La galaxia irregular enana UGC 8091

UGC 8091: Una navideña bola de copos de nieve

Para celebrar la Navidad, el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA ha capturado la galaxia conocida como UGC 8091, que se asemeja a una brillante bola navideña de copos de nieve. Los millones de estrellas de esta galaxia se están explorando con más profundidad que nunca, gracias a una deslumbrante variedad de longitudes de onda de luz capturadas por los filtros de los principales instrumentos científicos del Hubble.

UGC 8091, también conocido como GR 8, se encuentra a unos siete millones de años luz de la Tierra, en la constelación de Virgo. A diferencia de otras galaxias cuyas estrellas adoptan una apariencia más ordenada, los astrónomos clasifican a UGC 8091 como una galaxia irregular.

UGC 8091: una galaxia irregular enana

No es difícil ver por qué: las estrellas que componen esta aglomeración celestial se parecen más a una maraña de brillantes luces decorativas que a una galaxia.

Se cree que algunas galaxias irregulares se han terminado enmarañando debido a una actividad interna tumultuosa, mientras que otras se sabe que se formaron por interacciones con galaxias vecinas. El resultado es una clase de galaxias con una amplia gama de tamaños y formas, incluida la diseminación difusa de estrellas, como es el caso de esta galaxia.

En particular, UGC 8091 es una galaxia irregular enana, lo que significa que solo contiene alrededor de mil millones de estrellas. Es una cantidad enorme, pero no lo suficientemente grande para una galaxia típica: se cree que nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, contiene más de 100 mil millones de estrellas, ¡y otras galaxias pueden tener billones!

Las galaxias enanas a menudo orbitan galaxias más grandes, y sus bajas masas las hacen vulnerables a ser perturbadas y consumidas por sus vecinas más grandes, un proceso que produce enanas irregulares retorcidas como UGC 8091.

Se cree que este tipo de galaxia tiene características similares a las galaxias más antiguas y distantes vistas por los astrónomos en imágenes de espacio profundo.

Se espera que la investigación de la composición de las galaxias enanas y sus estrellas, y en particular su baja metalicidad, ayude a descubrir los vínculos evolutivos entre estas galaxias antiguas y las galaxias más modernas como la nuestra.

UGC 8091: La fotografía

Para ello, los astrónomos han estado examinando cuidadosamente las estrellas multicolores de UGC 8091. Se pueden detectar diferentes características de la galaxia usando filtros para restringir la longitud de onda de la luz que llega a los instrumentos del Hubble a rangos muy específicos.

Luego, esas imágenes filtradas se pueden recombinar para crear una imagen a todo color: doce filtros se combinan para producir esta imagen, con la contribución de luz desde el ultravioleta medio hasta el rojo extremo del espectro visible.

La galaxia irregular enana UGC 8091
La galaxia irregular enana UGC 8091

Las manchas rojas en evolución representan la luz emitida por moléculas de hidrógeno excitadas por estrellas calientes y energéticas que se han formado en estallidos estelares recientes. Los otros destellos que se muestran en esta imagen son una mezcla de estrellas más antiguas.

Los datos utilizados en esta imagen datan de 2006 a 2021 y fueron tomados por dos de los instrumentos más avanzados del Hubble: la Wide Field Camera 3 y la Advanced Camera for Surveys.

Entre otras cosas, los programas de observación pretendían investigar el papel de las galaxias de baja masa, como UGC 8091, en la reionización del Universo temprano, y examinar los resultados de la formación de estrellas en galaxias de baja metalicidad.

A pesar de lo pequeñas y deformes que puedan parecer, las galaxias enanas irregulares contienen una gran cantidad de información sobre nuestro Universo, como cualquier otra luz celeste.

Fuente: A holiday globe of stars

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