Constelación de Cáncer.

Constelación de Cáncer: Historia, mitología y objetos de interés

La constelación de Cáncer está situada en la eclíptica y ya era conocida por los antiguos griegos. Está formada por estrellas débiles de magnitudes 4 y 5, lo que la convierte en la más tenue del Zodíaco.

Constelación de Cáncer: Historia y ubicación

La constelación de Cáncer se encuentra entre Leo, al este, y Géminis, al oeste, a mitad de camino entre las estrellas Regulus, en Leo, y Pollux, en Géminis.

Constelación de Cáncer: Cáncer está ubicada en la eclíptica, entre las constelaciones de Leo al este y Géminis al oeste.
Constelación de Cáncer: Cáncer está ubicada en la eclíptica, entre las constelaciones de Leo al este y Géminis al oeste.

Es una constelación débil, difícil de identificar, siendo su estrella más brillante, Al Tarf, de cuarta magnitud. Por ello, si Cáncer no estuviera en la eclíptica, la trayectoria aparente del Sol, nunca habría sido convertida en una constelación por los antiguos.

Constelación de Cáncer: Mitología

En la mitología griega, la constelación de Cáncer está asociada al segundo de los doce trabajos de Heracles. En él, Heracles se enfrentra a Hydra, el monstruo de múltiples cabezas y aliento venenoso, mitad mujer y mitad serpiente.

Hera, esposa de Zeus y enemiga declarada de Heracles, envía un cangrejo (Cáncer) para distraer al héroe, mientras este lucha contra la Hydra de Lerna. Sin embargo, cuando el cangrejo se acerca a Heracles, el héroe lo envía a las estrellas de una sola patada.

Heracles lucha contra la Hydra (izquierda) con su maza, mientras es atacado por el cangrejo de Hera (derecha), en una maniobra de distracción.
Heracles lucha contra la Hydra (izquierda) con su maza, mientras es atacado por el cangrejo de Hera (derecha), en una maniobra de distracción.

En otra versión del mito, Heracles aplasta al cangrejo con el pie, y así es como explicaban los antiguos griegos por qué los cangrejos son unos animales tan «achatados».

Hera coloca a Cáncer en el cielo en agradecimiento a sus esfuerzos. Sin embargo, lo coloca en una región del cielo que no posee estrellas brillantes, porque a pesar de sus esfuerzos, el cangrejo no logró cumplir su tarea.

De este modo, los antiguos griegos explicaban por qué la constelación de Cáncer es tan tenue y difícil de distinguir, siendo su estrella más brillante de cuarta magnitud.

Constelación de Cáncer: Estrellas principales

La parte más prominente de la constelación de Cáncer es «el Pesebre» (Praesepe en Latín). Está formado por el cúmulo estelar M44, flanqueado a su izquierda por dos estrellas que representan los «aselli» (Asnos en latín). El de arriba es Asellus Borealis (Gamma Cnc) y el de abajo Asellus Australis (Delta Cnc).

Constelación de Cáncer: Estrellas principales.
Constelación de Cáncer: Estrellas principales.

Al Tarf, la estrella más brillante de la constelación, está abajo en un extremo, sobre el anillo de estrellas formado por la cabeza de Hydra, la Serpiente de Agua. Acubens (Alpha Cnc) está entre el Pesebre y la cabeza de Hydra, y Zubanah (Iota Cnc) en el otro extremo desde el Pesebre.

Al Tarf (β Cnc, Beta Cancri)

Con una magnitud de 3.59, Al Tarf, aun siendo la estrella más brillante de Cáncer, recibió la designación Beta de Bayer. Se encuentra a 290 años luz de distancia de la Tierra.

Su nombre significa «el fin» en árabe y está situada en una de las patas del cangrejo, bastante alejada de «El Pesebre», la parte más prominente de la constelación.

Al Tarf es una gigante naranja de mediana temperatura (4.040 K) de clase K. Brilla 660 veces más que nuestro Sol, y tiene un diámetro 53 veces el solar, el 65 por ciento del tamaño de la órbita de Mercurio.

Aunque Al Tarf está claramente muriendo, es difícil determinar en qué estado se encuentra, aunque lo más probable es que esté fusionando su núcleo de helio en carbono y oxígeno.

Estrella de Bario

Al Tarf es una «estrella de bario», con una abundancia en bario seis veces mayor que la solar. Se cree que las estrellas de bario han sido contaminadas con subproductos de la fusión nuclear por compañeros que ya han evolucionado y ahora son enanas blancas, aunque aún no se ha encontrado esta compañera de Al Tarf.

Compañera distante

Al Tarf tiene una compañera bastante distante y débil, de magnitud 14, que por su luminosidad debe ser una enana roja ordinaria de clase M. A una distancia angular de 29 segundos de arco, esta compañera se encuentra a una distancia de Al Tarif equivalente a 65 veces la distancia de Plutón al Sol.

Ambos se mueven juntos por el espacio y casi con seguridad son compañeros reales, aunque no se aprecia ningún movimiento orbital, dado que el período es de al menos 76.000 años.

Zubanah (ι Cnc, Iota Cancri)

Iota Cancri, con una magnitud de 3,93, es la segunda estrella más brillante de Cáncer y se encuentra al norte del Cúmulo del Pesebre, a 330 años luz de distancia de la Tierra.

Curiosamente, fue designada con la letra griega «Iota», lo que indica que Bayer ordenó las estrellas de la constelación de Cáncer en un orden distinto al de su brillo.

La magnitud media de Iota Cancri es un poco engañosa, ya que es una estrella doble, por lo que su brillo es apenas un 1% superior al de Delta Cancri. De hecho, ambas estrellas se ven exactamente con el mismo brillo a simple vista.

Sistema binario

Iota Cnc es un ejemplo clásico de sistema «binario amplio», compuesto por una enana blanca clase A (A3) de séptima magnitud (6,57) (llamada «Iota B») emparejada con un gigante blanco-amarillento de clase G (G7.5) de cuarta magnitud («Iota A»), separados por 30,6 segundos de arco.

Aunque los colores de las estrellas no difieren mucho, los efectos de contraste hacen que se perciban de color «azul claro y naranja pálido», lo que los convierte en una buena vista en un telescopio pequeño (la baja potencia aumenta el contraste).

Iota Cancri A y B, de colores naranja pálido y azul claro respectivamente.
Iota Cancri A y B, de colores naranja pálido y azul claro respectivamente.

Las medidas de paralaje de Iota Cnc B parecen mostrar que está mucho más cerca de la Tierra que Iota Cnc A, lo que sugiere que no son compañeras verdaderas, aunque estas medidas están sujetas a grandes imprecisiones.

Sin embargo, el hecho de que se estén moviendo juntas a través del espacio y su separación no haya cambiado en un siglo, demuestra que son una pareja verdadera.

Asellus Australis (δ Cnc, Delta Cancri)

Con una magnitud de 3,94. Delta Cnc es la tercera estrella más brillante de Cáncer, aunque Bayer le asignó la cuarta letra griega. Se encuentra a 131 años luz de distancia de la Tierra.

Ubicada a solo cinco minutos de arco al norte de la eclíptica (la trayectoria aparente del sol en el cielo), Delta Cnc destaca como una de las «estrellas eclípticas» más brillantes. El Sol la oculta cada año, alrededor del 1 de agosto.

Delta Cnc es una gigante de clase K (K0) ordinaria que brilla 53 veces más que nuestro Sol, tiene un radio 11 veces el solar y una masa aproximadamente el doble que la del Sol. Probablemente, está quemando helio en su núcleo y proviene de la parte más densa del disco de la Galaxia.

A lo lejos, a 40 segundos de arco, hay una «compañera» de magnitud 12, Delta Cnc B. Sin embargo, en los últimos dos siglos, esta compañera se ha movido demasiado, por lo que seguramente se trate solo de una coincidencia de línea de visión.

Constelación de Cáncer: Asterismos

Las estrellas Delta y Gamma Cancri, junto con el cúmulo del Pesebre (M44), forman un antiguo asterismo conocido como «Los Asnos y el Pesebre». Estas dos estrellas representan a los asnos, y M44 representa al pesebre, del cual beben los asnos.

Las estrellas Asellus Australis (Delta Cancri) y Asellus Borealis (Gamma Cancri) forman un antiguo asterismo conocido como los Asnos y el Pesebre, junto con el brillante Cúmulo del Pesebre (Messier 44).
Las estrellas Asellus Australis (Delta Cancri) y Asellus Borealis (Gamma Cancri) forman un antiguo asterismo conocido como los Asnos y el Pesebre, junto con el brillante Cúmulo del Pesebre (Messier 44).

De este modo, Delta Cancri se conoce formalmente como Asellus Australis («el asno del sur») y Gamma Cancri como Asellus Borealis («el asno del norte»). Messier 44 también se conoce como «Praesepe», o pesebre en Latín.

Mitología de «Los Asnos y el Pesebre»

Según la mitología griega, estos son los asnos que montaron Baco y Vulcano en la guerra entre los Olímpicos y los Titanes.

El rebuzno de estos animales, añadido a los gritos de los dioses, asustó a un grupo de gigantes que venían a vengar a sus hermanos, los Titanes, huyendo del campo de batalla.

En agradecimiento, los dos asnos fueron colocados en los cielos como las estrellas Asellus Australis y Borealis, junto al Pesebre (M44), para que nunca les faltase comida.

Constelación de Cáncer: Objetos más interesantes

Aunque Cáncer es una constelación débil, contiene dos objetos Messier, siendo M44 el más destacable. También conocido como «El Pesebre», M44 es un impresionante cúmulo abierto situado justo en el corazón del cangrejo, entre Asellus Australis y Asellus Borealis.

Cúmulo «El Pesebre» (M44) (NGC 2632)

M44 es un cúmulo abierto de alrededor de 1.000 estrellas, débilmente ligado por gravedad. Ubicado a solo 600 años luz de distancia de la Tierra, es uno de los cúmulos estelares más cercanos.

Constelación de Cáncer: M44.
Constelación de Cáncer: M44.

Fue caracterizado por primera vez como algo más que una nube tenue por Galileo, quien fue capaz de resolver 40 estrellas con su telescopio, antes de ser incluido en el siglo XVIII como la entrada 44 del catálogo Messier.

Se encuentra aproximadamente a 15 grados al sureste de Pollux (β Gem) y cubre el espacio de aproximadamente tres lunas llenas (1,5 grados) en el cielo.

M44 (NGC 2632), cúmulo abierto "El Pesebre".
M44 (NGC 2632), cúmulo abierto «El Pesebre».

A simple vista, parece un borrón de luz, justo encima de donde se encuentran las tres ramas de la «Y» invertida de Cáncer. Con prismáticos se pueden resolver alrededor de 20 estrellas y un telescopio revela de decenas a cientos de ellas, la mayoría blanco-azuladas.

M44 es bastante joven, con alrededor de 600-700 millones de años de antigüedad, en comparación con los 4.6 mil millones de años de nuestro Sol. Se cree que M44 y el más cercano cúmulo de las Hyades, en Tauro, nacieron juntos en la misma gran nube molecular.

Cúmulo «Pac-Man» (M67) (NGC 2682)

M67 es un cúmulo abierto de más de 500 estrellas débilmente ligadas gravitacionalmente. Fue registrado por primera vez por el astrónomo alemán Johann Gottfried Koehler en 1779, y luego redescubierto e identificado como cúmulo estelar por Messier un año después. Está ubicado a unos 2.700 años luz de la Tierra.

Está ligeramente al oeste de Acubens (α Cnc), la estrella más oriental de la «Y» invertida de Cáncer. Con prismáticos se ve como una débil mancha de luz, con telescopio se pueden resolver desde unas pocas, hasta 100 estrellas individuales.

Constelación de Cáncer: M67.
Constelación de Cáncer: M67.

Los cúmulos abiertos como este suelen ser bastante jóvenes, pero M67 es uno de los cúmulos abiertos más antiguos conocidos, con aproximadamente 4 mil millones de años de edad, casi la misma edad que nuestro Sol.

M67 (NGC 2682), cúmulo abierto "Pac-Man".
M67 (NGC 2682), cúmulo abierto «Pac-Man».

Un cúmulo inusual

De hecho, M67 es el cúmulo abierto más antiguo del catálogo Messier. De las más de 500 estrellas que componen el cúmulo, alrededor de 100 son similares a nuestro Sol en composición y edad, junto con muchas estrellas gigantes rojas y enanas blancas.

También alberga alrededor de 30 «rezagados azules», estrellas raras más brillantes y más azules que la población en la cual se formaron, tal vez como resultado de la captura de material de una compañera binaria.

M67 también es inusual por su ubicación: casi 1.500 años luz por encima del plano de la Vía Láctea, mientras que la mayoría de los cúmulos abiertos están distribuidos a lo largo del plano central de la Vía Láctea.

Galaxia NGC 2775 (Caldwell 48)

NGC 2775, también conocida como Caldwell 48, es una galaxia espiral floculenta con magnitud aparente de 11. Fue descubierta por el astrónomo William Herschel en 1783 y se encuentra a 67 millones de años luz de distancia.

Se encuentra al sur de Acubens (α Cnc), en el límite con Hydra. Es visible en cielos oscuros usando un pequeño telescopio. Sin embargo, sus brazos espirales son muy difíciles de resolver visualmente, incluso con un telescopio grande.

Constelación de Cáncer: NGC 2775.
Constelación de Cáncer: NGC 2775.

NGC 2775 presenta un abultado núcleo central, grande y amarillento, lleno de estrellas viejas, rodeado por brazos espirales estrechamente enrollados, con bandas de polvo oscuro y cúmulos de estrellas jóvenes y azules.

NGC 2775 (Caldwell 48), galaxia.
NGC 2775 (Caldwell 48), galaxia.

Una galaxia floculenta

Los brazos espirales «floculentos» de NGC 2775 muestran una historia reciente de formación estelar elativamente tranquila.

Prácticamente no hay formación estelar en la parte central de la galaxia, que está dominada por un «bulbo galáctico» inusualmente grande y relativamente vacío, donde todo el gas se transformó en estrellas hace mucho tiempo.

Millones de estrellas jóvenes y brillantes, de color azul, brillan en los complejos y «plumosos» brazos espirales, entrelazados por franjas oscuras de polvo. Se cree que grupos de estas estrellas calientes y azules desencadenan la formación estelar en nubes de gas cercanas.

Los patrones plumosos en espiral de los brazos, se forman por el cizallamiento de las nubes de gas a medida que la galaxia rota. La naturaleza espiral de las galaxias floculentas contrasta con las galaxias espirales de gran diseño, que tienen brazos espirales prominentes y bien definidos.

Más Información: Cancer constellation

Etiquetas:
,
Sin Comentarios

Escribe un Comentario

¡Súbete a bordo!

¡Súbete a bordo!

Suscríbete gratuitamente para estar informado de las novedades que llegan desde Más Allá del Azul Pálido.

¡Bienvenido a bordo rumbo a lo desconocido!

¡Súbete a bordo!

¡Súbete a bordo!

Suscríbete gratuitamente para estar informado de las novedades que llegan desde Más Allá del Azul Pálido.

¡Bienvenido a bordo rumbo a lo desconocido!