Ilustración del planeta TOI-715 b, una Supertierra en la zona habitable alrededor de su estrella.

Descubierta una Supertierra en la zona habitable

Un equipo internacional de científicos ha descubierto una prometedora Supertierra en la zona habitable, adecuada para realizar futuras investigaciones. El planeta, llamado TOI-715 b, orbita alrededor de una pequeña estrella rojiza a solo 137 años luz de distancia. Este sistema planetario también podría albergar un segundo planeta del tamaño de la Tierra.

Los astrónomos están empezando a escribir un nuevo capítulo en nuestra comprensión de los exoplanetas (planetas fuera de nuestro Sistema Solar).

Los instrumentos espaciales más recientes, incluidos aquellos a bordo del Telescopio Espacial James Webb de la NASA, están diseñados no solo para detectar estos mundos distantes, sino también para revelar algunas de sus características.

Entre estas características se incluye la composición de sus atmósferas, lo que podría ofrecer pistas sobre la posible presencia de vida en estos planetas.

En zona habitable «conservadora»

TOI-715 b, con una vez y media el ancho de la Tierra, es una Supertierra en la zona habitable «conservadora» alrededor de su estrella anfitriona.

La zona habitable «conservadora» es la distancia desde la estrella que podría proporcionar al planeta la temperatura adecuada para que se forme agua líquida en su superficie. Por supuesto, otros factores tendrían que alinearse para que haya agua en la superficie, especialmente contar con una atmósfera adecuada.

Pero la zona habitable conservadora, una definición más estrecha y potencialmente más sólida que la zona habitable «optimista» más amplia, lo coloca en una posición privilegiada, al menos según las medidas aproximadas realizadas hasta ahora.

El planeta más pequeño, en caso de confirmarse, podría ser solo ligeramente más grande que la Tierra y también podría estar justo dentro de la zona habitable conservadora.

La mejor apuesta para encontrar planetas habitables

La recientemente descubierta Supertierra, TOI-715 b, podría estar haciendo su aparición justo en el momento adecuado.

Su estrella principal es una enana roja, más pequeña y más fría que nuestro Sol. Se sabe que varias de estas estrellas albergan mundos rocosos pequeños y en este momento, son la mejor apuesta para encontrar planetas habitables.

Estos planetas tienen órbitas mucho más cercanas que las que rodean a estrellas como nuestro Sol, pero debido a que las enanas rojas son más pequeñas y más frías, los planetas pueden acercarse más y seguir estando seguros dentro de la zona habitable de la estrella.

Órbitas más estrechas implican que los planetas pasan por delante de sus estrellas (transitan) más a menudo, y, por tanto, son vistos por nuestros telescopios espaciales también más a menudo.

En el caso del planeta b, esto sucede cada 19 días, un «año» en este extraño mundo. Por lo tanto, los tránsitos de estos planetas pueden detectarse más fácilmente y observarse con más frecuencia.

TESS y Webb

Es así como TESS (el Satélite de Exploración de Exoplanetas en Tránsito) encontró el nuevo planeta y ha estado contribuyendo a la base de datos de exoplanetas en zona habitable desde su lanzamiento en 2018.

Observar tales tránsitos, por ejemplo, para un planeta del tamaño de la Tierra alrededor de una estrella similar al Sol (y esperar un año terrestre, 365 días, para capturar otro tránsito), está más allá de la capacidad de los actuales telescopios espaciales.

El planeta TOI-175 b se une a la lista de planetas en la zona habitable que podrían ser examinados más de cerca por el telescopio espacial Webb, quizás incluso en busca de indicios de una atmósfera.

Mucho dependerá de las otras propiedades del planeta, incluyendo su masa y si se puede clasificar como un «mundo acuático». Esto haría que su atmósfera, si está presente, sea más prominente y mucho menos difícil de detectar que la de un mundo más masivo, denso y seco, probablemente con una atmósfera más delgada y cercana a la superficie.

Fuente: Discovery Alert: A ‘Super-Earth’ in the Habitable Zone

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