el quásar más luminoso

Astrónomos identifican el quásar más luminoso jamás observado

Usando el VLT (Telescopio muy grande) del ESO (Observatorio Europeo Austral), los astrónomos han caracterizado un brillante quásar, descubriendo que no solo es el quásar más luminoso conocido en el Universo, sino también el objeto más luminoso jamás observado.

Los quásares son los núcleos brillantes de galaxias distantes alimentados por agujeros negros supermasivos. El agujero negro en este quásar de récord está creciendo a un ritmo equivalente a una masa solar al día, convirtiéndolo en el agujero negro de crecimiento más rápido hasta la fecha.

Los agujeros negros que alimentan a los quásares recopilan materia de su entorno en un proceso tan energético que emite enormes cantidades de luz. Tanto es así que los quásares son algunos de los objetos más brillantes del firmamento.

Esto hace que incluso los quásares más distantes sean visibles desde la Tierra. Como regla general, los quásares más luminosos indican la presencia de los agujeros negros supermasivos de crecimiento más rápido.

El agujero negro de crecimiento más rápido

«Hemos descubierto el agujero negro de crecimiento más rápido conocido hasta la fecha. Tiene una masa de 17 mil millones de soles y consume un poco más de un Sol al día. Esto lo convierte en el objeto más luminoso en el Universo conocido«, dice Christian Wolf, astrónomo de la Universidad Nacional Australiana (ANU) y autor principal del estudio publicado hoy en Nature Astronomy.

Esta imagen muestra la región del cielo en la que se encuentra el quásar J0529-4351. Se creó a partir de imágenes que forman parte del Digitized Sky Survey 2, mientras que el recuadro muestra la ubicación del quásar en una imagen del Dark Energy Survey.
Esta imagen muestra la región del cielo en la que se encuentra el quásar J0529-4351. Se creó a partir de imágenes que forman parte del Digitized Sky Survey 2, mientras que el recuadro muestra la ubicación del quásar en una imagen del Dark Energy Survey.

El quásar, llamado J0529-4351, está tan lejos de la Tierra que su luz ha tardado más de 12 mil millones de años en alcanzarnos. La materia atraída hacia este agujero negro forma un disco a su alrededor (disco de acreción), que emite tal cantidad de energía que brilla 500 billones de veces más que el Sol.

«Toda esta luz proviene de un disco de acreción caliente que, con un diámetro de siete años luz, debe ser el disco de acreción más grande del Universo«, dice Samuel Lai, estudiante de doctorado de ANU y coautor. Siete años luz es aproximadamente 15,000 veces la distancia del Sol a Neptuno.

Y, sorprendentemente, este quásar de récord estaba a la vista de todos. «Es una sorpresa que haya permanecido desconocido hasta hoy, cuando ya conocemos cerca de un millón de quásares menos impresionantes. Literalmente nos ha estado mirando a la cara durante todo este tiempo», dice el coautor Christopher Onken, astrónomo de ANU.

Este objeto apareció en imágenes del sondeo Schmidt de ESO del Cielo Austral de 1980, pero no se identificó como un quásar hasta décadas después.

Modelos de aprendizaje automático

Encontrar quásares requiere datos observacionales precisos de grandes áreas del cielo. Los conjuntos de datos resultantes son tan grandes que los investigadores suelen utilizar modelos de aprendizaje automático para analizarlos y distinguir los quásares de otros objetos celestiales.

Sin embargo, estos modelos se entrenan con datos existentes, lo que limita los posibles candidatos a objetos similares a los ya conocidos. Si un nuevo quásar es más luminoso que cualquier otro observado previamente, el programa podría rechazarlo y clasificarlo en su lugar como una estrella no muy lejana de la Tierra.

Un análisis automatizado de los datos del satélite Gaia de la ESA (Agencia Espacial Europea) descartó a J0529-4351 por ser demasiado brillante para ser un quásar, sugiriendo a cambio erróneamente que se trataba de una estrella.

Los investigadores lo identificaron como un quásar distante el año pasado utilizando observaciones del telescopio de 2,3 metros de la ANU (Universidad Nacional de Australia) en el Observatorio Siding Spring en Australia.

Sin embargo, descubrir que era el quásar más luminoso jamás observado requirió un telescopio más grande y mediciones de un instrumento más preciso. El espectrógrafo X-shooter en el VLT de ESO en el Desierto de Atacama en Chile proporcionó los datos cruciales.

Origen: El más brillante y de más rápido crecimiento: un equipo de astrónomos identifica un cuásar que bate récords

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