Muestra del asteroide Bennu

El asteroide Bennu contiene carbono y agua

Los estudios iniciales de la muestra del asteroide Bennu, de 4.500 millones de años de antigüedad, recolectada en el espacio y traída a la Tierra por la NASA, muestran evidencia de un alto contenido de carbono y agua, que en conjunto podrían indicar que los componentes básicos de la vida en la Tierra se pueden encontrar en la roca.

La NASA fue noticia el miércoles desde su Centro Espacial Johnson en Houston, donde líderes y científicos mostraron el material del asteroide por primera vez desde que aterrizó en septiembre.

Este hallazgo fue parte de una evaluación preliminar del equipo científico OSIRIS-REx (Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification and Security – Regolith Explorer) de la NASA.

la mayor muestra de asteroide hasta la fecha

«La muestra OSIRIS-REx es la muestra de asteroide rica en carbono más grande jamás enviada a la Tierra y ayudará a los científicos a investigar los orígenes de la vida en nuestro propio planeta para las generaciones venideras», dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson.

“Casi todo lo que hacemos en la NASA busca responder preguntas sobre quiénes somos y de dónde venimos. Las misiones de la NASA como OSIRIS-REx mejorarán nuestra comprensión de los asteroides que podrían amenazar a la Tierra y, al mismo tiempo, nos permitirán vislumbrar lo que hay más allá. La muestra ha regresado a la Tierra, pero aún queda mucha ciencia por hacer: ciencia como nunca antes habíamos visto”.

Aunque se necesita más trabajo para comprender la naturaleza de los compuestos de carbono encontrados, el descubrimiento inicial es un buen augurio para futuros análisis de la muestra de asteroide.

Los secretos que se esconden dentro de las rocas y el polvo del asteroide se desentrañarán durante las próximas décadas, lo que ofrecerá información sobre cómo se formó el Sistema Solar, cómo se pudieron sembrar en la Tierra los materiales precursores de la vida y qué precauciones deben tomarse para evitar colisiones de asteroides con nuestro planeta.

Material extra en el exterior

El objetivo de la recolección de muestras de OSIRIS-REx era conseguir 60 gramos de material de asteroide. Los expertos en conservación de Johnson de la NASA, que trabajan en salas limpias construidas especialmente para la misión, han pasado hasta ahora 10 días desmontando cuidadosamente el hardware de retorno de muestras para desvelar la muestra a granel que contiene.

Una vista del exterior del recolector de muestras OSIRIS-REx. En el centro a la derecha se pueden ver muestras del asteroide Bennu. Los científicos han encontrado evidencia de carbono y agua en el análisis inicial de este material. La mayor parte de la muestra se encuentra en el interior.
Una vista del exterior del recolector de muestras OSIRIS-REx. En el centro a la derecha se pueden ver muestras del asteroide Bennu. Los científicos han encontrado evidencia de carbono y agua en el análisis inicial de este material. La mayor parte de la muestra se encuentra en el interior.

Cuando se abrió por primera vez la tapa del recipiente científico, los científicos descubrieron material de asteroide extra que cubría el exterior del cabezal del colector, la tapa del recipiente y la base. Había tanto material extra que se ralentizó el cuidadoso proceso de recolección y contención de la muestra primaria.

«Nuestros laboratorios estaban listos para lo que Bennu tenía reservado para nosotros», dijo Vanessa Wyche, directora de NASA Johnson. «Hemos tenido científicos e ingenieros trabajando codo con codo durante años para desarrollar cajas de guantes y herramientas especializadas para mantener el material del asteroide prístino y conservar las muestras para que los investigadores de ahora y de las próximas décadas puedan estudiar este precioso regalo del cosmos».

Abriendo una cápsula del tiempo

En las dos primeras semanas, los científicos realizaron análisis de “visión rápida” de ese material inicial, recopilando imágenes con un microscopio electrónico de barrido, mediciones infrarrojas, difracción de rayos X y análisis de elementos químicos.

También se utilizó tomografía computerizada de rayos X para producir un modelo informático en 3D de uno de los fragmentos, revelando así su rico interior. Este primer vistazo proporcionó evidencia de abundante carbono y agua en la muestra.

«A medida que observamos los antiguos secretos preservados dentro del polvo y las rocas del asteroide Bennu, estamos abriendo una cápsula del tiempo que nos ofrece conocimientos profundos sobre los orígenes del Sistema Solar», dijo Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx, Universidad de Arizona, Tucson.

«La abundancia de material rico en carbono y la abundante presencia de minerales arcillosos portadores de agua son solo la punta del iceberg cósmico».

«Estos descubrimientos, posibles gracias a años de colaboración dedicada y ciencia de vanguardia, nos impulsan en un viaje no solo para comprender nuestro vecindario cósmico, sino también para entender el origen de la vida en la Tierra. Con cada revelación de Bennu, nos acercamos más a desentrañar los misterios de nuestra herencia cósmica”.

Más de 200 científicos de todo el mundo

Durante los próximos dos años, el equipo científico de la misión continuará caracterizando las muestras y realizando los análisis necesarios para cumplir los objetivos científicos de la misión. La NASA preservará al menos el 70% de la muestra en su Centro Espacial Johnson en Houston para futuras investigaciones por parte de científicos de todo el mundo, incluidas las generaciones futuras de científicos.

Como parte del programa científico de OSIRIS-REx, un grupo de más de 200 científicos de todo el mundo explorarán las propiedades del regolito, incluidos investigadores de muchas instituciones estadounidenses, socios de la NASA JAXA (Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón), CSA (Agencia Espacial Canadiense) y otros científicos de todo el mundo. También se prestarán muestras adicionales a finales de este otoño al Instituto Smithsonian, el Centro Espacial de Houston y la Universidad de Arizona para su exhibición pública.

Fuente: NASA’s Bennu Asteroid Sample Contains Carbon, Water – NASA

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