Constelación de Lepus (La Liebre).

Constelación de Lepus: Historia, mitología y objetos de interés

La constelación de Lepus (liebre en Latín) fue registrada por Ptolomeo en el siglo II DC. Pequeña y poco prominente, está ubicada al sur de la estrella Rigel, justo bajo los pies de Orión. Representa a una liebre perseguida por el cazador Orión y sus perros de caza, Can Mayor y Can Menor.

Constelación de Lepus (La Liebre): Historia y ubicación

La constelación de Lepus se encuentra justo debajo de Orión. Prolongando el asterismo «Espada de Orión» hacia el sur (abajo) llegamos a Arneb, la estrella alfa de la constelación de Lepus.

Constelación de Lepus (La Liebre): Se encuentra justo debajo de Orión. Prolongando el asterismo "Espada de Orión" hacia el sur (abajo) llegamos a Arneb, la estrella alfa de la constelación de Lepus.
Constelación de Lepus (La Liebre): Se encuentra justo debajo de Orión. Prolongando el asterismo «Espada de Orión» hacia el sur (abajo) llegamos a Arneb, la estrella alfa de la constelación de Lepus.

Arneb forma el extremo meridional de un triángulo, en cuya base se encuentran las dos estrellas inferiores de la constelación de Orión: Saiph y Rigel.

Constelación de Lepus (La Liebre): Mitología

La historia cuenta que Orión, un gigante y hábil cazador, se jactaba de su habilidad y afirmaba que podía derrotar y cazar a cualquier criatura de la Tierra.

Gaia, la diosa de la Tierra, envió entonces una liebre gigante para poner a prueba la destreza de Orión. En otras versiones es Artemisa, la diosa de la caza, quien envía al animal para humillar a Orión.

Orión comenzó a perseguir a la liebre a través del cielo nocturno, ayudado por sus perros de caza, Can Mayor y Can Menor, pero la criatura ágil y astuta logró escapar de su constante persecución.

El dios Hermes quedó tan impresionado que colocó a la liebre en el firmamento, justo bajo los pies de Orión.

Constelación de Lepus (La Liebre): Estrellas principales

Orión es una constelación tan prominente que, entre el «Gran Cazador» y su grupo de brillantes constelaciones de invierno, apenas observamos el resto de su vecindario.

Efectivamente, pocos pueden identificar la constelación de Lepus, la Liebre, la representativa presa de Orión que yace a sus pies. Y no es de extrañar, ya que de las pocas estrellas que forman su figura, la más brillante, Arneb (α Lep), es solo de tercera magnitud.

Constelación de Lepus (La Liebre): Estrellas principales.
Constelación de Lepus (La Liebre): Estrellas principales.

Arneb (α Lep, Alpha Leporis)

Con una magnitud de 2.58, Arneb es la estrella más brillante de la constelación de Lepus. Su nombre significa»La Liebre» en Árabe y se encuentra a 1.300 años luz de distancia de la Tierra.

Arneb es una supergigante de clase F (F0) y una versión más distante de la estrella Canopus en Carina, en el hemisferio sur. Esto significa que es una estrella masiva y luminosa, con una temperatura superficial relativamente alta.

Arneb tiene una luminosidad aproximadamente 13.000 veces mayor que la del Sol. Su temperatura superficial es de alrededor de 7.000 Kelvin, y su diámetro es unas 75 veces mayor que el del Sol, por lo que ocupa casi el tamaño de la órbita de Mercurio.

Arneb está en una fase avanzada de su evolución estelar. Ha agotado el hidrógeno en su núcleo y se encuentra en un estado de expansión y enfriamiento. Puede estar en camino de convertirse en una estrella supergigante roja, o ya haber pasado por esa fase.

Arneb muestra una composición química peculiar, con un contenido en nitrógeno cinco veces mayor que el del Sol. Esto se atribuye a procesos nucleares, como el ciclo del carbono, que involucran elementos como el carbono y el nitrógeno.

También tiene dos veces más sodio que el Sol, al igual que Canopus, como resultado de un ciclo de reacción nuclear similar. Con una masa de 8 a 10 veces la del Sol, es probable que muera como una enana blanca pequeña y densa del tamaño de la Tierra. Aunque sería una extraña enana blanca, compuesta de neón y oxígeno.

Nihal (β Lep, Beta Leporis)

Nihal es la segunda estrella más brillante de la constelación de Lepus. Con una magnitud aparente de alrededor de 2.84, se clasifica como una estrella de tercera magnitud. Se encuentra al suroeste de Arneb (Alpha Leporis).

Nihal forma con Arneb y las estrellas Gamma y Delta, un asterismo llamado «Trono de Jawza» o «Al-Nihal», que en árabe significa «los camellos comienzan a saciar su sed». Nihal es una estrella de clase G (G5), como el Sol, aunque al contrario que el Sol, es una gigante brillante en lugar de una enana.

Su color es muy similar al del Sol, con una temperatura (5.225 Kelvin) solo 555 Kelvin más fría que la superficie del Sol. Desde una distancia de 159 años luz, brilla 165 veces más que el Sol y tiene un radio 16 veces mayor.

Tres veces más masiva que el Sol, Nihal empezó siendo una estrella de clase A que fusionaba hdrógeno en su núcleo. Pero después de haber agotado su hidrógeno, actualmente se encuentra en un estado un tanto extraño y en rápida evolución hacia uno nuevo.

Efectivamente, dentro de unos 3 millones de años Nihal empezará a aumentar de brillo, según vaya fusionando helio para producir carbono.

Al igual que muchas estrellas, Nihal es un sistema binario. Su compañera, a solo 2,5 segundos de arco de distancia, ha sido catalogada con un brillo máximo de séptima magnitud y uno mínimo de undécima.

Esta compañera podría ser una doble eclipsante (Una estrella que se coloca periódicamente frente a su compañera), pero la discrepancia en la medida de la magnitud probablemente se deba a la dificultad de observar estrellas tenues con compañeros brillantes y cercanos que las eclipsan.

Nihal es una fuente de rayos X, lo que sugiere actividad magnética. Aunque la composición química de la estrella es similar a la del Sol, está considerablemente enriquecida en itrio y en las tierras raras praseodimio, neodimio y samario.

«Estrella Carmesí de Hind» (R Leporis)

R Leporis es una estrella de carbono tipo C6 que brilla con una luz de color rojo profundo. Fue descubierta en 1845 por J. R. Hind (1823-1895), y denominada en su honor como «Estrella Carmesí de Hind».

Las estrellas de carbono son raras y la mayoría están lejos, pero R Leporis, a una distancia de aproximadamente 1.100 años luz, es una de las más cercanas a la Tierra.

R Leporis también tiene la distinción de ser una magnífica «variable de periodo largo» como Mira (de ahí el nombre de «Variables Mira»). Estas estrellas han perdido su sentido del equilibrio y su radio, temperatura y luminosidad, son pulsantes.

R Leporis varía en brillo cuatro magnitudes de manera compleja en un periodo de 432 días. Tiene un ciclo superpuesto mucho más largo de unos 40 años que la lleva de la sexta magnitud (haciéndola apenas visible a simple vista) a la duodécima, 100 veces más débil.

Estrella Carmesí de Hind (R  Leporis).
Estrella Carmesí de Hind (R  Leporis).

R Leporis, al igual que sus estrellas hermanas, dispone de un núcleo muerto de carbono y oxígeno (pero aun sigue fusionando hidrógeno en helio y helio en carbono en capas circundantes) y está ahora en proceso de desprender su envoltura externa.

Una vez expulse su envoltura, su núcleo caliente iluminará el viento circundante para formar una nebulosa planetaria y luego finalmente morirá, para convertirse en una enana blanca fría y bastante masiva, similar a Sirius B.

Gran parte del carbono que existe en el Universo proviene de este tipo de estrellas, que se extinguieron mucho antes de que naciera el Sol hace 4.500 millones de años, incluido el carbono presente en los seres vivos.

Constelación de Lepus (La Liebre): Asterismos

En la constelación de Lepus existe un asterismo conocido como «Trono de Jawza», formado por las estrellas α Lep, β Lep, γ Lep y δ Lep.

Constelación de Lepus (La Liebre): Asterismo conocido como "Trono de Jawza", formado por las estrellas α Lep, β Lep, γ Lep y δ Lep.
Constelación de Lepus (La Liebre): Asterismo conocido como «Trono de Jawza», formado por las estrellas α Lep, β Lep, γ Lep y δ Lep.

Constelación de Lepus (La Liebre): Objetos más interesantes

Aunque Lepus no contiene objetos celestes notables, cuenta con un cúmulo estelar del catálogo Messier. En esta región del cielo se pueden observar varias galaxias débiles.

Cúmulo globular M79 (NGC 1904)

Prolongando una vez la distancia entre Arneb y Nihal en línea recta hacia abajo, llegamos al cúmulo globular M79, el único objeto Messier de la constelación de Lepus.

Fue descubierto en 1780 por Pierre Méchain, colaborador de Charles Messier, tiene una magnitud de 7.7 y se encuentra a 42.000 años luz de distancia.

El denso núcleo de M79 aparece, visto con prismáticos, como un pequeño parche difuso. Se necesita un telescopio de tamaño mediano para resolver sus estrellas individualmente.

Constelación de Lepus (La Liebre): M 79.
Constelación de Lepus (La Liebre): M79.

M79 es un objeto raro para estar la constelación de Lepus, ya que esta constelación se encuentra en dirección opuesta al centro galáctico.

Efectivamente, mientras que la mayoría de los cúmulos globulares en nuestra galaxia aparecen alrededor del núcleo galáctico en Sagitario, M79 es uno de los pocos que se ven en el lado opuesto del cielo, lejos del centro de la galaxia.

Esto se debe a que la Tierra se encuentra entre M79 y el centro de la galaxia. Este cúmulo está aproximadamente a 41.000 años luz de nosotros, pero a aproximadamente 60.000 años luz del centro galáctico.

M79 (NGC 1904), cúmulo globular.
M79 (NGC 1904), cúmulo globular.

M79 también es uno de los dos cúmulos globulares en el catálogo de Messier que nuestra galaxia, La vía Láctea, podría haber «robado» de otras galaxias cercanas en el pasado reciente.

Una densidad inusual de estrellas gigantes rojas en la dirección de la constelación del Can Mayor (no muy lejos de M79) podría ser el remanente de una galaxia enana que actualmente está siendo despedazada y absorbida por la Vía Láctea.

Efectivamente, nuestra galaxia podría haberle arrebatado M79 a esta pequeña galaxia, conocida como la «Galaxia Enana Canis Major».

Nebulosa «Espirógrafo» (IC 418)

IC 418 es una nebulosa planetaria cerca de Lambda y Nu Leporis, en la oreja derecha de la liebre. Está ubicada a unos 2.000 años luz de distancia de la Tierra.

Constelación de Lepus (La Liebre): IC 418.
Constelación de Lepus (La Liebre): IC 418.

Una nebulosa planetaria representa la etapa final en la evolución de una estrella similar a nuestro Sol. La estrella en el centro de IC 418 era una gigante roja hace unos miles de años, pero luego expulsó sus capas exteriores al espacio para formar la nebulosa, que ahora ha expandido su diámetro a aproximadamente 0.2 años luz.

IC 418, nebulosa «Espirógrafo».
IC 418, nebulosa «Espirógrafo».

El remanente estelar en el centro de esta nebulosa es el núcleo caliente de esta gigante roja, desde el cual la radiación ultravioleta se irradia hacia el gas circundante, causando su fluorescencia.

Durante los próximos miles de años, la nebulosa se dispersará gradualmente en el espacio, y luego la estrella se enfriará y desvanecerá durante millones de años, conviertiéndose en una enana blanca.

Nuestro propio Sol experimentará un destino similar, pero afortunadamente esto no ocurrirá hasta dentro de unos 5.000 millones de años.

Más Información: Lepus constellation

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