Primeras imágenes de la misión Psyche de la NASA.

Primeras imágenes de la misión Psyche de la NASA

El equipo de la misión ha celebrado varios éxitos desde su lanzamiento desde el Centro Espacial Kennedy el 13 de octubre. El último es el funcionamiento de las cámaras de la nave espacial, que ha permitido obtener las primeras imágenes de la misión Psyche.

En las ocho semanas desde que abandonó la Tierra el 13 de octubre, la misión Psyche ha realizado una operación exitosa tras otra, encendiendo instrumentos científicos, transmitiendo datos hacia la Tierra y estableciendo un récord en el espacio profundo con sus propulsores eléctricos.

Primeras imágenes de la misión Psyche: «primera luz»

El último logro: el lunes 4 de diciembre, la misión encendió las cámaras gemelas A y B y recuperó las primeras imágenes de la misión Psyche, un hito llamado «primera luz».

Este mosaico fue realizado a partir de imágenes de “primera luz”, adquiridas por las cámaras A y B de la nave espacial Psyche, el 4 de diciembre de 2023. El campo de visión es de aproximadamente 8 grados de ancho por 3,5 grados de alto.

Las imágenes se adquirieron utilizando el filtro claro o de “banda ancha” de la cámara y un tiempo de exposición de seis segundos. La cámara A tomó la mitad izquierda del mosaico y la B la mitad derecha.

A 26 millones de kilómetros

La nave espacial, que ya se encuentra a 26 millones de kilómetros de la Tierra, llegará a su destino, el asteroide Psyche en el cinturón de asteroides principal entre Marte y Júpiter, en 2029.

El equipo quería probar todos los instrumentos científicos al principio del largo viaje de la misión Psyche, para asegurarse de que funcionan según lo previsto y para garantizar que haya suficiente tiempo para calibrarlos y ajustarlos según sea necesario.

El generador de imágenes

El instrumento generador de imágenes, que consta de un par de cámaras idénticas, A y B, capturó un total de 68 imágenes, todas dentro del campo estelar de la constelación de Piscis. El equipo de imágenes está utilizando los datos para verificar el control, el análisis de telemetría y la calibración adecuados de las imágenes.

«Estas primeras imágenes de la misión Psyche son solo el preludio de lo que está por venir», dijo Jim Bell, líder del instrumento de imágenes de Psyche en la Universidad Estatal de Arizona. «Para el equipo que diseñó y opera este sofisticado instrumento, la «primera luz» es un momento emocionante».

«Comenzamos a verificar las cámaras con imágenes de estrellas como estas, luego en 2026 tomaremos imágenes de prueba de Marte durante el sobrevuelo de la nave espacial. Y finalmente, en 2029, obtendremos las imágenes más emocionantes hasta ahora de nuestro objetivo, el asteroide Psyche. Esperamos compartir todas estas imágenes con el público».

El generador de imágenes toma fotografías a través de múltiples filtros de color, que fueron también testeados en estas observaciones iniciales. Con los filtros, el equipo utilizará fotografías en longitudes de onda de luz visibles e invisibles para el ojo humano para ayudar a determinar la composición del asteroide Psyche, rico en metales.

El equipo de imágenes también utilizará los datos para crear mapas 3D del asteroide para comprender mejor su geología, lo que dará pistas sobre la historia de Psyche.

Primeras imágenes de la misión Psyche: erupción solar y doble buena noticia

Al principio de la misión, a finales de octubre, el equipo encendió el magnetómetro, que proporcionará datos cruciales para ayudar a determinar cómo se formó el asteroide.

La evidencia de que el asteroide alguna vez tuvo un campo magnético sería una fuerte indicación de que el cuerpo es un núcleo parcial de un planetesimal, un componente básico de un planeta primitivo. La información podría ayudarnos a comprender mejor cómo se formó nuestro propio planeta.

Poco después de ser encendido, el magnetómetro dio a los científicos un regalo inesperado: detectó una erupción solar, un fenómeno común llamado eyección de masa coronal, en el que el Sol expulsa grandes cantidades de plasma magnetizado.

Desde entonces, el equipo ha visto varios de estos eventos y continuará monitorizando «el tiempo espacial» mientras la nave viaja hacia el asteroide.

La buena noticia es doble, ya que los datos recopilados hasta ahora confirman que el magnetómetro puede detectar con precisión campos magnéticos muy pequeños.

Pero también confirma que la nave espacial es magnéticamente «silenciosa». Las corrientes eléctricas que alimentan una sonda de este tamaño y complejidad tienen el potencial de generar campos magnéticos que podrían interferir con las detecciones científicas.

Debido a que la Tierra tiene su propio y potente campo magnético, los científicos obtuvieron una medición mucho mejor del campo magnético de la nave espacial una vez que estuvo en el espacio.

Primeras imágenes de la misión Psyche: Propulsores de efecto Hall y DSOC

El 8 de noviembre, en medio de todo el trabajo con los instrumentos científicos, el equipo encendió dos de los cuatro propulsores eléctricos, estableciendo un récord: el primer uso de propulsores de efecto Hall en el espacio profundo.

Hasta ahora, se habían utilizado únicamente en naves espaciales que llegaban hasta la órbita lunar. Al expulsar átomos cargados, o iones, de gas xenón, los propulsores ultraeficientes impulsarán la nave espacial hasta el asteroide en un viaje de 3,6 mil millones de kilómetros y la ayudarán a maniobrar en órbita.

Menos de una semana después, el 14 de noviembre, la demostración de tecnología integrada en la nave espacial, un experimento llamado Comunicaciones Ópticas en el Espacio Profundo (DSOC), estableció su propio récord.

DSOC logró la primera luz enviando y recibiendo datos ópticos desde mucho más allá de la Luna. El instrumento emitió un láser de infrarrojo cercano codificado con datos de prueba desde casi 16 millones de kilómetros (10 millones de millas) de distancia: la demostración más lejana jamás realizada de comunicaciones ópticas.

El equipo de Psyche también ha encendido con éxito el componente de detección de rayos gamma de su tercer instrumento científico, el espectrómetro de rayos gamma y neutrones.

A continuación, los sensores de detección de neutrones del instrumento se activarán la semana del 11 de diciembre. En conjunto, estas capacidades ayudarán al equipo a determinar la composición química del material de la superficie del asteroide.

Fuente: NASA’s Psyche Delivers First Images and Other Data

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