Esta vista inusual del horizonte de Marte fue capturada por el orbitador Odyssey de la NASA utilizando su cámara THEMIS. Está tomada desde unas 400 millas sobre la superficie marciana, aproximadamente la misma altitud a la que la Estación Espacial Internacional orbita la Tierra.

Odyssey: impresionantes vistas del horizonte de Marte

La nave espacial Odyssey ha capturado una serie de imágenes panorámicas que muestran el paisaje curvo marciano bajo vaporosas capas de nubes y polvo. Las 10 imágenes en mosaico no solo ofrecen una vista impresionante del horizonte de Marte, sino que también ayudan a los científicos a comprender mejor la atmósfera marciana.

El orbitador Mars Odyssey 2001 de la NASA tomó las imágenes del horizonte de Marte en mayo desde una altitud de aproximadamente 400 kilómetros, la misma altitud a la que la estación espacial orbita la Tierra.

Los astronautas suelen reaccionar con asombro cuando ven la curvatura de la Tierra bajo la Estación Espacial Internacional. Ahora los científicos de Marte se pueden hacer también una idea, gracias a Odyssey, que completó su vigésimo segundo año en el Planeta Rojo el mes pasado.

«Si hubiera astronautas en órbita sobre Marte, esta es la perspectiva que tendrían», dijo Jonathon Hill, de la Universidad Estatal de Arizona, líder de operaciones de la cámara de Odyssey, llamada Sistema de Imágenes de Emisión Térmica, o THEMIS. «Ninguna nave espacial había captado antes este tipo de vistas desde la órbita de Marte».

THEMIS: la cámara del Odyssey

La sensibilidad al calor de la cámara de infrarrojos THEMIS a bordo del Odyssey, le permite mapear el hielo, las rocas, la arena y el polvo, junto con los cambios de temperatura, en la superficie de Marte.

También puede medir cuánta agua helada o polvo hay en la atmósfera, pero solo en una columna estrecha directamente debajo de Odyssey. Esto se debe a que THEMIS está fijo en el orbitador y por lo general, apunta hacia abajo.

Esta vista inusual del horizonte de Marte fue capturada por el orbitador Odyssey de la NASA utilizando su cámara THEMIS. Está tomada desde unas 400 millas sobre la superficie marciana, aproximadamente la misma altitud a la que la Estación Espacial Internacional orbita la Tierra.
Esta vista inusual del horizonte de Marte fue capturada por el orbitador Odyssey de la NASA utilizando su cámara THEMIS. Está tomada desde unas 400 millas sobre la superficie marciana, aproximadamente la misma altitud a la que la Estación Espacial Internacional orbita la Tierra.

La misión quería una visión más amplia de la atmósfera y ver dónde están esas capas de nubes de agua, hielo y polvo, unas en relación con las otras (si hay una capa o varias apiladas una encima de la otra) ayuda a los científicos a mejorar los modelos de la atmósfera de Marte.

Una cámara que no gira

Como THEMIS no puede girar, ajustar su ángulo de visión requiere ajustar la posición de toda la nave espacial. En este caso, el equipo necesitaba girar el orbitador casi 90 grados mientras se aseguraba de que el Sol seguiría brillando en los paneles solares de la nave espacial, pero no en los equipos sensibles que pudiesen sobrecalentarse.

La orientación más fácil resultó ser aquella en la que la antena del orbitador apuntaba en dirección opuesta a la Tierra, por lo que el equipo en la Tierra estuvo fuera de comunicación con Odyssey durante varias horas, hasta que se completó la operación.

Se espera que la misión Odyssey tome imágenes similares del horizonte de Marte en el futuro, capturando la atmósfera de Marte a lo largo de varias estaciones marcianas.

Fobos, la pequeña luna de Marte

Para aprovechar al máximo su esfuerzo, Odyssey también capturó imágenes de la pequeña luna de Marte, Fobos. Esta es la séptima vez en 22 años que el orbitador apunta THEMIS hacia la luna para medir las variaciones de temperatura en su superficie.

El orbitador Mars Odyssey de la NASA utilizó su cámara THEMIS para capturar esta serie de imágenes de Fobos, una de las dos pequeñas lunas de Marte.
El orbitador Mars Odyssey de la NASA utilizó su cámara THEMIS para capturar esta serie de imágenes de Fobos, una de las dos pequeñas lunas de Marte.

«Tenemos un ángulo y condiciones de iluminación de Fobos diferentes a los que estamos acostumbrados», dijo Hill. «Eso lo convierte en una parte única de nuestro conjunto de datos de Phobos».

Las nuevas imágenes proporcionan información sobre la composición y las propiedades físicas de la luna. Estudios adicionales podrían ayudar a resolver el debate sobre si Fobos, que mide aproximadamente 25 kilómetros de diámetro, es un asteroide capturado por la gravedad de Marte o un antiguo trozo de Marte que fue expulsado de su superficie por un impacto.

Fuente: NASA Orbiter Snaps Stunning Views of Mars Horizon

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