NEOWISE

NEOWISE de la NASA: fin de misión y 10º cumpleaños

El telescopio espacial de infrarrojos NEOWISE (Near-Earth Object Wide-field Infrared Survey Explorer) de la NASA, cazador de asteroides y cometas, ha cumplido ya 10 años, durante los cuales ha reunido una impresionante cantidad de observaciones. Pero ahora está a merced del Sol, que está acelerando el fin de su misión.

La misión NEOWISE ha tenido una década muy ocupada. WISE fue apagado en febrero de 2011 y reactivado el 13 de diciembre de 2013 con una nueva misión y un nuevo nombre: NEOWISE.

Desde entonces, NEOWISE ha descubierto un cometa excepcional (el cometa C/2020 F3, conocido comúnmente como cometa NEOWISE).

También ha observado más de 3.000 objetos cercanos a la Tierra, ha reforzado las estrategias internacionales de defensa planetaria y ha apoyado el encuentro de otra misión de la NASA con un asteroide distante (La misión Lucy en su aproximación al asteroide Dinkinesh). Y estos son solo parte de sus logros.

NEOWISE: a merced del Sol

Pero todo lo bueno llega a su fin: la actividad solar está provocando que NEOWISE se salga de su órbita alrededor de la Tierra. A principios de 2025, se espera que la nave espacial caiga hacia la atmósfera terrestre lo suficiente como para quedar inutilizable. Con el tiempo, volverá a entrar en nuestra atmósfera y se quemará por completo.

Aproximadamente cada 11 años, el Sol experimenta un ciclo de mayor actividad, que alcanza su punto máximo durante un período llamado máximo solar. Los eventos explosivos, como las erupciones solares y las eyecciones de masa coronal, se vuelven más frecuentes y calientan la atmósfera de nuestro planeta, provocando su expansión.

Fricción aerodinámica

Los gases atmosféricos aumentan la fricción aerodinámica que experimentan los satélites que orbitan la Tierra, ralentizándolos. Ahora que el Sol se acerca a su próximo máximo, NEOWISE ya no podrá mantener su órbita por encima de nuestra atmósfera.

«La misión había planificado este día desde hace ya mucho tiempo. Después de varios años de calma, el Sol está despertando nuevamente”, dijo Joseph Masiero, investigador principal adjunto de NEOWISE y científico de IPAC, una organización de investigación de Caltech en Pasadena, California.

«Estamos a merced de la actividad solar y, sin medios para mantenernos en órbita, NEOWISE ahora está regresando lentamente a la Tierra».

WISE se convierte en NEOWISE: sabios nuevos comienzos

Los últimos 10 años representan una segunda vida para la nave espacial NEOWISE, que fue lanzada inicialmente en 2009 como WISE (Explorador de reconocimiento infrarrojo de campo amplio).

Los datos de WISE y NEOWISE se han utilizado para estudiar galaxias distantes, estrellas frías, estrellas enanas blancas en explosión, cometas en desgasificación, asteroides cercanos a la Tierra y más.

En 2010, WISE logró su objetivo científico de realizar un estudio infrarrojo de todo el cielo con una sensibilidad mucho mayor que los estudios anteriores. La misión WISE también encontró decenas de millones de agujeros negros supermasivos que se alimentan activamente en todo el cielo.

A través del proyecto «Disk Detective», los aficionados a la Astronomía han utilizado datos de WISE para localizar discos circunestelares, que son nubes de gas, polvo y escombros que giran alrededor de las estrellas.

WISE agota su refrigerante

Los objetos calientes emiten en el infrarrojo. Por ello, y con el fin de evitar que el calor generado por la estructura de la propia nave espacial interfiriera con sus observaciones en el infrarrojo, WISE empleaba un refrigerante criogénico.

Después de haber cartografiado el cielo dos veces y haberse acabado el refrigerante, la NASA puso a WISE en hibernación en febrero de 2011.

Sin refrigerante, el telescopio espacial ya no podía observar los objetos más fríos del Universo, pero aún podía ver asteroides y cometas cercanos a la Tierra, que son objetos que reciben el calor del Sol.

Así que la NASA reactivó la nave espacial en 2013 con una función más especializada en mente: ayudar en los esfuerzos de defensa planetaria mediante la vigilancia y el estudio de estos objetos, que podrían desviarse de su órbita hacia nuestro planeta y crear un potencial peligro de impacto.

Los astrónomos no solo podrían confiar en la misión para buscar estos objetos, sino también utilizar sus datos para determinar su tamaño y albedo (cuánta luz solar reflejan sus superficies) y para recopilar pistas sobre los minerales y rocas que los componen.

NEOWISE da paso a NEO Surveyor

«NEOWISE ha demostrado la importancia de tener un telescopio espacial de infrarrojos como parte de la estrategia de defensa planetaria de la NASA y, al mismo tiempo, controlar otros objetos en el sistema solar y más allá», dijo Amy Mainzer, investigadora principal de la misión en la Universidad de Arizona en Tucson.

Mainzer también lidera el próximo NEO Surveyor de la NASA, que se basará en el legado de NEOWISE.

El telescopio espacial de infrarrojos de próxima generación NEO Surveyor buscará algunos de los objetos cercanos a la Tierra más difíciles de encontrar, como asteroides oscuros y cometas que no reflejan mucha luz visible, así como objetos que se acercan a la Tierra desde la dirección del Sol.

Ilustración del NEO Surveyor, el cazador de objetos cercanos a la Tierra de próxima generación de la NASA. La nave espacial flota en un campo estelar en infrarrojos que contiene estrellas, cúmulos estelares, gas y polvo.
Ilustración del NEO Surveyor, el cazador de objetos cercanos a la Tierra de próxima generación de la NASA. La nave espacial flota en un campo estelar en infrarrojos que contiene estrellas, cúmulos estelares, gas y polvo.

Programada para su lanzamiento en 2027, la misión NEO Surveyor, que será gestionada por el JPL, también buscará objetos conocidos como troyanos terrestres (asteroides que lideran o siguen la órbita de nuestro planeta), el primero de los cuales WISE descubrió en 2011.

El cometa NEOWISE y más allá

Desde que se convirtió en NEOWISE, la misión ha escaneado todo el cielo más de 20 veces y ha realizado 1,45 millones de mediciones en infrarrojo de más de 44.000 objetos del Sistema Solar.

Esto incluye más de 3.000 objetos cercanos a la Tierra, de los cuales NEOWISE ha descubierto 215. Los datos de la misión han contribuido a refinar las órbitas de estos objetos y también a medir su tamaño.

El fuerte de NEOWISE es caracterizar los asteroides cercanos a la Tierra. En 2021, NEOWISE se convirtió en un componente clave de un ejercicio internacional de defensa planetaria centrado en el peligroso asteroide Apophis.

El cometa C/2020 F3 NEOWISE aparece como tres puntos rojos difusos alineados en esta imagen compuesta de varias imágenes infrarrojas tomadas por la misión NEOWISE el 27 de marzo de 2020.
El cometa C/2020 F3 NEOWISE aparece como tres puntos rojos difusos alineados en esta imagen compuesta de varias imágenes infrarrojas tomadas por la misión NEOWISE el 27 de marzo de 2020.

La misión también ha descubierto 25 cometas, incluido el cometa de período largo C/2020 F3 (NEOWISE). El cometa se convirtió en un deslumbrante objeto celeste visible en el hemisferio norte durante varias semanas en 2020 y el primer cometa que pudo verse a simple vista desde 2007, cuando el cometa McNaught fue visible principalmente en el hemisferio sur.

Un vasto archivo de observaciones

Los futuros investigadores seguirán confiando en el vasto archivo de observaciones de NEOWISE para hacer nuevos descubrimientos.

Esto es similar a cómo los investigadores utilizaron los datos de WISE de 2010 para caracterizar el asteroide Dinkinesh, en apoyo de la misión Lucy de la NASA, antes de su encuentro en octubre de 2023.

“Este es un momento agridulce: es triste ver que la misión pionera NEOWISE llega a su fin, pero sabemos que hay más tesoros escondidos en los datos de sus sondeos”, dijo Masiero.

«NEOWISE dispone de un vasto archivo de observaciones, que cubre un período de tiempo muy largo, y que inevitablemente hará avanzar la ciencia del Universo en infrarrojos mucho después de que la nave espacial haya desaparecido».

Fuente: NASA’s NEOWISE Celebrates 10 Years, Plans End of Mission

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