanco-azuladas, esta deformación no se debe a la interacción con la galaxia NGC 3314B (en el fondo).

Estudios de movimiento de las dos galaxias indican que no se están perturbando mutuamente, y que se están moviendo independientemente una de la otra. Esto indica a su vez que no están, y de hecho nunca han estado, en curso de colisión.

Más que una simple curiosidad

La deformación de NGC 3314A probablemente se deba a un encuentro con otra galaxia, quizás NGC 3312 u otra galaxia cercana. La alineación casual de las dos galaxias es, sin embargo, más que una simple curiosidad, ya que afecta en gran medida a como son percibidas desde nuestro punto de vista.

Por ejemplo, las bandas de polvo de NGC 3314B (en el fondo) aparecen mucho más ténues que las de NGC 3314A (en primer plano). Esto no se debe a que esta galaxia carezca de bandas de polvo, sino a que están iluminadas por la brillante neblina de estrellas en primer plano.

Las bandas de polvo de NGC 3314A (en primer plano), en contraste, están iluminadas por las estrellas de NGC 3314B (en el fondo), perfilándose contra el fondo brillante, lo que las hace resaltar.

Galaxia «Marco» (NGC 3621)

NGC 3621 es una galaxia espiral inusual ubicada a más de 20 millones de años luz de distancia, y es unusual por dos razones: se trata de una galaxia de «disco puro» y además posee un sistema de tres agujeros negros.

Constelación de Hydra: NGC 3621.
Constelación de Hydra: NGC 3621.

Una galaxia «de disco puro»

Al igual que otras galaxias espirales, NGC 3621 tiene un disco plano permeado por bandas oscuras de polvo y prominentes brazos espirales, con cúmulos (los puntos azules en la imagen) en los que se están formando estrellas jóvenes.

NGC 3621, galaxia "Marco".
NGC 3621, galaxia «Marco».

Pero mientras que la mayoría de las galaxias espirales tienen un abultamiento central (un gran grupo de estrellas viejas agrupadas en una región compacta y esferoidal), NGC 3621 no lo tiene.

Tres agujeros negros

NGC 3621 también es interesante porque se cree que tiene un agujero negro supermasivo activo en su centro que está devorando materia y produciendo radiación.

Esto es algo inusual, porque la mayoría de los denominados núcleos galácticos activos (AGN) existen en galaxias con abultamientos prominentes.

En este caso particular, se piensa que el agujero negro supermasivo tiene una masa relativamente pequeña, de alrededor de 20.000 veces la masa del Sol.

Otra característica interesante es que también se cree que hay dos agujeros negros más pequeños, con masas de unos miles de veces la del Sol, cerca del núcleo de la galaxia.

Por lo tanto, NGC 3621 es un objeto extremadamente interesante que, a pesar de no tener un abultamiento central, tiene un sistema de tres agujeros negros en su región central.

Más Información: Hydra constellation

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