Galaxias espirales: Mosaico de imágenes de PHANGS.

Webb muestra imágenes muy detalladas de 19 galaxias espirales

El Telescopio Espacial James Webb de la NASA/ESA/CSA muestra un nuevo tesoro de imágenes, en infrarrojo cercano y medio, de 19 galaxias espirales vistas de frente. Este conjunto de exquisitas imágenes muestra estrellas, gas y polvo en las escalas más pequeñas jamás observadas más allá de nuestra propia galaxia.

Equipos de investigadores están analizando estas imágenes para descubrir los orígenes de estas intrincadas estructuras. El análisis colectivo de la comunidad científica mejorará las simulaciones de los teóricos.

También avanzará en nuestra comprensión de la formación de estrellas y la evolución de las galaxias espirales.

Siguiendo cada uno de los brazos bien definidos de estas galaxias espirales, rebosantes de estrellas, hasta sus centros, se pueden encontrar antiguos cúmulos estelares y, a veces, agujeros negros supermasivos activos.

Solo el Telescopio Espacial James Webb puede proporcionar imágenes altamente detalladas de galaxias cercanas en una combinación de luz infrarroja cercana y media.

PHANGS

Estas imágenes de Webb de galaxias espirales son parte de un proyecto amplio y de largo recorrido, el programa «Physics at High Angular resolution in Nearby GalaxieS» (PHANGS). Este programa cuenta con el respaldo de más de 150 astrónomos en todo el mundo.

Antes de que Webb tomara estas imágenes, PHANGS ya estaba rebosante de datos del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA, del Explorador Multi-Unidad Espectroscópico, del Very Large Telescope y del Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, incluyendo observaciones en luz ultravioleta, visible y de radio.

Las contribuciones en infrarrojo cercano y medio de Webb han proporcionado varias piezas nuevas para el rompecabezas.

NIRCam y MIRI

La cámara de infrarrojo cercano de Webb (NIRCam) capturó millones de estrellas en estas imágenes, que brillan en tonos azules. Algunas estrellas están dispersas por los brazos espirales, pero otras están agrupadas firmemente en cúmulos estelares.

Los datos del instrumento en infrarrojo medio de Webb (MIRI) resaltan el polvo brillante, mostrándonos dónde existe detrás, alrededor y entre las estrellas. También destaca estrellas que aún no se han formado completamente; todavía están envueltas en el gas y el polvo que alimentan su crecimiento, como semillas brillantes de color rojo en las puntas de picos polvorientos.

Para asombro de los astrónomos, las imágenes de Webb también muestran grandes caparazones esféricos en el gas y el polvo. Estos pueden haber sido creados por estrellas que explotaron.

Las regiones extendidas de gas en los brazos espirales también revelan detalles en rojo y naranja. Los astrónomos estudian la disposición de estas características para aprender cómo una galaxia distribuye su gas y polvo.

Estas estructuras proporcionarán información clave sobre cómo las galaxias construyen, mantienen y detienen la formación de estrellas.

Galaxias espirales: De dentro a afuera

Las evidencias muestran que las galaxias crecen de adentro hacia afuera. La formación de estrellas comienza en los núcleos de las galaxias y se propaga en espiral desde el centro, a lo largo de sus brazos. Cuanto más lejos esté una estrella del núcleo de la galaxia, más probable es que sea más joven.

En contraste, las áreas cerca de los núcleos que parecen iluminadas por un foco azul son poblaciones de estrellas más antiguas.

Los núcleos de las galaxias que están bañados en rayos de difracción de color rojo y rosa pueden indicar la presencia de un agujero negro supermasivo activo. O bien es saturación producida por brillantes cúmulos estelares ubicados en dirección al centro galáctico.

Hay muchas vías de investigación que los científicos pueden comenzar a seguir con los datos combinados de PHANGS. Pero el número sin precedentes de estrellas resueltas por Webb es un excelente punto de partida.

Además de publicar inmediatamente estas imágenes, el equipo de PHANGS también ha publicado el catálogo más grande hasta la fecha de aproximadamente 100,000 cúmulos estelares.

Fuente: Webb depicts staggering structure in 19 nearby spiral galaxies

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