Representación artística de las enanas marrones.

Hubble descubre que las enanas marrones se vuelven solitarias

Un grupo de astrónomos ha descubierto, utilizando el Telescopio Espacial Hubble, que cuanto más viejas son las enanas marrones, menos probable es que tengan una compañera enana. Los pares binarios de enanas marrones están tan débilmente ligados entre sí, que terminan separándose por la acción gravitatoria de estrellas cercanas.

Las enanas marrones son objetos interestelares más grandes que Júpiter, pero más pequeños que las estrellas de menor masa.

Al igual que las estrellas ordinarias, colapsan a partir de una nube de gas y polvo, pero no tienen suficiente masa para mantener la fusión de hidrógeno como una estrella normal. También, al igual que estas, pueden nacer en pareja y orbitar una alrededor de la otra.

Sistemas binarios que no perduran

El Hubble es capaz de detectar pares binarios separados entre sí por tan solo 480 millones de kilómetros, aproximadamente la separación entre nuestro Sol y el cinturón de asteroides.

Pero los astrónomos que llevaron a cabo esta investigación no encontraron ningún par binario entre una muestra de enanas marrones del vecindario solar.

«Nuestra investigación confirma que las compañeras binarias notablemente separadas entre sí son extremadamente raras entre las enanas marrones más frías y de menor masa, aunque también se observan enanas marrones binarias a edades más jóvenes».

«Esto parece indicar que tales sistemas no sobreviven con el tiempo«. Dijo la autora principal del estudio, Clémence Fontanive del Instituto Trottier para la Investigación de Exoplanetas de la Universidad de Montreal, Canadá.

Evaluando los mecanismos de formación estelar

En una investigación similar que Fontanive llevó a cabo hace un par de años, el Hubble observó enanas marrones muy jóvenes y algunas tenían compañeras binarias, confirmando que los mecanismos de formación estelar realmente producen pares binarios entre enanas marrones de baja masa.

La falta de compañeras binarias entre las enanas marrones más viejas, sugiere que aunque algunas pueden haber comenzado como binarias, terminaron separándose con el tiempo.

Los nuevos hallazgos del Hubble apoyan aún más la teoría de que las enanas marrones nacen de la misma manera que las estrellas, a través del colapso gravitacional de una nube de hidrógeno molecular.

La diferencia es que no tienen suficiente masa para mantener la fusión nuclear del hidrógeno, mientras que las estrellas comunes sí. Más de la mitad de las estrellas en nuestra galaxia tienen una estrella compañera que resultó de estos procesos de formación, encontrándose estrellas más masivas más comúnmente en sistemas binarios.

«La motivación de este estudio fue ver hasta qué punto se mantienen las tendencias observadas entre los sistemas estelares múltiples según se va reduciendo la masa del objeto», dijo Fontanive.

Una vida solitaria

«Nuestra investigación con el Hubble ofrece evidencia directa de que estos sistemas binarios jóvenes es poco probable que sobrevivan a edades avanzadas. Cuando son jóvenes, son parte de una nube molecular, y luego, a medida que envejecen, la nube se dispersa».

«A medida que eso sucede, las cosas comienzan a moverse y las estrellas pasan unas junto a las otras. Debido a que las enanas marrones son tan livianas, el vínculo gravitacional que une los pares binarios ampliamente separados entre sí, es muy débil, y las estrellas que pasan cerca del par pueden romper fácilmente estos sistemas binarios,» dijo Fontanive.

«La mayoría de las estrellas tienen compañeros, ya sea una compañera binaria o exoplanetas», añadió la miembro del equipo Beth Biller de la Universidad de Edimburgo, en el Reino Unido.

«Esta investigación realmente demuestra que lo mismo no es cierto para las enanas marrones. Después de un breve período inicial de vida en pareja, la mayoría de las enanas marrones permanecen solitarias durante el resto de su prolongada existencia«.

«Esta es la mejor evidencia observacional hasta la fecha de que las parejas de enanas marrones se separan con el tiempo,» dijo Fontanive. «No podríamos haber realizado este tipo de investigación ni confirmado modelos anteriores, sin la aguda visión y sensibilidad del Hubble.»

Fuente: Hubble finds that ageing brown dwarfs grow lonely

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