Constelación del Unicornio.

Constelación del Unicornio: Historia, mitología y objetos de interés

La constelación del Unicornio, también llamada Monoceros (del latín, «un solo cuerno»), se encuentra en el cielo del hemisferio norte, en el ecuador celeste. Fue introducida por el astrónomo y cartógrafo holandés Petrus Plancius en el siglo XVII.

Constelación del Unicornio (Monoceros): Historia y ubicación

La constelación del Unicornio pertenece a la familia de constelaciones de Orión, junto con Can Mayor, Can Menor, Liebre (Lepus) y Orión. Fue introducida por Petrus Plancius en el s. XVII con el objeto de llenar un espacio vacío entre Orión e Hidra, en el que no existía ninguna constelación asignada por los antiguos griegos.

Constelación del Unicornio: Se encuentra justo al este (izquierda) de Orión, dentro del asterismo conocido como "triángulo de invierno".
Constelación del Unicornio: Se encuentra justo al este (izquierda) de Orión, dentro del asterismo conocido como «triángulo de invierno».

Para ubicarla, primero tenemos que localizar el asterismo «triángulo de invierno», formado por las estrellas Sirio en Can Mayor, Betelgueuse en Orión y Proción en Can Menor.

La constelación de Unicornio se encuentra justo al este (izquierda) de Orión, y buena parte de su figura cae dentro del «triángulo de invierno».

Constelación del Unicornio (Monoceros): Mitología

La constelación del Unicornio no tiene ningún mito griego asociado, ya que no existía en tiempos de la antigua Grecia.

Constelación del Unicornio (Monoceros): Estrellas principales

Es una constelación débil, difícil de detectar, compuesta por unas pocas estrellas de cuarta magnitud. No obstante, contiene objetos interesantes de espacio profundo.

Constelación del Unicornio: Estrellas principales.
Constelación del Unicornio: Estrellas principales.

Alfa Monocerotis (α Mon)

Con una magnitud de 3.93, α Mon es la segunda estrella más brillante de la constelación del Unicornio, por detrás de β Mon. Sin embargo, dado que β Mon es un sistema triple y ninguno de sus componentes individualmente es más brillante que α Mon, esta última se merece la designación Alfa.

Se trata de una gigante amarilla-anaranjada de clase K0 III, diez veces más grande que el Sol​ y situada a 144 años luz. Dejó de fusionar hidrógeno hace 250 millones de años y es ahora una estrella gigante estable que fusiona helio para producir carbono y oxígeno.

Beta Monocerotis (β Mon)

Con una magnitud de 3.92, β Mon es la estrella más brillante de la constelación del Unicornio, aunque por muy poco (α Mon, 3.93). No obstante, se trata de un sistema triple en el que ninguno de sus componentes es más brillante que α Mon, por lo que es razonable su designación Beta.

β Mon (Beta Monocerotis) es un sistema triple de tres estrellas blanco-azuladas (β Mon A, β Mon B y β Mon C) casi idénticas y del mismo brillo.
β Mon (Beta Monocerotis) es un sistema triple de tres estrellas blanco-azuladas (β Mon A, β Mon B y β Mon C) casi idénticas y del mismo brillo.

Fue descubierta por William Herschel en 1781, que la describió como una de las más bellas visiones del cielo. Consiste en tres estrellas blanco-azuladas (β Mon A, β Mon B y β Mon C) casi idénticas y del mismo brillo, algo bastante inusual entre los sistemas estelares múltiples.

Constelación del Unicornio (Monoceros): Asterismos

En Unicornio no hay ninguna estrella prominente, por lo que no contiene ningún asterismo.

Constelación del Unicornio (Monoceros): Objetos más interesantes

El Unicornio contiene un único objeto del catálogo Messier y varios objetos de cielo profundo. Estos últimos son muy tenues y difíciles de observar, por lo que son más adecuados para Astrofotografía.

«Forma de Corazón» (M50)

M50 es un cúmulo abierto de tamaño modesto, con alrededor de un par de cientos de estrellas. Está a unos 3.000 años luz de distancia y tiene alrededor de 20 años luz de diámetro.

Con una magnitud aparente de 5.4, M50 es visible con prismáticos. Hacia el centro hay una concentración de estrellas azuladas en forma de corazón.

Trazando una línea imaginaria entre Sirio y Proción, M50 se encuentra aproximadamente a un tercio de la distancia visual entre ambas estrellas.

Constelación del Unicornio: Ubicación de M50.
Constelación del Unicornio: Ubicación de M50.

Muchas estrellas se forman en cúmulos. En nuestra galaxia, la Vía Láctea, son visibles dos tipos de cúmulos estelares: cúmulos abiertos y cúmulos globulares. Los cúmulos abiertos tienden a tener formas irregulares y se encuentran principalmente en el plano de nuestra galaxia.

M50 (NGC 2323), cúmulo «Forma de Corazón».
M50 (NGC 2323), cúmulo «Forma de Corazón».

Los cúmulos abiertos, como M50 suelen contener cientos de estrellas, muchas de las cuales son brillantes y de color azul, como corresponde a las estrellas jóvenes. De hecho, la mayoría de las estrellas azules brillantes en la imagen pertenecen a M50, pero la mayoría de las estrellas más tenues y rojizas no.

«Doble Cuña» (NGC 2232)

NGC 2232 es un cúmulo abierto relativamente joven que se encuentra a una distancia de aproximadamente 1.000 años luz de la Tierra y tiene alrededor de 18 años luz de diámetro. Es conocido por albergar una gran cantidad de estrellas brillantes y jóvenes.

Trazando una línea imaginaria entre Sirio y Betelgeuse, NGC 2232 se encuentra aproximadamente a mitad de la distancia visual entre ambas estrellas.

Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2232.
Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2232.

El cúmulo se encuentra en una región rica en nebulosidad interestelar, lo que contribuye a su apariencia en el cielo nocturno. Las estrellas que componen NGC 2232 son parte de una asociación estelar, lo que significa que comparten un origen común y se han formado a partir de la misma nube de gas y polvo cósmico.

NGC 2232, cúmulo «Doble Cuña»
NGC 2232, cúmulo «Doble Cuña»

NGC 2232 es uno de los cúmulos abiertos más cercanos al Sol, lo que lo convierte en objetivo para el estudio de la transición de estrellas jóvenes desde la actividad T Tauri hasta la Secuencia Principal.

«Gran Pájaro» (NGC 2301)

NGC 2301 es un cúmulo abierto a 5 grados al oeste de δ Monocerotis. Se encuentra aproximadamente en el centro del asterismo «triángulo de invierno», formado por Sirio, Proción y Betelgeuse.

Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2301.
Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2301.

Ubicado a una distancia de 2.800 años luz, se estima que NGC 2301 contiene unas 100 estrellas y tiene una edad aproximada de 160 millones de años. Con una magnitud visual de 6, NGC 2101 está considerado el mejor cúmulo estelar del Unicornio para observar con prismáticos.

NGC 2301, cúmulo «del Gran Pájaro».
NGC 2301, cúmulo «del Gran Pájaro».

Nebulosa «Roseta» (NGC 2237) y cúmulo (NGC 2244)

NGC 2237 es una nebulosa de emisión de forma circular que evoca la imagen de una flor de rosa. Rodea al cúmulo NGC 2244, formado por estrellas jóvenes y calientes. Se encuentra a unos 5,000 años luz de distancia.

Esta nebulosa abarca 1 grado en el cielo y ocupa un área equivalente a 5 lunas llenas. Su diámetro es de 130 años luz y su cavidad central mide alrededor de 50 años luz.

Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2237 y NGC 2244.
Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2237 y NGC 2244.

El cúmulo NGC 2244 es fácilmente visible con binoculares, mientras que la nebulosa NGC 2237 es más dificil de observar y requiere el uso de filtros OIII en cielos oscuros. Debido a su gran extensión, se necesitan telescopios de focal corta y oculares de pocos aumentos para observarla.

NGC 2237 y NGC 2244, nebulosa «Roseta» y cúmulo.
NGC 2237 y NGC 2244, nebulosa «Roseta» y cúmulo.

Los pétalos de esta rosa son en realidad una guardería estelar, ubicada en el borde de una gran nube molecular. Su forma simétrica ha sido esculpida por los vientos y la radiación del cúmulo central NGC 2244.

Nebulosa «del Cono» y «Árbol de Navidad» (NGC 2264)

NGC 2264 se denomina «Árbol de Navidad» debido a su apariencia distintiva, que se asemeja a un árbol de Navidad iluminado con luces. Se encuentra a una distancia aproximada de 2.500 años luz de la Tierra.

Está compuesto por un cúmulo estelar joven y una nebulosa de emisión asociada. La nebulosa, conocida como la Nebulosa «del Cono», contribuye a la apariencia general de un árbol de Navidad.

Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2264.
Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2264.

NGC 2264 es un cúmulo relativamente joven, con estrellas de entre uno y cinco millones de años de antigüedad. Contiene estrellas tanto más pequeñas como más grandes que el Sol. Desde algunas con menos de la décima parte de la masa del Sol, hasta otras que contienen alrededor de siete masas solares.

«Cono» y «Árbol de Navidad» (NGC 2264).
«Cono» y «Árbol de Navidad» (NGC 2264).

La Nebulosa «del Cono» se encuentra en el extremo sur del cúmulo. Es una nebulosa de emisión que brilla debido a la excitación de sus gases por la radiación de las estrellas cercanas. Su forma alargada recuerda a un cono, de ahí su nombre.

Nebulosa «de Dreyer» (IC 2169, IC447)

IC 2169 (también conocida como IC 447) es una nebulosa de reflexión descubierta por E.E. Barnard en 1894 y 1895. Este Informó del descubrimiento a John Louis Emil Dreyer, compilador de catálogos NGC e IC, quien incluyó el objeto dos veces en este último catálogo.

A diferencia de las nebulosas de emisión, que emiten luz propia debido a la excitación de gases, las nebulosas de reflexión simplemente reflejan la luz de las estrellas cercanas. Su apariencia suele ser azulada, debido a que la luz azul se dispersa con más facilidad en el espacio.

Constelación del Unicornio: Ubicación de IC 2169.
Constelación del Unicornio: Ubicación de IC 2169.

Además de la nebulosa IC 2169 (IC447) ocupando la mitad izquierda, en la imagen también se pueden observar otras tres pequeñas nebulosas de reflexión.

  • Abajo a la derecha se encuentra IC 2167 (también conocida como IC 446), unida por un largo filamento oscuro de polvo a IC 2169 (IC 447) a la izquierda.
  • En la parte superior derecha de la imagen están, de derecha a izquierda, NGC 2247 y NGC 2245 respectivamente.

Estas 4 nebulosas de reflexión, junto con las numerosas nebulosas oscuras, forman parte de un extenso complejo de nubes moleculares situado aproximadamente a 2.500 años luz de la Tierra.

IC 2169, nebulosa «de Dreyer».
IC 2169, nebulosa «de Dreyer».

Incrustadas en IC 2169 (IC447) hay estrellas azules jóvenes y masivas, mucho más calientes que el Sol, cuya luz es reflejada por la nube de material estelar, produciendo el color azulado característico de las nebulosas de reflexión.

Las observaciones revelan que IC 2167 (IC 446) también contiene un objeto estelar joven, una estrella masiva aún en una etapa temprana de evolución. El oscuro filamento de polvo y gas molecular que une las dos regiones de formación estelar tiene más de 15 años luz de longitud.

Nebulosa «del Ángel» (NGC 2170)

NGC 2170 es tanto una nebulosa de emisión como de reflexión que alberga a cientos de estrellas recién nacidas. Fue descubierta el 16 de octubre de 1784 por William Herschel y se encuentra a unos 2.400 años luz de distancia.

Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2170.
Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2170.

Esta nebulosa polvorienta se encuentra cerca del centro de la imagen, brillando en color azul al reflejar la luz de estrellas calientes cercanas. Alrededor se aprecian otras nebulosas de reflexión azuladas, una región de emisión rojiza, muchas nebulosas de absorción de color oscuro y un fondo de estrellas multicolor.

NGC 2170, nebulosa «del Ángel».
NGC 2170, nebulosa «del Ángel».

Las nubes de gas, polvo y estrellas calientes se encuentran en una inmensa nube molecular de formación estelar llamada Mon R2, a solo unos 2.400 años luz de distancia.

Nebulosa «Variable de Hubble» (NGC 2261)

NGC 2261, también conocida como Nebulosa de Hubble o Nebulosa Variable de Hubble, es una nebulosa de reflexión a unos 2.600 años luz de distancia de la Tierra. Fue descubierta por el astrónomo alemán Ernst Wilhelm Leberecht Tempel en 1864.

Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2261.
Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2261.

Esta nebulosa es peculiar debido a su naturaleza variable, lo que significa que experimenta cambios en su brillo y apariencia a lo largo del tiempo. La variabilidad de NGC 2261 se debe a la interacción de la luz de la estrella variable R Monocerotis (R Mon) con el polvo y los gases que componen la nebulosa.

NGC 2261 tiene una forma alargada y curva, que algunos describen como similar a una cometa. La interacción entre la radiación de la estrella y el polvo circundante crea un fenómeno conocido como «escultura fotónica», que contribuye a la apariencia variable de la nebulosa.

NGC 2261, nebulosa «Variable de Hubble».
NGC 2261, nebulosa «Variable de Hubble».

La nube de gas tiene aproximadamente 1 año luz de extensión y, debido a la variabilidad de R Mon, toda la nebulosa cambia de brillo. Sin embargo, el mecanismo detrás de la variabilidad de esta estrella sigue siendo un misterio.

La explicación más aceptada es que existen nubes de gas y polvo muy cerca de R Mon que la eclipsan al orbitar a su alrededor, arrojando sombras sobre la nebulosa.

Protonebulosa planetaria «Rectángulo Rojo» (HD 44179)

La estrella HD 44179 está rodeada por una estructura extraordinaria conocida como el «Rectángulo Rojo». Este apodo se debe a su aparente forma y color vista desde la Tierra. Se encuentra a aproximadamente 2.300 años luz de distancia.

Constelación del Unicornio: Ubicación de HD 44179.
Constelación del Unicornio: Ubicación de HD 44179.

Sin embargo, vista desde el espacio, la nebulosa en lugar de ser rectangular tiene forma de X. Sobre esta X aparecen superpuestas unas complejas estructuras de gas brillante, parecidas a los peldaños de una escalera.

La estrella central, similar al Sol pero en el final de su vida, expulsa gas y otros materiales dándole a la nebulosa su forma característica. Se especula que esta estrella podría ser en realidad un sistema de binarias cercanas, formado por dos estrellas muy próximas entre sí, lo que explicaría su curiosa forma.

HD 44179, nebulosa protoplanetaria «Rectángulo Rojo»
HD 44179, nebulosa protoplanetaria «Rectángulo Rojo»

El Rectángulo Rojo es un ejemplo inusual de lo que se conoce como una protonebulosa planetaria, formado por estrellas ancianas en camino a convertirse en nebulosas planetarias. Una vez hayan expulsado su masa, se convertirán en enanas blancas muy calientes y su radiación ultravioleta hará brillar el gas circundante.

Nebulosa planetaria «Mariposa» (NGC 2346)

NGC 2346 es una nebulosa planetaria, formada por las capas exteriores de una estrella moribunda que ha expulsado su envoltura gaseosa. Fue descubierta por William Herschel el 27 de febrero de 1785 y se encuentra a una distancia aproximada de 2.000 años luz de la Tierra.

Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2346.
Constelación del Unicornio: Ubicación de NGC 2346.

La estrella central es una enana blanca caliente, resultante de una estrella que expulsó sus capas exteriores para formar la nebulosa. La radiación ultravioleta de esta estrella ioniza el gas circundante, haciendo brillar la nebulosa.

NGC 2346, nebulosa planetaria «Mariposa».
NGC 2346, nebulosa planetaria «Mariposa».

La nebulosa tiene una apariencia bipolar, lo que significa que tiene dos lóbulos simétricos que se extienden en direcciones opuestas. Estos lóbulos están asociados a la presencia de un sistema binario formado por dos estrellas tan cercanas que orbitan entre sí en un período de 16 días.

Durante su proceso de acercamiento, estas estrellas expulsaron un anillo de gas. Luego, los fuertes vientos estelares impulsaron el gas en dirección perpendicular al anillo, formando las alas de la «mariposa».

Más Información: Monoceros constellation

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