Constelación de Can Mayor.

Constelación de Can Mayor: Historia, mitología y objetos de interés

La constelación de Can Mayor es una de las constelaciones más prominentes y reconocibles en el cielo nocturno. Representa uno de los dos perros de caza que acompañan a Orión, el cazador. Es conocida por albergar la estrella más brillante del firmamento, Sirio, también llamada «la estrella del perro».

Constelación de Can Mayor: Historia y ubicación

La constelación de Can Mayor es conocida desde la antigüedad y ha sido mencionada en las mitologías de varias culturas, incluyendo la griega y la egipcia

Es una de las constelaciones más prominentes y reconocibles en el cielo nocturno. Es conocida por albergar la estrella más brillante del firmamento, Sirio, también llamada «la estrella del perro». Se encuentra al sureste de la constelación de Orión.

Constelación de Can Mayor: Es conocida por albergar la estrella más brillante del firmamento, Sirio, también llamada "la estrella del perro". Se encuentra al sureste de la constelación de Orión.
Constelación de Can Mayor: Es conocida por albergar la estrella más brillante del firmamento, Sirio, también llamada «la estrella del perro». Se encuentra al sureste de la constelación de Orión.

En el antiguo Egipto, Sirio era conocida como Sothis y estaba estrechamente vinculada al río Nilo y sus ciclos de inundación. La aparición de Sirio justo antes del amanecer anunciaba la llegada de las inundaciones del Nilo, un evento crucial para la agricultura egipcia.

Para encontrarla solo hay que localizar Sirio, la estrella más brillante del firmamento, hacia el sureste de Orión. Sirio se encuentra aproximadamente en la prolongación hacia abajo del cinturón de Orión

Constelación de Can Mayor: Mitología

Anfitrión, padrastro de Heracles, emprendió una campaña contra los Teleboanos, invitando a Creonte, rey de Tebas, a unirse a él. Creonte aceptó hacerlo, si primero Anfitrión liberaba Tebas de un zorro salvaje que estaba causando estragos.

Pero a pesar de los intentos de Anfitrión, nadie era capaz de atraparlo, ya que el zorro estaba destinado a no ser nunca atrapado.

Mientras Tebas continuaba atormentada a causa del zorro, los tebanos, una vez al mes, ofrecían en sacrificio a uno de sus ciudadanos. De este modo trataban de evitar que el zorro se llevara a más de ellos.

Así pues, Anfitrión fue a ver a Céfalo, hijo de Deioneo, a Atenas y lo persuadió para que se trajera a su perro Lélape para dar caza al zorro, a cambio de una parte del botín de la expedición contra los Teleboanos.

Procris entrega a Céfalo, su esposo, el perro Lélape que siempre atrapaba su presa y la lanza que nunca erraba el tiro.
Procris entrega a Céfalo, su esposo, el perro Lélape que siempre atrapaba su presa y la lanza que nunca erraba el tiro.

Lélape era el perro de Procris, difunta esposa de Céfalo, que a su vez había recibido de Minos. Este perro tenía la particularidad de estar destinado a atrapar cualquier animal que persiguiera.

En consecuencia, cuando llegó el día de la cacería, Lélape y el zorro se enzarzaron respectivamente en una persecución y huida interminables.

En vista de ello, Zeus no tuvo más remedio que convertir a ambos en piedra. De este modo se resolvía la paradoja de un zorro destinado a no ser nunca atrapado, siendo perseguido por un perro destinado a atrapar siempre lo que persigue.

Y así la historia del perro y el zorro está ahora inmortalizada en el firmamento en la constelación de Can Mayor, que representa a Lélape, el can prodigioso.

Constelación de Can Mayor: Estrellas principales

La estrella más brillante de Canis Mayor es Sirio, una brillante estrella binaria a tan solo 8.6 años luz de distancia. Sirio destaca como la estrella más brillante del cielo nocturno y es un objeto astronómico de gran interés.

Constelación de Can Mayor: Estrellas principales.
Constelación de Can Mayor: Estrellas principales.

Sirio (Alpha Canis Majoris)

Con una magnitud visual de -1.46, Sirio es la estrella más brillante en el cielo nocturno. Su luminosidad se debe, en parte, a su proximidad a la Tierra (a solo unos 8.6 años luz) y a su alta luminosidad intrínseca. Sirio es una estrella de tipo espectral A1V, lo que la clasifica como una estrella blanco-azulada.

Es una estrella grande y masiva en comparación con nuestro Sol. Su masa es aproximadamente el doble de la masa solar, y su diámetro es alrededor de 1.7 veces el diámetro del Sol.

Sirio tiene una compañera conocida como Sirio B o la «Pupila». Se trata de una enana blanca, tan masiva como el Sol, pero del tamaño de la Tierra. Esta estrella es muy difícil de ver debido a la gran luminosidad de su vecina Sirio.

Una enana blanca es una estrella muerta y de gran densidad, resultado de la expansión de una estrella más grande que agotó su combustible. Como estrella masiva, Sirio evolucionará hacia una fase de gigante roja antes de convertirse también en una enana blanca, como su compañera Sirio B.

Adhara (Epsilon Canis Majoris)

Adhara es una estrella muy brillante y tiene una magnitud aparente de alrededor de 1.5, lo que la convierte en la segunda estrella más brillante de Can Mayor, después de Sirio. Con una luminosidad 38.000 veces mayor que la del Sol, es una de las estrellas más brillantes de nuestra galaxia.

Adhara es una estrella de tipo espectral B2.5, lo que la clasifica como una estrella blanco-azulada. Está ubicada a una distancia de aproximadamente 430 años luz de la Tierra.

Adhara es una estrella masiva, con una masa estimada de aproximadamente 12 veces la masa del Sol. El diámetro de Adhara es considerablemente mayor que el del Sol.

El nombre «Adhara» proviene del árabe y significa «virgen» o «doncella». En diferentes culturas, la estrella ha sido asociada con diferentes significados y mitologías.

Adhara tiene una compañera cercana llamada Adhara B, aunque esta compañera es difícil de observar directamente debido a la intensa luz de Adhara.

Wezen (Delta Canis Majoris)

Wezen es una estrella muy brillante y tiene una magnitud aparente de entre 1.83 y 1.89, lo que la convierte en una de las estrellas más brillantes de Can Mayor. Su nombre proviene del árabe y significa «peso» o «equilibrio».

Se trata de una supergigante de tipo espectral F8Ia, ubicada a una distancia aproximada de 1.800 años luz de la Tierra. Emite una luz blanco-amarillenta, típica de las estrellas de tipo F, aunque su luminosidad y tamaño la distinguen como una supergigante.

Efectivamente, Wezen es una estrella extremadamente grande y masiva. Se estima que su diámetro es 200 veces el del Sol, mientras que su masa es unas 20 veces mayor. Su luminosidad es muy alta, siendo alrededor de 75,000 veces más luminosa que el Sol.

Como supergigante, Wezen se encuentra en una fase avanzada de su evolución estelar y está en camino de convertirse en una supernova en el futuro distante.

Constelación de Can Mayor: Asterismos

No existe un asterismo propio de la constelación de Can Mayor, pero además de formar parte del asterismo conocido como el «Círculo de invierno» o “Hexágono”, forma parte de dos asterismos más, quizás menos conocidos:

El triángulo de invierno

Las tres estrellas que componen el Triángulo de Invierno son:

  • Sirio (Alpha Canis Majoris): Es la estrella más brillante del cielo nocturno y parte de la constelación Can Mayor.
  • Proción (Alpha Canis Minoris): Es la estrella más brillante de la constelación Can Menor y es una enana blanca-amarilla.
  • Betelgeuse (Alpha Orionis): Betelgeuse es una estrella supergigante roja y es parte de la constelación de Orión.

Constelación de Can Mayor: asterismo del Triángulo de invierno.
Constelación de Can Mayor: asterismo del Triángulo de invierno.

Cruz o equis egipcia

Con Sirio justo en el centro de la equis, está formado por las tres estrellas anteriores y además las dos siguientes:

  • Naos (Zeta Puppis): Es una estrella supergigante azul en la constelación de Puppis.
  • Phact (Alpha Columbae): Es una estrella subgigante azul en la constelación de Columba.

Constelación de Can Mayor: asterismo de la Cruz egipcia.
Constelación de Can Mayor: asterismo de la Cruz egipcia.

Constelación de Can Mayor: Objetos más interesantes

«Pequeña Colmena», (M41)

M41 se encuentra a solo 4 grados al sureste de Sirio y con una magnitud visual de 4.5 puede ubicarse fácilmente con prismáticos. Con una edad estimada de alrededor de 190 millones de años, se trata de un cúmulo abierto relativamente joven en términos astronómicos.

Este cúmulo mide alrededor de 25 años luz de diámetro y se encuentra a una distancia aproximada de 2,300 años luz de la Tierra. Esto lo convierte en uno de los cúmulos abiertos más cercanos a nuestro sistema solar.

Constelación de Can Mayor: M41.
Constelación de Can Mayor: M41.

M41 contiene alrededor de 100 estrellas, aunque solo unas pocas son realmente prominentes, incluyendo varias gigantes rojas brillantes (que aparecen anaranjadas). La estrella brillante abajo a la izquierda (12 canis majoris) es una gigante azul en primer plano a 1.100 años luz de la Tierra y por tanto no forma parte del cúmulo.

M41 (NGC 2287), cúmulo abierto "La Pequeña Colmena".
M41 (NGC 2287), cúmulo abierto «La Pequeña Colmena».

Las estrellas del cúmulo varían en brillo y color, lo que añade un atractivo visual adicional. En general, M41 tiene un aspecto disperso y enmarañado, con estrellas esparcidas en un área relativamente grande del cielo que ocupa una luna llena.

Para observar M41, no se necesita un telescopio potente ya que es visible con prismáticos o un pequeño telescopio. Con telescopio se aprecian mejor las estrellas individuales y su disposición en el cúmulo. En el centro se puede apreciar un encadenamiento de estrellas blancas que forman un signo de interrogación cerrada.

NGC 2362

NGC 2362 se encuentra a unos 3 grados al noreste de la estrella Wezen (Delta Canis Majoris) y está ubicado a unos 5.000 años luz de la Tierra.

Con una edad estimada de 5 millones de años, NGC 2362 es uno de los cúmulos abiertos más jóvenes que se conocen. Contiene un grupo de unas 60 estrellas jóvenes y calientes que se formaron a partir de la misma nube de gas y polvo.

Constelación de Can Mayor: NGC 2362.
Constelación de Can Mayor: NGC 2362.

Este cúmulo, con un diámetro de 8 años luz, forma un grupo rico y compacto de estrellas gigantes tipo O y B con una magnitud total de 4.1.

Una de las estrellas más destacadas en NGC 2362 es Tau Canis Majoris, una estrella múltiple de magnitud 4 que ilumina el cúmulo. Además, el cúmulo contiene varias estrellas brillantes alrededor que contribuyen a su apariencia general: una resplandeciente estrella blanca rodeada de un mar de estrellas a su alrededor.

NGC 2362, cúmulo abierto.
NGC 2362, cúmulo abierto.

NGC 2362 es observable con telescopios pequeños y medianos, y también es visible con prismáticos desde lugares oscuros y sin contaminación lumínica.

«Casco de Thor» (NGC 2359)

NGC 2359 se encuentra a unos 5 grados al noreste de Sirio. Se encuentra a unos 15,000 años luz de distancia de la Tierra y es una nebulosa difusa con una extensión de 30 años luz.

La Nebulosa «Casco de Thor» obtiene su nombre debido a su apariencia, que algunos comparan con un casco antiguo. Otros ven la figura de un pato, por lo que también recibe el nombre de «El Pato».

Constelación de Can Mayor: NGC 2359.
Constelación de Can Mayor: NGC 2359.

En el centro de esta nebulosa se encuentra WR7, una estrella masiva y caliente tipo Wolf-Rayet. Debido a su intenso viento estelar, WR7 está expulsando grandes cantidades de material que, al interactuar con el medio interestelar, crea la nebulosa que observamos.

WR7 se calcula que es 280.000 veces más brillante que el Sol, 16 veces más masiva, y 1,41 veces mayor. Es una estrella enormemente caliente (112.000 k) que puede convertirse en supernova en un futuro astronómico relativamente cercano.

NGC 2359, nebulosa El Pato o Casco de Thor
NGC 2359, nebulosa El Pato o Casco de Thor.

«Casco de Thor» es una nebulosa de emisión, lo que significa que emite luz propia. La radiación ultravioleta de la estrella central ioniza el gas circundante, haciendo que emita luz visible. La nebulosa también muestra regiones de polvo oscuro y brillantes filamentos que añaden complejidad a su apariencia.

Es observable con telescopios desde ubicaciones oscuras y sin contaminación lumínica, preferiblemente mediante el uso del filtros tipo OIII. Sin embargo, debido a su magnitud visual de 11.5, es un objeto más adecuado para la Astrofotografía que para la visualización directa.

«Gaviota» (IC 2177)

IC 2177 se encuentra a 7,5 grados al noreste de Sirio, en el borde de las constelaciones de Can Mayor y Monoceros, extendiéndose a ambos lados del borde.

Es una nebulosa de emisión, lo que significa que emite luz propia en lugar de simplemente reflejar la luz de estrellas cercanas. La nebulosa es el resultado de la radiación ultravioleta de estrellas jóvenes y calientes que ionizan el gas circundante.

Constelación de Can Mayor: IC 2177.
Constelación de Can Mayor: IC 2177.

La Nebulosa de «La Gaviota» obtiene su nombre debido a su forma distintiva, que se asemeja a una gaviota en vuelo. Esta forma es visible en imágenes de larga exposición y se debe a la interacción compleja entre las estrellas calientes, el gas y el polvo circundante.

La mayor parte de la nebulosidad, catalogada como IC 2177, corresponde a las alas de la gaviota. La parte más brillante de la nebulosa, correspondiente a la cabeza de la gaviota, está catalogada como NGC 2327 (RCW2).

IC 2177, nebulosa "La Gaviota".
IC 2177, nebulosa «La Gaviota».

NGC 2327 es una región de emisión compacta y polvorienta con una estrella masiva incrustada que forma la cabeza del ave (también conocida como la Nebulosa del Loro) y es tanto una región HII como una nebulosa de reflexión (VDB 93).

NGC 2327 forma parte de la asociación OB1 de Can Mayor y está ionizada por la subgigante B0IV:e HD 53367, una estrella joven de 20 masas solares con un compañero de 5 masas solares en una órbita altamente elíptica.

En el centro de la Nebulosa de la Gaviota, hay un cúmulo de estrellas jóvenes que contribuye significativamente a la iluminación y la formación de la nebulosa. La radiación de estas estrellas excita el gas de la nebulosa, haciéndolo brillar.

NGC 2280

NGC 2280 se encuentra a unos 3 grados al noroeste de la estrella Adhara. Se trata de una galaxia espiral de magnitud 10 a 80 millones de años luz de nuestra galaxia, La Via Láctea.

Constelación de Can Mayor: NGC 2280.
Constelación de Can Mayor: NGC 2280.

NGC 2280 muestra la extensión de sus masivos brazos espirales que se estiran lejos hacia el espacio circundante. Estos tentáculos llenos de estrellas se reducen a tenues nubes azules de gas iluminado y resplandeciente cuando ya están bastante alejadas del brillante bulbo central de la galaxia.

NGC 2280, galaxia
NGC 2280, galaxia.

Se cree que NGC 2280 tiene una forma similar a nuestra galaxia, la Vía Láctea. Las estrellas resplandecientes que centellean como diamantes (con espigas estelares), así como el resto de estrellas de diversos colores, están en primer plano, ya que se encuentran mucho más cerca de nosotros que NGC 2280.

NGC 2217

NGC 2217 se encuentra a unos 3 grados al norte de la estrella Furud. Se trata de una galaxia espiral de magnitud 10 a 75 millones de años luz de nuestra galaxia, La Via Láctea.

Constelación de Can Mayor: NGC 2217.
Constelación de Can Mayor: NGC 2217.

En la región central de la galaxia hay una banda distintiva de estrellas en forma de barra dentro de un anillo ovalado. Más hacia afuera, un conjunto de brazos espirales fuertemente enrollados casi forma un anillo circular alrededor de la galaxia.

Por lo tanto, NGC 2217 está clasificada como una galaxia espiral barrada, y su apariencia circular indica que la estamos viendo casi de frente.

NGC 2217, galaxia.
NGC 2217, galaxia.

Los brazos espirales exteriores tienen un color azulado, lo que indica la presencia de estrellas jóvenes, luminosas y calientes, nacidas de nubes de gas interestelar. La protuberancia central y la barra son más amarillentas debido a la presencia de estrellas más antiguas.

También se pueden ver manchas oscuras entre los brazos y alrededor de la protuberancia central de la galaxia, donde franjas de polvo cósmico bloquean parte de la luz estelar.

Se cree que la mayoría de las galaxias espirales en el Universo local, incluida nuestra propia Vía Láctea, tienen alguna forma de barra, y estas estructuras desempeñan un papel importante en el desarrollo de una galaxia.

Estas estructuras barradas pueden, por ejemplo, dirigir gas hacia el centro de la galaxia, ayudando a alimentar un agujero negro central o a formar nuevas estrellas.

NGC 2207 y IC 2163

NGC 2207 (la más grande, a la derecha) y IC 2163 (su compañera a la izquierda) son dos galaxias espirales ubicadas a unos 150 millones de años luz de distancia. Se encuentran a unos 4 grados al sur de la estrella Murzim y fueron descubiertas por el astrónomo inglés John Herschel en 1835.

Similares en apariencia a la Vía Láctea, en unos pocos miles de millones de años terminarán fusionándose en una única galaxia de mayor tamaño.

Constelación de Can Mayor: NGC 2207 y IC 2163.
Constelación de Can Mayor: NGC 2207 y IC 2163.

Efectivamente, NGC 2207 e IC 2163 están experimentando un proceso conocido como interacción galáctica. La fuerza gravitatoria entre las dos galaxias ha distorsionado sus formas y ha causado la formación de características inusuales, como colas de marea y puentes de material entre ambas.

Las colas de marea son extensiones de material que se extienden desde las galaxias hacia el espacio intergaláctico. En el caso de NGC 2207 e IC 2163, estas colas son evidencia de la influencia gravitatoria mutua entre las dos galaxias.

NGC 2207 y IC 2163, galaxias en colisión.
NGC 2207 y IC 2163, galaxias en colisión.

Así, la «atracción fatal» gravitacional de NGC 2207 ya está causando estragos en su compañera más pequeña, distorsionando la forma de IC 2163 y expulsando estrellas y gas en largos chorros con una extensión de más de 100,000 años luz.

Sin embargo, el espacio entre las estrellas individuales en una galaxia es tan vasto que, cuando estas galaxias colisionen, prácticamente ninguna de las estrellas chocará físicamente entre sí.

La interacción entre NGC 2207 e IC 2163 ha desencadenado procesos de formación estelar en las regiones donde se encuentran las colisiones y compresiones de gas y polvo. Se han observado cúmulos estelares jóvenes y regiones HII asociadas con esta formación estelar.

Más Información: Canis Major constellation

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