Constelaciones de invierno: Orión

Constelación de Orión: Historia, mitología y objetos de interés

La constelación de Orión es una de las constelaciones más reconocibles y prominentes en el cielo nocturno. Se encuentra en la región ecuatorial y es visible desde ambos hemisferios. Fue catalogada por el griego Ptolomeo en el siglo II DC, pero antes había sido registrada por los Babilonios en el MUL.APIN en el 686 AC como «el leal pastor de los cielos».

Constelación de Orión: Historia y ubicación

El cinturón de Orión es quizás la característica más distintiva de esta constelación. Está formado por tres estrellas brillantes, Alnitak, Alnilam y Mintaka que sirven de puntero para encontrar otras constelaciones cercanas.

Estas estrellas están ubicadas aproximadamente en la misma línea en el espacio, pero no están físicamente relacionadas entre sí, como se aprecia en la siguiente visualización.

Visualización que muestra la constelación de Orión desde una perspectiva tridimensional, revelando su distribución espacial real.
Visualización que muestra la constelación de Orión desde una perspectiva tridimensional, revelando su distribución espacial real.

Además del cinturón, Orión también cuenta con otras estrellas notables. Betelgeuse y Rigel son dos estrellas muy brillantes en esta constelación: Betelgeuse, ubicada en el hombro izquierdo de Orión, es una supergigante roja y una de las estrellas más grandes conocidas. Rigel, en el pie derecho de Orión, es una estrella supergigante azul.

La Nebulosa de Orión (M42), es una de las regiones de formación estelar más cercanas a la Tierra y es visible a simple vista en cielos oscuros. La nebulosa brilla gracias a las emisiones de las estrellas jóvenes y calientes que se están formando dentro de ella.

Constelación de Orión: Mitología

Orión, el gigante cazador, nació de la unión prohibida entre Poseidón, dios del mar, y Euríale, una de las Gorgonas. Desde joven, Orión mostró un talento extraordinario para la caza y una fuerza impresionante. Su estatura colosal y su destreza con el arco y la flecha lo hicieron famoso en toda Grecia.

La fama de Orión llegó a oídos de Artemisa, la diosa de la caza y la luna, que también era conocida por su deseo de preservar la virginidad y su amor por la soledad. Orión, sin embargo, se enorgulleció de sus habilidades y decidió retar a Artemisa a un desafío de caza.

Artemisa, enfurecida por la arrogancia de Orión, aceptó el reto. Durante el desafío, ambos cazadores demostraron su habilidad, pero Orión, con su fuerza sin igual, superó a la diosa en varias ocasiones. Aunque Artemisa admiraba la destreza de Orión, su orgullo herido y la amenaza a su estatus como diosa cazadora la llevaron a buscar venganza.

La oportunidad de castigar a Orión llegó cuando, durante una expedición de caza, el gigante conoció a las Pléyades, un grupo de siete hermanas. Fascinado por su belleza, Orión trató de conquistarlas, lo que enfureció aún más a Artemisa, que consideraba a las Pléyades como protegidas suyas.

La muerte de Orión

Enfrentando una creciente ira, Artemisa envió un escorpión gigante, creado por Hefesto, el dios del fuego y la forja, para luchar contra Orión. La batalla fue feroz, y aunque Orión luchó valientemente, el aguijón del escorpión finalmente lo alcanzó. Herido de muerte, Orión cayó al suelo.

Orión lucha contra el escorpión.
Orión lucha contra el escorpión.

Al ver la tragedia que había causado, Artemisa, sintiéndose compasiva y arrepentida, decidió honrar la memoria de Orión. Levantó al cazador y su agresor a los cielos, convirtiéndolos en constelaciones distantes.

Orión se convirtió en la brillante constelación que lleva su nombre, mientras que el escorpión se convirtió en la constelación de Escorpio, siempre persiguiendo a Orión a través del firmamento.

Esta historia explica la presencia de las constelaciones de Orión y Escorpión en el cielo, y su separación perpetua sirve como una lección sobre la importancia de respetar a los dioses de la mitología griega.

Constelación de Orión: Estrellas principales

Orión alberga algunas de las estrellas más brillantes del cielo nocturno, destacando algunas estrellas de primera magnitud:

Constelación de Orión: Estrellas principales.
Constelación de Orión: Estrellas principales.

Betelgeuse

En el hombro derecho del cazador, es una supergigante roja a unos 425 años luz. Betelgeuse, la segunda estrella más brillante de la constelación de Orión, es una estrella pulsante entre magnitudes 0.4 y 1.3, con un período de varios años.

Esta variación de brillo, sin embargo, no es perceptible para el observador. Con un diámetro de 300 a 500 veces el del Sol, Betelgueuse se aproxima al final de su ciclo estelar para terminar explotando como Supernova, si es que no lo ha hecho ya.

Rigel

En el pié izquierdo del cazador, es una estrella azul brillante a unos 900 años luz. Su nombre en árabe significa justamente eso: pié. Con una magnitud 0.18, es la estrella más brillante de la constelación de Orión.

Bellatrix

En el hombro izquierdo del cazador, es una estrella azul brillante a unos 240 años luz. Su nombre en latín significa «la guerrera». Con una magnitud 1.64, es la tercera estrella más brillante de la constelación de Orión.

El Cinturón de Orión

Está formado por las estrellas Alnitak, Alnilam y Mintaka. Según la leyenda, estas tres estrellas simbolizan a los tres reyes magos de oriente.

Constelación de Orión: Asterismos

La constelación de Orión es una región rica en asterismos. Destacan tres:

  • El Cinturón de Orión.
  • La Espada de Orión.
  • El Espejo de Venus.

Cinturón de Orión

Representa la cintura del gran cazador y está formado por las estrellas Alnitak, Alnilam y Mintaka.

Constelación de Orión: Asterismo del Cinturón de Orión.
Constelación de Orión: Asterismo del Cinturón de Orión.

Espada de Orión

Representa la espada del gran cazador. En sus extremos se encuentran las estrellas c Ori y Hatysa (Nair al Saif) y en el centro las estrellas del Trapecio (Trapezium), justo en el interior de la nebulosa de Orión.

Constelación de Orión: Asterismo de la Espada de Orión.
Constelación de Orión: Asterismo de la Espada de Orión.

Espejo de Venus

Representa, por su forma, el espejo de Venus. Contiene los dos asterismos anteriores del Cinturón y Espada de Orión.

Está formado por las estrellas: Alnitak, Alnilam, Mintaka, Saif al Jabbar y c Ori, representando el cuerpo del espejo, y Hatysa (Nair al Saif), representando el mango del espejo.

Constelación de Orión: Asterismo del Espejo de Venus.
Constelación de Orión: Asterismo del Espejo de Venus.

Constelación de Orión: Objetos más interesantes

La Nebulosa de Orión (M42)

La Nebulosa de Orión se encuentra en el «cinturón» de la constelación de Orión. Se puede apreciar a simple vista como una nebulosidad alrededor de Theta Orionis, la estrella más brillante del cúmulo del Trapecio, en la parte central del asterismo de «La Espada de Orión». Está a una distancia aproximada de 1,350 años luz de la Tierra.

Constelación de Orión: M42
Constelación de Orión: M42

La nebulosa es una vasta región de gas y polvo interestelar, principalmente hidrógeno, en la que se están formando nuevas estrellas. La radiación ultravioleta de las estrellas jóvenes y calientes en el núcleo de la nebulosa ioniza el gas circundante, haciéndolo brillar con colores característicos.

Constelación de Orión: Nebulosa de Orión.
Constelación de Orión: Nebulosa de Orión.

Se trata de la nebulosa de emisión más brillante del cielo, brillando con magnitud 4. Es un objeto extenso que abarca cuatro lunas llenas, por lo que se visualiza mejor con telescopios de focal corta. Es también, por todo lo anterior, uno de los objetos más fotografiados por los astrofotógrafos aficionados.

Modelo tridimensional de la Nebulosa de Orión basado en observaciones de luz visible del Telescopio Espacial Hubble.
Modelo tridimensional de la Nebulosa de Orión basado en observaciones de luz visible del Telescopio Espacial Hubble.

Dentro de la Nebulosa de Orión, se pueden observar cúmulos de estrellas jóvenes que se están formando a partir del material gaseoso y polvoriento. Estas estrellas son conocidas como el «Cúmulo del Trapecio», o «Trapezium», y son responsables de la mayor parte de la radiación ultravioleta que ioniza la nebulosa.

Constelación de Orión: M42, Nebulosa de Orión.
Constelación de Orión: M42, Nebulosa de Orión.

Nebulosa de Mairán (M43)

Se trata de una nebulosidad brillante, en forma de arco, situada al norte de M42, atravesada por una nebulosa oscura. Esta nebulosa oscura se extiende hacia el interior de M42, creando una forma conocida como «La Boca del Pez».

M43 es una nebulosa de emisión, similar a la Nebulosa de Orión. La luz que emite proviene principalmente de la radiación de estrellas jóvenes y calientes que excitan el gas circundante, haciéndolo brillar.

Ambas nebulosas, M42 y M43, están conectadas físicamente y son el resultado de procesos similares de formación estelar en la región. La energía y la radiación de estrellas masivas en la Nebulosa de Orión afectan a M43, contribuyendo a su apariencia y características.

M43 se puede observar fácilmente con telescopios de tamaño moderado.

Constelación de Orión: M43, Nebulosa de Mairán.
Constelación de Orión: M43, Nebulosa de Mairán.

NGC 1977, Nebulosa «Hombre Corriendo»

NGC 1977 es una de las nebulosas de reflexión más brillantes del cielo, próxima a M42 y M43. Esta región forma parte del complejo de formación estelar en Orión y es rica en gas y polvo cósmico.

A diferencia de las nebulosas de emisión, como la Nebulosa de Orión, las nebulosas de reflexión no emiten luz propia, sino que reflejan la luz de estrellas cercanas. Esto crea un aspecto azulado característico debido a la dispersión selectiva de la luz.

Constelación de Orión: NGC 1977
Constelación de Orión: NGC 1977

Al igual que otras nebulosas en la región de Orión, NGC 1977 contiene estrellas jóvenes y calientes que se están formando dentro del complejo de nebulosas. Estas estrellas iluminan y revelan la nebulosa a medida que emiten radiación.

NGC 1977 es observable con telescopios pequeños y, en ocasiones, incluso con prismáticos en cielos oscuros. Es un objeto de interés para astrónomos y astrofotógrafos aficionados.

NGC 1980, La joya perdida de Orión

NGC 1980 es un cúmulo abierto ubicado en la región de la Espada de Orión, al sur de la Nebulosa de Orión y al sureste de NGC 1977. Contiene 30 estrellas embebidas en una nebulosidad alargada, y en su interior se encuentra el sistema cuádruple de Hatysa (Nair al Saif).

Constelación de Orión: NGC 1980.
Constelación de Orión: NGC 1980.

En el centro se encuentra el cúmulo estelar Theta Orionis C, que está asociado con el sistema estelar Theta Orionis. Este sistema incluye estrellas jóvenes y calientes que contribuyen a la iluminación y la energía de la región.

NGC 1980 es conocida por albergar una asociación estelar, es decir, un grupo de estrellas que comparten un origen común y están asociadas gravitacionalmente. Estas estrellas pueden haberse formado al mismo tiempo a partir del mismo material en la región.

La región de NGC 1980 incluye nebulosidad, pero no es tan conspicua como algunas otras nebulosas en la misma área. Aunque puede observarse con telescopios pequeños, su observación puede ser un desafío debido a la presencia de nebulosidad y a la luz de fondo de las estrellas cercanas.

NGC 1981, Carro de Carbón

Es un cúmulo abierto formado por 40 estrellas ubicado un grado al norte de M42 y en el extremo norte de NGC 1977. Fue descubierta por John Herschel el 4 de enero de 1827. Su magnitud aparente es 4.2. NGC 1981 es observable con telescopios pequeños y prismáticos.

Constelación de Orión: NGC 1981.
Constelación de Orión: NGC 1981.

Nebulosa Gasparín (M78)

M78 (también conocida como NGC 2068) es, al igual que NGC 1977, una nebulosa de reflexión. Fue descubierta por el astrónomo francés Pierre Méchain en 1780 y posteriormente incluida en el catálogo Messier.

Constelación de Orión: M78.
Constelación de Orión: M78.

M78 se encuentra 3 grados al noreste de Alnitak, en la región norte de Orión, cerca del Cinturón de Orión. Es parte del complejo de nebulosas de Orión, asociado con la formación estelar.

M78 contiene un grupo de estrellas jóvenes y calientes. Estas estrellas, que se están formando en la nebulosa, iluminan y hacen brillar el gas y el polvo circundantes, revelando la estructura de la nebulosa.

Constelación de Orión: M78.
Constelación de Orión: M78.

M78 es visible con telescopios pequeños y prismáticos, especialmente en cielos oscuros y despejados. Aunque no es tan conocida como algunas otras nebulosas en la región, es un objeto interesante para los observadores astronómicos aficionados.

Debido a su ubicación y estructura, M78 es un objetivo popular para la fotografía astronómica. Las imágenes de larga exposición pueden resaltar la nebulosa y revelar detalles adicionales de su estructura.

Nebulosa de la Cabeza de Caballo (Barnard 33 y IC 434)

La Nebulosa de la Cabeza de Caballo está ubicada en la región sur de la Nebulosa de Orión, cerca del Cinturón de Orión. Es parte de un complejo de nebulosas que incluye la Nebulosa de la Flama (NGC 2024) y la Nebulosa NGC 2023.

Constelación de Orión: Nebulosa cabeza de caballo.
Constelación de Orión: Nebulosa cabeza de caballo.

A diferencia de muchas otras nebulosas que son visibles debido a la emisión de luz, la Nebulosa de la Cabeza de Caballo (Barnard 33) es una nebulosa oscura, que aparece silueteada casualmente con la forma de una cabeza de caballo contra el resplandor de la nebulosa de emisión IC434 al fondo.

Constelación de Orión: Nebulosa Cabeza de Caballo.
Constelación de Orión: Nebulosa Cabeza de Caballo.

Efectivamente, Barnard 33 es una región de gas y polvo, situada a 1.600 años luz, que oscurece la luz rojiza prodecente de la nebulosa de emisión IC 434 situada detras de ella.

Constelación de Orión: Barnard 33.
Constelación de Orión: Barnard 33 silueteada sobre la nebulosa IC 434 en el fondo.

La Nebulosa de la Cabeza de Caballo es uno de los objetos mas difíciles de observar en un telescopio amateur. Para ello se necesitan lugares muy oscuros sin contaminación lumínica. Es también uno de los objetos astronómicos más fotografiados.

Nebulosa de la Flama (NGC 2024)

La Nebulosa de la Flama se encuentra al sur del Cinturón de Orión, una de las partes más prominentes y reconocibles de la constelación de Orión. Se encuentra cerca de la nebulosa NGC 2023, y a menudo, estas dos nebulosas son fotografiadas juntas debido a su proximidad en el cielo.

Constelación de Orión: NGC 2024.
Constelación de Orión: NGC 2024.

Es una nebulosa de emisión, lo que significa que emite luz propia debido a la excitación de sus gases por la radiación de estrellas cercanas. La luz emitida es principalmente roja, característica de la emisión de hidrógeno ionizado. Se encuentra a 900 años luz y forma parte del complejo molecular de Orión.

La Nebulosa de la Flama es el hogar de estrellas jóvenes y calientes que se están formando en su interior. Estas estrellas jóvenes emiten radiación ultravioleta, la cual ioniza los gases de la nebulosa y provoca la emisión de luz visible.

NGC 2024 es un objeto popular para la observación astronómica amateur. Es visible a simple vista bajo cielos oscuros, aunque se aprecia mucho mejor con telescopios, especialmente aquellos que permiten observar en longitudes de onda específicas, como las del hidrógeno alfa.

NGC 2023

Se encuentra a 1.533 años luz, en la misma región que la Nebulosa de la Flama (NGC 2024) y la Nebulosa de la Cabeza de Caballo (Barnard 33), creando un complejo y hermoso conjunto de formaciones nebulosas en la constelación de Orión.

Constelación de Orión: NGC 2023.
Constelación de Orión: NGC 2023.

Es conocida por ser una nebulosa de reflexión azulada, lo que significa que refleja la luz de las estrellas cercanas y aparece en un tono azul en las imágenes. La luz proveniente de las estrellas cercanas ilumina y revela la presencia del polvo interestelar en la nebulosa.

NGC 2023 es un objetivo popular para la observación astronómica amateur. Se puede ver mejor con telescopios pequeños o medianos, y su color azul distintivo la hace especialmente interesante.

Más información: Orion constellation

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