JUICE

La misión JUICE despega hacia Júpiter

La misión JUICE, la primera misión dedicada de la ESA a Júpiter, se lanza desde el Centro Espacial Guyanés, en la Guyana francesa.

Una nueva y emocionante misión planetaria viajó al espacio hoy, con destino al planeta más grande del sistema solar. El explorador JUICE (Júpiter Icy Moons Explorer de la ESA (Agencia Espacial Europea) despegó de la plataforma ELA-3 en el Centro Espacial de Guayana, en la Guayana francesa, sobre un cohete Ariane-5 el viernes 14 de abril a las 8:14 a. m. EDT (12:14 hora universal o UT).

El lanzamiento fue nominal y JUICE se separó con éxito de la etapa superior del Ariane en T+28 minutos después del lanzamiento.

La estación terrestre New Norica de la ESA en Australia recibió señales de JUICE en T+38 minutos, y la nave espacial desplegó sus paneles solares en T +1 hora y 18 minutos.

El lanzamiento, previsto para el 13 de abril, se retrasó un día debido a problemas meteorológicos en el lugar de lanzamiento.

Ha sido uno de los lanzamientos interplanetarios más pesados hasta la fecha: la misión JUICE ha lanzado al espacio una masa 5.963 kilogramos, frente a la Cassini de la NASA, de 5.712 kilogramos. Las más pesadas siguen siendo las misiones Phobos 1 y 2 de la Unión Soviética, ambas de 6.220 kilogramos, inclinando la balanza a su favor.

NASA y ESA van a Júpiter

Ahora, JUICE tomará el largo camino hacia Júpiter, haciendo un sobrevuelo más allá de Venus en agosto de 2025 y tres más allá de la Tierra en agosto de 2024, septiembre de 2026 y enero de 2029, antes de llegar a Júpiter en julio de 2031. JUICE también tiene la opción de sobrevolar el asteroide 223 Rosa en octubre de 2029.

La misión JUICE es también la primera misión insignia de la ESA a los planetas exteriores. La misión JUICE se unirá más adelante el próximo año cuando la NASA lance Europa Clipper en octubre de 2024. Europa Clipper será la primera misión planetaria lanzada en un Falcon Heavy (excluyendo el Tesla Roadster).

La misión Europa Clipper de la NASA llegará a Júpiter un poco antes, aunque se lanzará más tarde, el 11 de abril de 2030.

JUICE explorará las grandes lunas heladas Europa, Ganímedes y Calisto, en un esfuerzo por abordar cuestiones clave sobre la habitabilidad y si estos mundos helados albergan océanos internos.

La misión se concibió por primera vez en 2012 como una de las principales prioridades del programa Cosmic Visions de la ESA, y los socios internacionales del proyecto incluyen a la NASA y las agencias espaciales del Reino Unido, Francia, Italia y Japón.

Dos preguntas clave

“La misión JUICE abordará dos preguntas clave: ¿Cuáles son las condiciones para la formación de planetas y el surgimiento de la vida, y cómo funciona el sistema solar?”, dice el científico del proyecto Oliver Witasse (ESA).

«Los temas de su misión son examinar el surgimiento de mundos habitables alrededor de los gigantes gaseosos, con el sistema Jupiterino como modelo para los gigantes gaseosos en la búsqueda de una mejor comprensión de los sistemas exoplanetarios».

Paneles solares de alta eficiencia

JUICE sigue el precedente de Juno como misión impulsada por energía solar. Las primeras misiones de sobrevuelo, como las misiones Pioneer y Voyager, utilizaron MMRTG (generadores térmicos de radioisótopos de múltiple misión) de combustible nuclear.

La energía solar es difícil de usar para ir a Júpiter, ya que la misión JUICE recibirá en su trayecto hacia el gigante gaseoso solo el 3% de la energía solar que se recibe en la superficie de la Tierra.

Afortunadamente, el desarrollo de paneles solares ha avanzado mucho en los últimos años: La misión Europa Clipper de la NASA empleará los mismos nuevos paneles de arseniuro de galio que la misión JUICE de la ESA y alcanzará un 30 % de eficiencia, frente al 20 % de eficiencia de la misión Rosetta de la ESA.

35 sobrevuelos a Júpiter

La misión JUICE completará 35 sobrevuelos de las lunas primarias de Júpiter durante su misión nominal, para finalmente establecerse en una órbita alrededor de Ganímedes, la luna más grande del sistema solar, en diciembre de 2034. JUICE finalizará su misión impactando en Ganímedes a fines de 2035, aunque una misión extendida podría resultar útil.

“JUICE estará en órbita alrededor de Ganímedes al final de su misión, la primera nave espacial en orbitar la luna de otro planeta”, dice Randy Gladstone (Instituto de Investigación del Suroeste). «Si queda suficiente combustible, es posible reducir la órbita circular de 500 kilómetros a 200 kilómetros, lo que permite mapas de superficie de mayor resolución espacial».

Los observadores en Australia, Nueva Zelanda y el sudeste asiático también pueden rastrear JUICE como un objeto de magnitud 13 esta noche en su vuelo de salida de la Tierra. El JPL Horizons de la NASA enumerará las efemérides de la misión JUICE: el astrónomo Gianluca Masi y el Virtual Telescope Project también organizarán una sesión de seguimiento en vivo en línea esta noche, a partir de las 19:00 UT/3:00 p.m. EDT.

Será emocionante ver a JUICE y Europa Clipper explorar Júpiter en la próxima década, mientras la humanidad descubre los secretos de las lunas de hielo de Júpiter.

Más información aquí: ESA’s JUICE Mission Launches for Jupiter

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