Evidencia de moléculas clave para la vida en Encelado: El agua del océano subterráneo de Encelado, la luna de Saturno, se proyecta desde enormes fisuras hacia el espacio. La nave espacial Cassini de la NASA, que capturó esta imagen en 2010, tomó muestras de partículas heladas y los científicos continúan haciendo nuevos descubrimientos a partir de estos datos.

Vida en Encelado: científicos hallan evidencia de moléculas clave

Un estudio que se enfoca en datos recopilados por la sonda Cassini de la NASA en la helada luna de Saturno ha encontrado evidencia de un ingrediente clave para la vida en Encelado y una potente fuente de energía para alimentarla.

Los científicos que analizan los datos de la misión Cassini de la NASA han descubierto que la gigantesca pluma de granos de hielo y vapor de agua que brota de la luna Encelado de Saturno es rica en compuestos orgánicos, algunos de los cuales son importantes para la vida tal como la conocemos.

Evidencia de moléculas clave para la vida en Encelado: La nave espacial Cassini de la NASA capturó en 2007 esta imagen de Encélado, visto en el centro, mientras orbita Saturno. También en la imagen se aprecian otras dos lunas: Pandora, una mancha brillante flotando cerca de los anillos, y Mimas, en la parte inferior derecha.
La nave espacial Cassini de la NASA capturó en 2007 esta imagen de Encelado, visto en el centro, mientras orbita Saturno. También en la imagen se aprecian otras dos lunas: Pandora, una mancha brillante flotando cerca de los anillos, y Mimas, en la parte inferior derecha.

Vida en Encelado: posibles biomoléculas complejas

Ahora estos científicos están llevando la evidencia de habitabilidad un paso más allá, al hallar fuertes evidencias de la presencia de cianuro de hidrógeno, una molécula clave para el origen de la vida.

Los investigadores han descubierto también evidencias de que el océano, que se encuentra debajo de la capa externa de Encelado y alimenta la pluma, contiene una poderosa fuente de energía química, hasta ahora no identificada.

Esta fuente de energía se presenta en forma de varios compuestos orgánicos, algunos de los cuales sirven como combustible para los organismos terrestres.

Los hallazgos, publicados hoy jueves 14 de diciembre en «Nature Astronomy», indican que puede haber mucha más energía química dentro de esta pequeña luna de lo que se pensaba anteriormente. Cuanta más energía esté disponible, más probable es que la vida en Encelado pueda proliferar y mantenerse.

«Nuestro trabajo proporciona más evidencia de que Encelado alberga algunas de las moléculas más importantes tanto para crear los bloques de construcción de la vida como para sostener esa vida a través de reacciones metabólicas», dijo el autor principal, Jonah Peter.

Jonah Peter es estudiante de doctorado en la Universidad de Harvard y realizó gran parte de la investigación mientras trabajaba en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en el sur de California.

«No solo parece que Encelado cumple con los requisitos básicos para la habitabilidad, ahora tenemos una idea de cómo podrían formarse allí biomoleculas complejas y qué tipo de rutas químicas podrían estar involucradas».

Cianuro de hidrógeno: la navaja suiza de los precursores de aminoácidos

«El descubrimiento de cianuro de hidrógeno es particularmente emocionante, porque es el punto de partida para la mayoría de las teorías sobre el origen de la vida», dijo Peter.

La vida tal como la conocemos requiere bloques de construcción, como aminoácidos, y el cianuro de hidrógeno es una de las moléculas más importantes y versátiles necesarias para formar aminoácidos.

Debido a que sus moléculas pueden apilarse de muchas maneras diferentes, los autores del estudio se refieren al cianuro de hidrógeno como la navaja suiza de los precursores de aminoácidos.

«Cuanto más intentamos encontrar fallos en nuestros resultados probando modelos alternativos», agregó Peter, «más fuerte se volvió la evidencia y finalmente nos quedó claro que no hay manera de replicar la composición de la pluma sin incluir cianuro de hidrógeno».

Vida en Encelado: más allá de la metanogénesis

En 2017, los científicos encontraron evidencia en Encelado de una química que podría ayudar al sostenimiento de la vida, si esta estuviese presente en su océano.

La combinación de dióxido de carbono, metano e hidrógeno en la pluma sugirió la posibilidad de la metanogénesis, un proceso metabólico que produce metano. La metanogénesis está extendida en la Tierra y pudo haber sido crucial para el origen de la vida en nuestro planeta.

El nuevo trabajo halla evidencias de fuentes de energía química adicionales mucho más potentes y diversas que la producción de metano.

Los autores encontraron una variedad de compuestos orgánicos oxidados, lo que indica que hay muchas rutas químicas para el potencial sostenimiento de vida en el océano bajo la superficie de Encelado. Esto se debe a que la oxidación ayuda a impulsar la liberación de energía química.

«Si la metanogénesis es como una pequeña batería de reloj en términos de energía, entonces nuestros resultados sugieren que el océano de Encelado podría ofrecer algo parecido a una batería de automóvil, capaz de proporcionar una gran cantidad de energía a cualquier vida que pueda estar presente«, dijo Kevin Hand de JPL, coautor del estudio e investigador principal del esfuerzo que condujo a los nuevos resultados.

Cassini: la misión que sigue brindando resultados

Los científicos todavía están lejos de responder si es posible la vida en Encelado. Pero, como señaló Peter, el nuevo trabajo presenta rutas químicas para la vida que podrían ser probadas en el laboratorio.

Mientras tanto, Cassini es una misión que sigue brindando resultados, incluso mucho después de revelar que Encelado es una luna activa. En 2017, la misión Cassini terminó al sumergir deliberadamente la nave espacial en la atmósfera de Saturno.

«Nuestro estudio demuestra que aunque la misión Cassini ha terminado, sus observaciones continúan brindándonos nuevos conocimientos sobre Saturno y sus lunas, incluida la enigmática Encelado», dijo Tom Nordheim, científico planetario de JPL, coautor del estudio y miembro del equipo de Cassini.

Fuente: NASA Study Finds Life-Sparking Energy Source and Molecule at Enceladus

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