Constelaciones de invierno: Géminis

Constelación de Géminis: Historia, mitología y objetos de interés

La constelación de Géminis es la tercera del Zodíaco. Se encuentra en una región del cielo cerca del ecuador celeste, por lo que es visible desde la mayoría de las regiones de la Tierra. Se encuentra a unos treinta grados al noreste de Orión, entre las constelaciones de Tauro y Cáncer.

Constelación de Géminis: Historia y ubicación

La constelación de Géminis se representa como dos figuras gemelas, a menudo interpretadas como los hermanos mitológicos Cástor y Pólux.

Es fácilmente reconocible en el cielo debido a la disposición de las estrellas que forman una especie de patrón de «L» invertida, que representa la cabeza de los gemelos.

Constelación de Géminis: Cómo encontrar Géminis a partir de Orión.
Constelación de Géminis: Cómo encontrar Géminis a partir de Orión.

Para encontrarla, prolongamos hacia arriba una línea imaginaria que pase por Rigel y Betelgeuse. A aproximadamente tres veces la distancia estre estas dos estrellas, se encuentra la estrella Castor.

A su izquierda está la estrella Pólux, formando con Castor la pareja de estrellas más importantes de la constelación de Géminis, y una de las parejas estelares más vistosas del firmamento.

Constelación de Géminis: Mitología

En la mitología griega, la constelación de Géminis representa a los gemelos Cástor y Pólux, hijos de Leda, reina de Esparta, y conocidos como los Dióscuros, o hijos de Zeus.

Los Dióscuros eran adorados en varios lugares y eran considerados protectores de los guerreros en la batalla y de los marineros en el mar.

Zeus seduce a Leda, reina de Esparta

Leda, reina de Esparta, fue seducida por Zeus, quien para acercarse a ella sin sospecha tomó la forma de un cisne. Esa misma noche, Leda intimó también con su marido Tíndaro, rey de Esparta. Como resultado de estos dos encuentros, Leda puso dos huevos, y de estos huevos nacieron cuatro hijos.

Cástor y Helena (futura reina de Esparta y protagonista de la Guerra de Troya) eran hijos de Tíndaro, mientras que Pólux y Clitemnestra eran hijos de Zeus.

Esta peculiaridad en la descendencia de Leda dio lugar a la dualidad de los Dióscuros, ya que eran medio-hermanos. Pero Pólux era inmortal, al ser hijo de Zeus, mientras que su hermano Cástor no, al ser hijo de un mortal.

Cástor y Pólux crecieron juntos en Esparta y se convirtieron en figuras notables: Eran conocidos por su valentía y habilidades en la lucha.

Participaron en varios episodios famosos de la mitología griega: acompañaron a Meleagro en la caza del Jabalí de Calidón, fueron con Jasón y los argonautas en busca del Vellocino de oro y rescataron a su hermana Helena cuando fue secuestrada por Teseo.

El Vellocino de Oro

El Vellocino de Oro estaba en posesión del rey Eetes de Cólquide y colgado en un árbol custodiado por un dragón. Jasón, el líder de los Argonautas, buscó este objeto valioso para reclamar su derecho al trono de Yolco.

Cástor y Pólux se unieron a la tripulación para ayudar en la búsqueda y proteger a sus compañeros argonautas.

Jasón llevando el Vellocino de Oro.
Jasón llevando el Vellocino de Oro.

En la travesía, los Argonautas enfrentaron numerosos desafíos, incluida la confrontación con las Harpías, las sirenas y el enfrentamiento con los doliones. Sin embargo, una de las pruebas más destacadas fue el enfrentamiento con el dragón que custodiaba el Vellocino de Oro.

Cástor y Pólux demostraron su valentía y habilidades en la lucha: Con ingenio y fuerza, enfrentaron al dragón y permitieron que Jasón, con la ayuda de Medea, la hechicera que se enamoró de él, pudiera obtener el Vellocino.

Medea, con sus conocimientos mágicos, adormeció al dragón y permitió que Jasón tomara el Vellocino sin despertar a la bestia.

El Rescate de Helena

Cuando Teseo, Rey de Atenas, secuestró a Helena, sus hermanos Cástor y Pólux la rescataron de Ática y la llevaron de regreso a Esparta, llevándose también a Etra, la madre de Teseo, como represalia.

Castor y Pólux Rescatando a Helena
Castor y Pólux Rescatando a Helena

En otro incidente, participaron en el secuestro de Febe e Hilaíra, las hijas de Leucipo. Tuvieron que enfrentarse a los primos de las chicas, Idas y Linceo, ya que estas estaban comprometidas con ellos, en una lucha por mantener su posesión.

Sin embargo, Pólux fue el único de los gemelos que sobrevivió a este enfrentamiento.

Inmortalidad compartida

Pólux, devastado por la pérdida de su hermano, rogó a Zeus que le permitiera compartir su inmortalidad con su hermano Cástor.

Zeus, conmovido por la solicitud y la lealtad de Pólux hacia su hermano, accedió a su petición y los llevó al firmamento, convirtiéndolos en la constelación de Géminis.

Sin embargo, para mantener el equilibrio entre los vivos y los muertos, Zeus estableció la condición de que los gemelos compartirían la inmortalidad, pero de una manera especial.

En lugar de estar ambos siempre en el Olimpo, el reino de los dioses, Zeus decidió que los hermanos compartieran su tiempo entre el Olimpo y el Hades, el reino de los muertos. Así, Castor y Pólux se alternaban entre la vida en el mundo divino y en el inframundo.

Constelación de Géminis: Estrellas principales

Cástor y Pólux son las estrellas más brillantes de Géminis. Cástor, una estrella binaria, se encuentra a aproximadamente 51 años luz, mientras que Pólux, una gigante naranja, está ubicada a unos 34 años luz.

Constelación de Géminis: Estrellas principales.
Constelación de Géminis: Estrellas principales.

Estas estrellas forman, por su atractivo contraste de colores, una de las parejas estelares más notables en el cielo nocturno.

Cástor y Pólux no están físicamente relacionadas entre sí. Ambas estrellas conforman una visión atractiva, contrastando el color amarillo anaranjado de Pólux, una gigante naranja, con el color blanco azulado de Cástor.
Cástor y Pólux no están físicamente relacionadas entre sí. Ambas estrellas conforman una visión atractiva, contrastando el color amarillo anaranjado de Pólux, una gigante naranja (izquierda), con el color blanco azulado de Cástor (derecha).

Cástor (α Geminorum)

Cástor, con una magnitud de 1.57, es la segunda estrella más brillante en la constelación de Géminis, aunque conserve actualmente la denominación de alfa geminorum. Se encuentra a una distancia aproximada de 51 años luz de la Tierra.

Cástor es una estrella múltiple: Originalmente, se pensaba que era una estrella única, pero observaciones más detalladas han revelado que es un sistema estelar compuesto por al menos seis estrellas.

La estrella primaria, Cástor A, es en realidad un sistema estelar binario compuesto por dos estrellas A1V que orbitan entre sí en aproximadamente 92 días. El sistema también incluye un par de estrellas binarias más débiles, Cástor B y Cástor C, que están separadas visualmente de Cástor A.

Pólux (β Geminorum)

Con una magnitud de 1.17, Pólux es la estrella más brillante de la constelación de Géminis, aunque conserve actualmente la denominación de beta geminorum. Se encuentra a una distancia aproximada de 34 años luz de la Tierra.

Pólux, que está ligeramente más cerca de nosotros, es una estrella única, mientras que Cástor es un sistema estelar que consta de seis estrellas.

Pólux es una estrella gigante naranja de tipo espectral K, lo que significa que es una estrella más fría que el Sol. Su brillo y color amarillo anaranjado característico la hacen destacar en el cielo nocturno.

En 2006 se confirmó la existencia de un planeta extrasolar alrededor de Pólux, llamado Pólux b (o Beta Geminorum b).

Alhena (γ Geminorum)

Con una magnitud aparente de alrededor de 1.9, Alhena es la tercera estrella más brillante en la constelación de Géminis. Se encuentra en el extremo sur de la constelación, a una distancia aproximada de 105 años luz de la Tierra.

Alhena es una estrella binaria, lo que significa que está compuesta por dos estrellas que orbitan alrededor de un centro de masa común.

La estrella primaria es una subgigante blanca-amarilla de tipo espectral A0IV. Es más caliente y más brillante que el Sol. La estrella secundaria es una enana naranja de tipo espectral K3V.

Constelación de Géminis: Asterismos

No existe un asterismo propio de la constelación de Géminis, pero forma parte del asterismo conocido como el «Círculo de invierno», tambien llamado el “Hexágono”.

Hexágono o círculo del invierno.
Hexágono o círculo del invierno.

Este asterismo incluye a las estrellas Cástor y Pólux, además de Capella en Auriga, Aldebarán en Tauro, Rigel en Orión, Sirio en Can Mayor y Procyon en Can Menor.

Constelación de Géminis: Objetos más interesantes

«Hebilla de Zapato» (M35) y NGC 2158

M35 y NGC 2158 a menudo se mencionan juntos debido a su proximidad en el cielo y las diferencias notables en edad y densidad estelar. Mientras que M35 es más joven y más difuso, NGC 2158 es más antiguo y más compacto.

Ambos se encuentran cerca de las tres estrellas que forman el pie de Cástor: Tejat, Propus y 1 Gem.

Constelación de Géminis: M35 y NGC 2158.
Constelación de Géminis: M35 y NGC 2158.

M35 es más fácil de observar y es un objetivo popular para astrónomos aficionados, debido a su brillo y la presencia de estrellas jóvenes y azules. NGC 2158, en cambio, requiere mejores condiciones de observación y telescopios más potentes para poder apreciar sus detalles, debido a su mayor distancia y densidad estelar.

M35, a la izquierda, está relativamente cerca a 2.800 años luz de distancia, es relativamente joven, con 150 millones de años de edad, y relativamente difuso, con alrededor de 2.500 estrellas distribuidas en un volumen de 30 años luz de diámetro. A la derecha, NGC 2158 está cuatro veces más lejos que M35, es más de 10 veces más antiguo y es mucho más compacto.
M35, a la izquierda, está relativamente cerca a 2.800 años luz de distancia, es relativamente joven, con 150 millones de años de edad, y relativamente difuso, con alrededor de 2.500 estrellas distribuidas en un volumen de 30 años luz de diámetro. A la derecha, NGC 2158 está cuatro veces más lejos que M35, es más de 10 veces más antiguo y es mucho más compacto.

«Hebilla de Zapato» (M35)

Fue descubierto por Philippe Loys de Chéseaux en 1745-46. Más tarde, fue redescubierto por John Bevis antes de que Charles Messier lo incluyera en su famoso catálogo. Se observa mejor con prismáticos o un telescopio pequeño.

M35 es un cúmulo abierto que se encuentra a 2,800 años luz de la Tierra. Se estima que tiene alrededor de 150 millones de años y contiene alrededor de 2,500 estrellas.

La mayoría de las estrellas en M35 son jóvenes, brillantes y de color azul, lo que indica que se formaron relativamente cerca en el tiempo.

M35 no está aislado, sino asociado con la nube molecular en la que se formó. También está cerca de otro cúmulo abierto, NGC 2158, aunque visualmente estos dos cúmulos pueden parecer distintos.

NGC 2158

NGC 2158 es un cúmulo abierto y aunque es muy próximo visualmente a M35, se encuentra considerablemente más lejos, a 10,000 años luz de la Tierra.

Con una edad estimada de alrededor de mil millones de años, NGC 2158 es diez veces más antiguo que M35. Esta es la razón por la que sus estrellas tienen un color más amarillento.

Aunque visualmente NGC 2158 pueda parecer menos llamativo que M35, es un objeto interesante para observar con telescopio, especialmente debido a su mayor densidad de estrellas.

Nebulosa «El Esquimal» (NGC 2392)

NGC 2392 fue descubierta por el astrónomo alemán William Herschel en 1787. Se encuentra a una distancia de aproximadamente 2,900 años luz de la Tierra.

Se encuentra a la izquierda de la estrella Wasat, a la altura de la cintura de la figura mitológica de Pólux.

Constelación de Géminis: Nebulosa "El Esquimal" (NGC 2392).
Constelación de Géminis: Nebulosa «El Esquimal» (NGC 2392).

Es una nebulosa planetaria, lo que significa que se formó a partir de la envoltura exterior de una estrella moribunda que expulsó sus capas externas hacia el espacio.

En el centro de la nebulosa se encuentra una enana blanca caliente y luminosa, remanente de la estrella masiva original que existía en su núcleo antes de que agotara su combustible nuclear.

Nebulosa "El Esquimal" (NGC 2392).
Nebulosa «El Esquimal» (NGC 2392).

La nebulosa presenta una estructura compleja y capas gaseosas expulsadas por la estrella central. La forma de capucha que le da el nombre de «El Esquimal» se debe a las capas de gas y polvo que la rodean.

La nebulosa es conocida por su característico color azul verdoso, que es el resultado de la excitación y emisión de gases en la nebulosa cuando son impactados por la radiación ultravioleta de la estrella central.

Nebulosa «La medusa» (IC 443)

Fue catalogada por primera vez por el astrónomo alemán Karl Wilhelm Reinmuth en 1922. Se encuentra a una distancia de aproximadamente 5,000 años luz de la Tierra.

Está ubicada muy cerca de la estrella propus, en el pie de la figura mitológica de Cástor. Su apariencia evoca la forma de una medusa flotando en el espacio, de ahí su nombre.

Es un objeto más típico de Astrofotografía, ya que es extremadamente ténue. Para observarla en telescopio se requiere un filtro OIII que resalte la nebulosa.

Constelación de Géminis: Nebulosa "La medusa" (IC 443).
Constelación de Géminis: Nebulosa «La medusa» (IC 443).

IC 443 es el remanente de una supernova que ocurrió hace unos 30.000 años, y la nebulosa resultante es el material expulsado en la explosión. La nebulosa presenta una estructura compleja y filamentosa, con una variedad de características interesantes.

En el centro de IC 443 se encuentra una estrella de neutrones, que es el núcleo denso y altamente compacto que queda después de la explosión de una supernova. Esta estrella de neutrones gira rápidamente, emitiendo radiación que interactúa con el material circundante.

IC 443 (Sharpless 248), nebulosa "La medusa".
IC 443 (Sharpless 248), nebulosa «La medusa».

La radiación de la estrella de neutrones o púlsar, excita y hace brillar el gas circundante, creando patrones y colores fascinantes. IC 443 está interactuando con el medio interestelar circundante, generando ondas de choque y creando estructuras visuales notables.

Nebulosa «Medusa» (Abell 21)

Fue catalogada por George Abell en 1966 en su catálogo de nebulosas planetarias. Tiene un nombre parecido a IC 443, pero mientras que IC443 toma su nombre de la medusa como animal marino, Abell 21 se llama así en referencia a la figura mitológica de Medusa, la gorgona.

Está ubicada cerca del borde con la constelación de Can Menor y cerca de la estrella Lambda gem, en la rodilla derecha de la figura mitológica de Pólux. Se encuentra a una distancia de aproximadamente 1.500 años luz de la Tierra y su edad estimada es de 4.000 años.

Igual que IC443, para observarla se requiere un filtro OIII, ya que es extremadamente ténue.

Constelación de Géminis: Nebulosa "Medusa" (Abell 21).
Constelación de Géminis: Nebulosa «Medusa» (Abell 21).

La Nebulosa Abell 21 presenta una forma parecida a una cabeza con cabello, lo cual contribuye a la asociación con la figura mitológica de la Medusa. Los filamentos de gas y polvo se extienden en varias direcciones.

Nebulosa "Medusa" (Abell 21)
Nebulosa «Medusa» (Abell 21)

La Nebulosa Abell 21 es el remanente de una estrella que expulsó sus capas exteriores en la etapa de nebulosa planetaria. La nebulosa muestra una compleja estructura de filamentos de gas y polvo iluminados por la radiación de la estrella moribunda que se halla en su centro.

Efectivamente, en el centro de la nebulosa se encuentra una enana blanca caliente, que es el núcleo remanente de la estrella original. Esta enana blanca emite radiación ultravioleta que ioniza y excita el material circundante, haciéndolo brillar.

Más Información: Gemini constellation

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