Imagen NIRCam del Webb de la región de formación estelar NGC 604 que muestra cómo los vientos estelares de estrellas jóvenes brillantes y calientes tallan cavidades en el gas y polvo circundantes.

Webb muestra NGC 604 con un detalle sin precedentes

Dos nuevas imágenes del Telescopio Espacial James Webb de la NASA/ESA/CSA, capturadas por sus cámaras NIRCam y MIRI, muestran con un detalle sin precedentes la región de formación estelar NGC 604, ubicada en la Galaxia Triángulo (M33), a 2,73 millones de años luz de la Tierra.

En estas imágenes, burbujas cavernosas y alargados filamentos de gas esculpen un tapiz más detallado y completo del nacimiento de estrellas que en el pasado. Refugiadas entre las polvorientas envolturas de gas de NGC 604, se encuentran más de 200 estrellas de las más calientes y masivas, todas en las primeras etapas de sus vidas.

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Estas estrellas son de los tipos B y O, siendo este último tipo capaz de alcanzar más de 100 veces la masa de nuestro propio Sol. Es bastante raro encontrar tal concentración de ellas en el Universo cercano. De hecho, no hay una región similar dentro de la Vía Láctea.

Esta concentración de estrellas masivas, combinada con su distancia relativamente cercana a la Tierra, brinda a los astrónomos la oportunidad de estudiar estos objetos en un momento temprano de sus vidas.

NIRCam

En la imagen NIRCam de Webb en infrarrojo cercano, las características más notables son los filamentos y cúmulos de emisión que aparecen en color rojo brillante, extendiéndose desde áreas que parecen claros o grandes burbujas en la nebulosa.

Imagen NIRCam del Webb de la región de formación estelar NGC 604 que muestra cómo los vientos estelares de estrellas jóvenes brillantes y calientes tallan cavidades en el gas y polvo circundantes.
Imagen NIRCam del Webb de la región de formación estelar NGC 604 que muestra cómo los vientos estelares de estrellas jóvenes brillantes y calientes tallan cavidades en el gas y polvo circundantes.

Los vientos estelares de las estrellas jóvenes más brillantes y calientes esculpen estas cavidades, mientras que la radiación ultravioleta ioniza el gas circundante. Este hidrógeno ionizado aparece como un resplandor fantasmal blanco-azulado.

Los trazos brillantes y anaranjados en la imagen NIRCam de Webb señalan la presencia de moléculas basadas en carbono, conocidas como hidrocarburos aromáticos policíclicos, o PAHs.

Este material juega un papel importante en el medio interestelar y la formación de estrellas y planetas, pero su origen sigue siendo un misterio. A medida que nos alejamos de los claros inmediatos de polvo, el rojo más intenso indica la presencia de hidrógeno molecular. Este gas más frío es un entorno óptimo para la formación estelar.

La exquisita resolución de Webb también proporciona información sobre características que antes parecían no relacionadas con la nube principal.

Por ejemplo, en la imagen de Webb, hay dos estrellas jóvenes brillantes que están tallando agujeros en el polvo de la nebulosa central, conectadas a través de gas de color rojo difuso. En las imágenes en luz visible del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA, estas estrellas parecían manchas separadas.

MIRI

La imagen de Webb en longitudes de onda del infrarrojo medio también ilustra una nueva perspectiva sobre la actividad diversa y dinámica de esta región.

Imagen MIRI de Webb de la región de formación estelar NGC 604 que muestra cómo grandes nubes de gas y polvo más fríos resplandecen en longitudes de onda de infrarrojo medio. Esta región es un foco activo de formación estelar y alberga más de 200 de las estrellas más calientes y masivas, todas en las primeras etapas de sus vidas.
Imagen MIRI de Webb de la región de formación estelar NGC 604 que muestra cómo grandes nubes de gas y polvo más fríos resplandecen en longitudes de onda de infrarrojo medio. Esta región es un foco activo de formación estelar y alberga más de 200 de las estrellas más calientes y masivas, todas en las primeras etapas de sus vidas.

En la imagen MIRI de NGC 604, hay bastantes menos estrellas. Esto se debe a que las estrellas calientes emiten mucha menos luz en estas longitudes de onda, destacando en la imagen, por su brillo, las nubes más grandes de gas y polvo más frío.

Algunas de las estrellas de esta imagen son supergigantes rojas, estrellas muy grandes pero frías, con un diámetro cientos de veces el de nuestro Sol. Además, algunas de las galaxias de fondo que aparecen en la imagen NIRCam, también se desvanecen en la imagen MIRI.

Los filamentos de material de color azulado en la imagen MIRI indican la presencia de PAHs. Se estima que NGC 604 tiene alrededor de 3.5 millones de años. La nube de gas brillante mide unos 1.300 años luz de ancho.

Fuente: Webb peers into the tendrils of NGC 604

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