Concepto artístico del exoplaneta cercano, LTT 1445Ac, que tiene el tamaño de la Tierra. El planeta orbita una estrella enana roja. La estrella está en un sistema triple, con dos enanas rojas en órbita cercana vistas en la parte superior derecha. El punto negro frente a la estrella en primer plano es el planeta LTT 1445Ab, que transita por la cara de la estrella.

Hubble mide el exoplaneta «terrestre» más cercano

El Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA ha medido el tamaño del exoplaneta más cercano de tamaño similar a la Tierra al pasar frente a su estrella. Esta alineación, llamada tránsito, abre la puerta a estudios posteriores para ver qué tipo de atmósfera, si la hubiera, podría tener este mundo rocoso.

El diminuto planeta, LTT 1445Ac, fue descubierto por primera vez por TESS, el satélite de estudio de exoplanetas en tránsito de la NASA, en 2022. Pero la geometría del plano orbital del planeta en relación con su estrella vista desde la Tierra era incierta, porque TESS no tiene la resolución óptica requerida.

Hubble frente a TESS

Esto significa que la detección podría haber sido del tipo «tránsito rasante», donde un planeta solo roza una pequeña porción del disco de la estrella madre. Esto daría como resultado un límite inferior inexacto del diámetro del planeta.

“Existía la posibilidad de que este sistema tuviera una geometría desafortunada y, si ese fuera el caso, no mediríamos el tamaño correcto. Pero con las capacidades del Hubble logramos determinar su diámetro”, dijo Emily Pass del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica en Cambridge, Massachusetts.

Un exoplaneta rocoso similar a la Tierra

Las observaciones del Hubble muestran que el planeta realiza un tránsito normal a través del disco de la estrella, arrojando un tamaño real de solo 1,07 veces el diámetro de la Tierra.

Este diagrama compara dos escenarios del paso de un exoplaneta del tamaño de la Tierra frente a su estrella anfitriona. El camino inferior muestra el planeta rozando la estrella. El estudio de la luz de este tránsito podría conducir a una estimación inexacta del tamaño del planeta, haciéndolo parecer más pequeño de lo que realmente es. El camino superior muestra la geometría óptima, donde el planeta transita todo el ancho del disco de la estrella.
Este diagrama compara dos escenarios del paso de un exoplaneta del tamaño de la Tierra frente a su estrella anfitriona. El camino inferior muestra el planeta rozando la estrella. El estudio de la luz de este tránsito podría conducir a una estimación inexacta del tamaño del planeta, haciéndolo parecer más pequeño de lo que realmente es. El camino superior muestra la geometría óptima, donde el planeta transita todo el ancho del disco de la estrella.

Esto significa que el planeta es un mundo rocoso, como la Tierra, con aproximadamente la misma gravedad superficial. Pero a una temperatura superficial de aproximadamente 260 grados Celsius, hace demasiado calor para la vida tal como la conocemos.

Un sistema triple en Eridanus

El planeta orbita alrededor de la estrella LTT 1445A, que forma parte de un sistema triple de tres estrellas enanas rojas que se encuentra a 22 años luz de distancia, en la constelación de Eridanus.

La estrella tiene otros dos planetas reportados que son más grandes que LTT 1445Ac. Un par de otras dos estrellas enanas, LTT 1445B y C, se encuentran a unos 4.700 millones de kilómetros de LTT 1445A, también resueltas por el Hubble.

La alineación de las tres estrellas y la órbita de canto del par BC sugiere que todo en el sistema es coplanar, incluidos los planetas conocidos.

Un exoplaneta ideal para estudiar atmósferas

Los planetas en tránsito son interesantes porque podemos caracterizar sus atmósferas mediante espectroscopia, no solo con el Hubble, sino también con el telescopio espacial James Webb. Nuestra medición es importante porque nos dice que probablemente se trate de un planeta terrestre muy cercano. Esperamos realizar observaciones posteriores que nos permitan comprender mejor la diversidad de planetas alrededor de otras estrellas”, dijo Pass.

«El Hubble sigue siendo un actor clave en nuestra caracterización de exoplanetas», añadió la profesora Laura Kreidberg del Instituto Max Planck de Astronomía de Heidelberg (que no participó en este estudio). «Hay muy pocos planetas terrestres que estén lo suficientemente cerca como para que podamos aprender sobre sus atmósferas. A solo 22 años luz de distancia, LTT 1445Ac está justo al lado en términos galácticos, por lo que es uno de los mejores planetas en el cielo para seguir y aprende sobre sus propiedades atmosféricas.»

Fuente: Hubble measures the size of the nearest transiting Earth-sized planet | ESA/Hubble

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