Psyche

La misión Psyche se lanzará el 12 de octubre

La NASA y SpaceX tienen ahora como fecha objetivo el 12 de octubre a las 16:16, hora española, para el lanzamiento de la misión Psyche en cohete Falcon Heavy desde el Complejo de Lanzamiento 39A, en el Centro Espacial Kennedy. El cambio permite al equipo de la NASA completar las verificaciones de los parámetros utilizados para controlar los propulsores de gas nitrógeno frío de la nave espacial Psyche.

La misión Psyche

La misión Psyche es un viaje a un asteroide único rico en metales que orbita alrededor del Sol entre Marte y Júpiter.

Lo que hace que el asteroide Psyche sea único es que parece ser el núcleo expuesto de níquel-hierro de un planetesimal (planeta primitivo), uno de los componentes básicos de nuestro sistema solar.

En lo más profundo de los planetas terrestres rocosos, incluida la Tierra, los científicos infieren la presencia de núcleos metálicos. Pero estos núcleos son inalcanzables, ya que se encuentran muy por debajo de los mantos y cortezas rocosas de los planetas.

Como no podemos ver ni medir el núcleo de la Tierra directamente, Psyche ofrece una ventana única a la violenta historia de colisiones y acreciones que crearon los planetas terrestres.

Trayectoria

La nave espacial Psyche tiene como objetivo viajar al asteroide utilizando propulsión eléctrica solar (de bajo empuje), después de un sobrevuelo a Marte y una asistencia gravitacional de este planeta.

Trayectoria de Psyche
Trayectoria de Psyche

Tras su llegada, el plan de la misión prevé mapear el asteroide y estudiar sus propiedades.

Órbita

Una vez que la nave espacial llegue al asteroide, los planes exigen que realice operaciones científicas desde cuatro órbitas intermedias A, B, C y D, que se acercan sucesivamente al asteroide.

Órbita de Psyche
Órbita de Psyche

Nave espacial

La nave espacial Psyche, con los paneles solares desplegados, tiene aproximadamente el tamaño de una cancha de tenis.

Ilustración de la nave espacial Psyche
Ilustración de la nave espacial Psyche

El cuerpo de la nave espacial es ligeramente más grande que una camioneta pequeña y aproximadamente tan alto como un aro de baloncesto reglamentario.

La nave espacial incluye un espectrómetro de rayos gamma y neutrones, un generador de imágenes multiespectral, un magnetómetro y un sistema de radiotelecomunicaciones de banda X.

La misión Psyche también probará una nueva y sofisticada tecnología de comunicación láser, llamada Comunicación Óptica en el Espacio Profundo, que codifica datos en fotones para la comunicación entre una sonda en el espacio profundo y la Tierra.

Asteroide Psyche

Psyche fue descubierto en 1852 por el astrónomo italiano Annibale de Gasparis, quien lo nombró en honor a la diosa del alma en la mitología griega antigua, que nació mortal y se casó con Eros, el dios del Amor.

Está compuesto principalmente de metales de níquel y hierro, y reside en la parte exterior del cinturón de asteroides, que se encuentra entre las órbitas de Marte y Júpiter.

Ilustración del asteroide Psyche
Ilustración del asteroide Psyche

  • Tipo: asteroide tipo M.
  • Diámetro: aproximadamente 280 kilómetros.
  • Período orbital: unos cinco años terrestres.
  • Duración del día: 4.196 horas.
  • Masa: menos del 1% de la masa de la Luna.
  • Composición: principalmente níquel y hierro.
  • Ubicación: entre las órbitas de Marte y Júpiter.

Lo que hace de Psyche un asteroide de gran interés científico es que probablemente sea rico en metales. Puede estar compuesto en gran parte de metal del núcleo de un planetesimal, uno de los bloques básicos en la formación de nuestro sistema solar.

En Psyche, los científicos explorarán, por primera vez, un mundo hecho no de roca o hielo, sino fundamentalmente de metal.

Metas científicas

  • Comprender los núcleos de hierro, un componente básico de la formación de planetas hasta ahora inexplorado.
  • Observar el interior de los planetas terrestres, incluida la Tierra, ya que Psyche es básicamente un núcleo planetario expuesto.
  • Explorar un nuevo tipo de mundo: Por primera vez, examinaremos un mundo hecho no de roca y hielo, sino de metal.

Objetivos científicos

  • Determinar si Psyche es un núcleo o es material no fundido.
  • Averiguar las edades relativas de las distintas regiones de la superficie de Psyche.
  • Indagar si los pequeños cuerpos metálicos incorporan los mismos elementos ligeros que se espera encontrar en el núcleo de alta presión de la Tierra.
  • Investigar si Psyche se formó en condiciones más oxidantes o más reductoras que el núcleo de la Tierra.
  • Caracterizar la topografía de Psyche.

Instrumentos e investigaciones científicas

La nave espacial Psyche lleva a bordo el siguiente instrumental:

  • Generador de imágenes multiespectral
  • Espectrómetro de rayos gamma y neutrones
  • Magnetómetro
  • Investigación de radio-ciencia.

Generador de imágenes multiespectral

El generador de imágenes multiespectral proporciona imágenes de alta resolución utilizando filtros, para discriminar entre los componentes metálicos y de silicato del asteroide Psyche.

El instrumento consta de un par de cámaras idénticas diseñadas para adquirir datos geológicos, de composición y topográficos. El propósito de la segunda cámara es proporcionar redundancia para la navegación óptica, ya que es crítica para la misión.

Psyche: Generador de imágenes multiespectral
Psyche: Generador de imágenes multiespectral

El equipo tiene su sede en la Universidad Estatal de Arizona.

Espectrómetro de rayos gamma y neutrones

El espectrómetro de rayos gamma y neutrones detectará, medirá y mapeará la composición elemental de Psyche. El instrumento está montado sobre un brazo de 2 metros, para distanciar los sensores de la radiación de fondo creada por partículas energéticas que interactúan con la nave espacial, y proporcionar así un campo de visión sin obstáculos.

Psyche: Espectrómetro de rayos gamma y neutrones
Psyche: Espectrómetro de rayos gamma y neutrones

El equipo tiene su base en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins.

Magnetómetro

El magnetómetro Psyche está diseñado para detectar y medir el campo magnético remanente del asteroide. Está compuesto por dos sensores de campo magnético de alta sensibilidad idénticos, ubicados en el extremo medio y exterior de un brazo de 2 metros.

Psyche: Magnetómetro
Psyche: Magnetómetro

El equipo tiene su sede en el Instituto de Tecnología de Massachusetts y la Universidad Técnica de Dinamarca (DTU).

Investigación de radio-ciencia en banda X

La misión Psyche utilizará el sistema de radiotelecomunicaciones de banda X para medir el campo gravitatorio de Psyche con alta precisión. Combinado con la topografía derivada de las imágenes a bordo, proporcionará información sobre la estructura interior de Psyche.

Psyche: Radio-ciencia
Psyche: Radio-ciencia

El equipo tiene su base en el Instituto de Tecnología de Massachusetts y el Laboratorio de Propulsión a Chorro.

Comunicación óptica en el espacio profundo (DSOC)

La misión Psyche probará una nueva y sofisticada tecnología de comunicación láser que codifica datos en fotones en longitudes de onda del infrarrojo cercano (en lugar de ondas de radio) para la comunicación entre una sonda en el espacio profundo y la Tierra.

El uso de luz, en lugar de radio, permite que la nave espacial comunique más datos por unidad de tiempo.

Psyche: Comunicación óptica en el espacio profundo (DSOC)
Psyche: Comunicación óptica en el espacio profundo (DSOC)

El equipo DSOC tiene su base en el Jet Propulsion Laboratory.

Fuente: La misión Psyche de la NASA

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