Esta reproducción artística (no a escala) ilustra la trayectoria de la ráfaga rápida de radio FRB 20220610A, desde la galaxia distante donde se originó hasta la Tierra, situada en uno de los brazos espirales de la Vía Láctea. La galaxia fuente de FRB 20220610A, identificada gracias al Very Large Telescope (VLT) de ESO, parece estar ubicada dentro de un pequeño grupo de galaxias en interacción. Está tan lejos que su luz tardó ocho mil millones de años en llegar a nosotros, lo que convierte a FRB 20220610A en la ráfaga rápida de radio más distante encontrada hasta la fecha.

Hubble detecta una ráfaga rápida de radio en un extraño lugar

Los astrónomos que utilizan el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA han descubierto una ráfaga rápida de radio (FRB) en un lugar inusual: un conjunto de galaxias que existían cuando el Universo tenía solo 5 mil millones de años. Todos los FRB anteriores se han encontrado en galaxias aisladas.

Esta ráfaga rápida de radio (FRB) es particularmente extraña porque estalló a medio camino a través del Universo, lo que la convierte en la más lejana y poderosa detectada hasta la fecha.

Imagen del Telescopio Espacial Hubble de la galaxia anfitriona de una ráfaga de radio rápida excepcionalmente poderosa, FRB20220610A. La sensibilidad y nitidez del Hubble revelan un grupo compacto de múltiples galaxias que pueden estar en proceso de fusionarse. Existieron cuando el Universo tenía sólo 5 mil millones de años.
Imagen del Telescopio Espacial Hubble de la galaxia anfitriona de una ráfaga de radio rápida excepcionalmente poderosa, FRB20220610A. La sensibilidad y nitidez del Hubble revelan un grupo compacto de múltiples galaxias que pueden estar en proceso de fusionarse. Existieron cuando el Universo tenía sólo 5 mil millones de años.

Una «ráfaga rápida de radio» (FRB) es una explosión fugaz de energía que puede eclipsar a una galaxia entera durante unos milisegundos.

En los últimos años, se han detectado cientos de FRB que parecen por todo el cielo como si fuesen flashes de cámaras en un evento deportivo. Pero las fuentes que provocan estos intensos estallidos de radiación siguen siendo inciertas.

Fusión de galaxias

FRB 20220610A fue detectado por primera vez el 10 de junio de 2022 por el radiotelescopio Australian Square Kilometer Array Pathfinder (ASKAP) en Australia Occidental, y el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral, en Chile, confirmó que tenía un origen distante.

Es cuatro veces más energético que los FRB más cercanos: Esto podría desafiar los modelos de qué es lo que produce los FRB. ¿O podría ser un efecto sesgo ocasionado porque solo se pueden detectar FRB muy brillantes a mitad de camino a través del Universo?

La sensibilidad y nitidez del Hubble ha permitido detectar un grupo compacto de hasta siete galaxias en proceso de fusión, que existieron cuando el Universo tenía solo 5 mil millones de años. Estos grupos de galaxias son raros y es posible que esto condujera a las condiciones que desencadenaron la FRB.

Ráfaga Rápida de Radio (FRB): un misterioso origen

Aunque los astrónomos no tienen un consenso sobre el posible mecanismo detrás de este extraordinario fenómeno, en general se piensa que los FRB deben involucrar algún tipo de objeto compacto, como un agujero negro o una estrella de neutrones.

Qué es un Magnetar

Un Magnetar es un tipo extremo de estrella de neutrones: el tipo de estrella de neutrones más intensamente magnético del Universo.

Tiene un campo magnético tan fuerte que, si se ubicara un magnetar a medio camino entre la Tierra y la Luna, borraría la banda magnética de las tarjetas de crédito de todas las personas en el mundo.

Erupción de Magnetar
Erupción de Magnetar

Mucho peor aún, si un astronauta viajara a unos pocos cientos de kilómetros del magnetar, se disolvería completamente, porque cada átomo de su cuerpo sería destruído.

Los posibles mecanismos implican algún tipo de brusca sacudida estelar o, alternativamente, una explosión producida por las retorcidas líneas del campo magnético de un magnetar cuando se rompen y se vuelven a conectar.

Un fenómeno similar ocurre en el Sol, provocando erupciones solares, pero el campo de un magnetar es un billón de veces más fuerte que la magnetosfera del Sol.

La rotura del campo magnético generaría un destello de FRB, o podría generar una onda de choque que incinerase el polvo circundante y calentase el gas hasta convertirlo en plasma.

Varios tipos de Magnetares

Podría haber varios tipos de magnetares. Una posibilidad podría ser un objeto en explosión que orbita alrededor de un agujero negro rodeado por un disco de material.

Otra alternativa es un par de estrellas de neutrones en órbita cuyas magnetosferas interactúen periódicamente, creando una cavidad donde puedan tener lugar las erupciones.

Se estima que los magnetares están activos durante unos 10 mil años antes de estabilizarse, por lo que sería esperable encontrarlos donde se está produciendo una tormenta de nacimiento estelar. Pero este no parece ser el caso de todos los magnetares.

En un futuro próximo, los experimentos con FRB aumentarán su sensibilidad, lo que conducirá a una tasa sin precedentes en el número de FRB detectados a estas distancias.

Hubble desempeñará un papel crucial en la caracterización de los entornos en los que se producen estos FRB. Los astrónomos pronto descubrirán qué tan especial era el entorno de este FRB.

Fuente: Hubble finds weird home of farthest fast radio burst

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