Guia de las constelaciones de invierno para que aprendas a reconocer el cielo y puedas seleccionar un menú con los mejores objetos de la temporada, como un chef de categoría galáctica.

Guía de las constelaciones de invierno

Las noches invernales son más largas y las temperaturas más bajas, y en el cielo nocturno se elevan constelaciones de invierno tan notables como Orión, con su gran nebulosa, y Tauro, con los espectaculares cúmulos de las Híades y las Pléyades.

Constelaciones de invierno: El solsticio de invierno

Solsticio es un término que proviene del latín («solstitium» o «Sol statum») y significa literalmente “sol quieto”, ya que la altura del Sol sobre el horizonte al mediodía parece no cambiar durante varios días consecutivos.

Es un evento astronómico que marca el día más corto y la noche más larga del año. El solsticio de invierno ocurre alrededor del 21 de diciembre en el hemisferio norte (alrededor del 21 de junio en el hemisferio sur), marcando el inicio del invierno.

Durante el solsticio de invierno, el Sol se sitúa en su posición más baja sobre el horizonte al mediodía y describe en el cielo su arco de menor longitud en el año, por lo que disminuyen las horas de luz y también la radiación solar que recibimos, ya que el ángulo de incidencia de los rayos solares es mínimo.

Este fenómeno ocurre cuando el hemisferio norte está más lejos del Sol debido a la inclinación del eje de rotación de la Tierra (y el hemisferio sur más cerca del Sol). Debido a esto, el solsticio de invierno en el hemisferio norte coincide con el solsticio de verano en el hemisferio sur, con el Sol allí en su posición más alta en el cielo y máximas horas de luz.

Constelaciones de invierno: El hexágono del invierno

El asterismo más típico del invierno es el “Hexágono del invierno”.

Constelaciones de invierno: Hexágono del invierno.
Constelaciones de invierno: Hexágono del invierno

Está formado por 6 de las estrellas más brillantes del invierno:

  • Capella en Auriga.
  • Pólux en Géminis.
  • Procyon en Can menor.
  • Sirio en Can Mayor.
  • Rigel en Orión.
  • Aldebarán en Tauro.

Constelaciones de invierno: Lluvias de estrellas

Durante el invierno, hay varias lluvias de estrellas que se pueden observar. Algunas de las lluvias de meteoros más notables que tienen picos durante los meses de invierno en el hemisferio norte incluyen:

  • Cuadrántidas (enero): las Cuadrántidas tienen su origen en la constelación de Boyero (Quadrans Muralis), alcanzan su máxima actividad cerca del 3 y 4 de enero. Se asocian con el asteroide 2003 EH1, que se cree que es un remanente de un cometa. Aunque no son tan conocidas como las Geminidas, las Cuadrántidas pueden ser intensas y ofrecer una tasa de meteoros significativa.
  • Geminidas (mediados de diciembre): Las Gemínidas son una lluvia de meteoros con su radiante en la constelación de Géminis. Originadas a partir del asteroide 3200 Faetón, las Gemínidas alcanzan su máxima actividad alrededor del 13 y 14 de diciembre, aunque su actividad a menudo se extiende hasta principios de enero. Produce meteoros brillantes y persistentes que pueden ser observados en cualquier parte del cielo.
  • Úrsidas (finales de diciembre a principios de enero): Las Úrsidas tienen su radiante en la constelación de la Osa Menor, tienen su pico alrededor del 22 de diciembre y son fragmentos del cometa 8P/Tuttle. Aunque no son tan intensas como algunas otras lluvias de meteoros, pueden producir meteoros brillantes.

En el hemisferio norte, en otoño, vamos dejando atrás constelaciones como Acuario, Pez Austral, Aries, Piscis, Andrómeda, Perseo, Pegaso, Triángulo, La Ballena y Lagarto para dar la bienvenida a constelaciones de invierno como: Tauro, Orión, Auriga, Géminis, Lince, Can Mayor, Can Menor, Monoceros, Eridanus y Lepus.

Constelación de Tauro

La constelación de Tauro está situada entre Aries y Géminis. Para encontrarla solo hay que seguir la línea de las estrellas del cinturón de Orión hacia arriba, hasta llegar a Aldebarán.

Allí podemos encontrar una agrupación de estrellas en forma de V, justo en la cabeza del Toro, conocida como las Híades.

Constelaciones de invierno: Para encontrar la constelación de Tauro basta con prolongar las estrellas del cinturón de Orión hacia arriba, hasta llegar a Aldebarán.
Constelaciones de invierno: Para encontrar la constelación de Tauro basta con prolongar las estrellas del cinturón de Orión hacia arriba hasta llegar a Aldebarán.

Su ubicación celestial abarca coordenadas aproximadas de ascensión recta 4h y declinación 16°, formando parte de la eclíptica. Con una extensión de alrededor de 797 grados cuadrados, Tauro es una de las constelaciones más prominentes en el firmamento estrellado.

Mitología

La constelación de Tauro tiene dos leyendas principales asociadas:

El toro de Creta y el laberinto del Minotauro

La leyenda comienza con el rey Minos de Creta, quien recibió un hermoso toro blanco como regalo del dios del mar, Poseidón.

En agradecimiento, Minos debía sacrificar el toro, pero al ver su belleza, decidió sacrificar otro en su lugar. Esto enfureció a Poseidón, quien, como castigo, hizo que la esposa de Minos, Pasífae, se enamorara perdidamente del toro.

Pasífae solicitó la ayuda de Dédalo, un hábil artesano e inventor, para encontrar una manera de estar con el toro. Dédalo creó una vaca de madera cubierta con piel de vaca real para que Pasífae pudiera esconderse en su interior y consumar su deseo con el toro.

Teseo y el Minotauro
Teseo y el Minotauro

Como resultado de esta unión, Pasífae concibió un ser mitad humano y mitad toro conocido como el Minotauro. Minos, avergonzado y enfadado, encerró al Minotauro en un laberinto diseñado por Dédalo, donde no había escapatoria.

Teseo, un valiente héroe ateniense, se ofreció como voluntario para enfrentarse al Minotauro. Con la ayuda de Ariadna, la hija de Minos y su enamorada, y el hilo mágico que le proporcionó, Teseo entró al laberinto, derrotó al Minotauro y logró salir exitosamente.

El rapto de Europa

La historia cuenta cómo Zeus, el rey de los dioses griegos, se enamoró de Europa, una princesa fenicia de extrema belleza. Zeus se transformó en un majestuoso toro blanco para acercarse a Europa sin despertar sospechas.

Europa y sus amigas estaban jugando en la orilla del mar cuando vieron al hermoso toro y se sintieron atraídas por su apariencia mansa. Europa, en particular, se acercó al toro y, confiada en su aparente docilidad, se subió a su lomo.

El Rapto de Europa
El Rapto de Europa

Tan pronto como Europa estuvo sobre el lomo del toro, Zeus se transformó de nuevo en su verdadera forma y se llevó a la princesa hacia el mar. Zeus se la llevó nadando hasta la isla de Creta, donde tuvieron tres hijos: Minos, Radamanto y Sarpedón.

Estrellas principales

Dos estrellas principales destacan en la constelación de Tauro.

Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Tauro.
Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Tauro.

Aldebarán

La estrella más brillante de Tauro. Es una gigante roja a una distancia aproximada de 65 años luz de la Tierra, con una magnitud aparente de 0.9. Marca el ojo de Tauro y su nombre en árabe significa «seguidor» porque sigue a las pléyades.

Elnath

La segunda estrella más brillante de Tauro. Es una gigante azul a 130 años luz con una magnitud aparente de 1.7. Marca el cuerno izquierdo de Tauro y comparte su ubicación con la constelación de Auriga, aunque formalmente no pertenece a ella.

Asterismos

El «V de Tauro» se forma mediante la combinación de varias estrellas prominentes en la constelación de Tauro, y su apariencia recuerda a la letra «V» en el cielo.

Constelaciones de invierno: Asterismo de la V de Tauro.
Constelaciones de invierno: Asterismo de la V de Tauro.

Las estrellas que componen este asterismo son Aldebarán, Hyadum I (Gamma Tauri), Hyadum II (Delta1 Tauri), Hyadum III y IV y Ain (Epsilon Tauri),

Objetos más interesantes

Las Pléyades (M45)

Las Pléyades son un grupo de estrellas jóvenes gigantes calientes de menos de 100 millones de años de antigüedad y se pueden observar fácilmente a simple vista.

Este cúmulo estelar abierto es uno de los objetos más hermosos y brillantes del cielo nocturno situado a 440 años luz de la Tierra. Sus componentes son: Alcyone, Merope, Celaeno, Taygeta, Estérope, Electra y Maia.

Constelaciones de invierno: Ubicación de Las Pléyades, en Tauro.
Constelaciones de invierno: Ubicación de Las Pléyades, en Tauro.

Se sitúan en el hombro de Tauro y son conocidas en la mitología griega como las siete hermanas, las hijas de Atlas. Se trata de un cúmulo de unas 500 estrellas, de las que a simple vista se pueden llegar a contar hasta una docena en buenas condiciones de oscuridad.

En la región de las Pléyades también se encuentra una nebulosa de reflexión, que refleja la luz de las estrellas del cúmulo. Este fenómeno contribuye a la apariencia nebulosa y difusa de las Pléyades.

Imagen de Las Pléyades, en Tauro.
Imagen de Las Pléyades, en Tauro.

Las Pléyades se formaron a partir de una nube molecular de gas y polvo, y su edad se estima en alrededor de 100 millones de años. Este cúmulo joven es parte de la Asociación estelar de las Pléyades, que incluye estrellas que se formaron simultáneamente en la misma región de la galaxia.

Con telescopios de grandes aperturas pueden llegar a apreciarse remolinos de esta nebulosidad azulada alrededor de las estrellas más brillantes. Esta nebulosidad no está asociada al cúmulo, sino que se trata de una nube interestelar situada justo delante de él.

Las Híades (Mel 25)

Otro cúmulo estelar abierto en Tauro, las Híades también son notables y forman la «V» o «Y» que representa la cabeza de Tauro. Contiene estrellas brillantes y es visible a simple vista.

Las Híades son el cúmulo abierto más cercano a nuestro Sistema Solar y está formado por un grupo de estrellas frías rojas a unos 130 años luz.

Constelaciones de invierno: Ubicación de Las Híades, en Tauro.
Constelaciones de invierno: Ubicación de Las Híades, en Tauro.

Imagen de Las Híades, En Tauro.
Imagen de Las Híades, En Tauro.

En la mitología griega las Híades eran las medio- hermanas de las Pléyades. Comparten la misma edad y movimiento que las estrellas del cúmulo M44, la Colmena, en Cáncer, por lo que es probable que se formasen juntas.

La Nebulosa del Cangrejo (M1)

Se encuentra cerca de la punta del cuerno derecho de Tauro, representada por la estrella Tianguan (Alheka).

Se trata del remanente de una supernova a 6.300 años luz de la Tierra y su nombre proviene de su apariencia en imágenes de telescopio, que muestran una forma parecida a las pinzas de un cangrejo.

Constelaciones de invierno: M1, Nebulosa del Cangrejo, en Tauro.
Constelación de Tauro: Ubicación de M1, Nebulosa del Cangrejo

Imagen de M1, Nebulosa del Cangrejo, en Tauro.
Imagen de M1, Nebulosa del Cangrejo, en Tauro.

Efectivamente, esta nebulosa es el resultado de la explosión de una estrella masiva hace unos 5.000 años, que observaron astrónomos chinos en el año 1054, y es uno de los objetos astronómicos mejor estudiados.

En el corazón de la Nebulosa del Cangrejo se encuentra un púlsar, conocido como PSR B0531+21. Es un tipo de estrella de neutrones altamente magnética y que rota rápidamente. Este púlsar emite radiación en varias longitudes de onda, desde radio hasta rayos gamma.

La nebulosa muestra una compleja red de estructuras filamentosas que son el resultado de la interacción entre el material expulsado durante la explosión de la supernova y el medio interestelar circundante.

NGC 1746

Cúmulo abierto de unas 20 estrellas a 5 grados al suroeste de la estrella Beta Tauri detectable con prismáticos. Su magnitud es de 6.1 y se encuentran a unos 1.500 años luz.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1746, en Tauro.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1746, en Tauro.

Imagen de NGC 1746, en Tauro.
Imagen de NGC 1746, en Tauro.

NGC 1817 y NGC 1807, cúmulo doble del hombre pobre

NGC 1817 es un cúmulo abierto descubierto por el astrónomo inglés William Herschel en febrero de 1784. Con una magnitud aparente de 7,7 y una extensión de 9,3 minutos de arco en el cielo, está separado del cúmulo NGC 1807 por solo 26 minutos de arco.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1817 y NGC 1807, Doble cúmulo del hombre pobre, en Tauro.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1817 y NGC 1807, Doble cúmulo del hombre pobre, en Tauro.

Imagen de NGC 1817 y NGC 1807, Doble cúmulo del hombre pobre, en Tauro.
Imagen de NGC 1817 y NGC 1807, Doble cúmulo del hombre pobre, en Tauro.

NGC 1647, cúmulo del pirata lunar

Cúmulo abierto de gran tamaño formado por unas 30 estrellas débiles y dispersas visible con prismáticos. Se encuentra a 4 grados al noreste de Aldebarán. Su magnitud es de 6.4 y se encuentran a unos 1.800 años luz.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1647, Cúmulo del pirata lunar, en Tauro.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1647, Cúmulo del pirata lunar, en Tauro.

Imagen de NGC 1647, cúmulo del Pirata Lunar, en Tauro.
Imagen de NGC 1647, cúmulo del Pirata Lunar, en Tauro.

NGC 1555, nebulosa variable de Hind

Es una nebulosa de reflexión que rodea la estrella variable T Tauri, descubierta el 12 de octubre de 1852.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1555, Nebulosa variable de Hind, en Tauro.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1555, Nebulosa variable de Hind, en Tauro.

Imagen de la Nebulosa variable de Hind, en Tauro.
Imagen de la Nebulosa variable de Hind, en Tauro.

NGC 1514, nebulosa bola de cristal

Nebulosa planetaria muy tenue descubierto por William Herschel el 13 de noviembre de 1790. Se caracteriza por una capa exterior muy tenue y una capa interna mucho más brillante. La morfología de esta nebulosa es debida a la presencia de una estrella binaria en su centro.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1514, Nebulosa bola de cristal, en Tauro.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1514, Nebulosa bola de cristal, en Tauro.

Imagen de NGC 1514, Nebulosa bola de cristal, en Tauro.
Imagen de NGC 1514, Nebulosa bola de cristal, en Tauro.

Más Información: Taurus constellation

Constelación de Orión

El cinturón de Orión es quizás la característica más distintiva de esta constelación. Está formado por tres estrellas brillantes, Alnitak, Alnilam y Mintaka que sirven de puntero para encontrar otras constelaciones cercanas.

Estas estrellas están ubicadas aproximadamente en la misma línea en el espacio, pero no están físicamente relacionadas entre sí, como se aprecia en la siguiente visualización.

Visualización que muestra la constelación de Orión desde una perspectiva tridimensional, revelando su distribución espacial real.
Visualización que muestra la constelación de Orión desde una perspectiva tridimensional, revelando su distribución espacial real.

Además del cinturón, Orión también cuenta con otras estrellas notables. Betelgeuse y Rigel son dos estrellas muy brillantes en esta constelación: Betelgeuse, ubicada en el hombro izquierdo de Orión, es una supergigante roja y una de las estrellas más grandes conocidas. Rigel, en el pie derecho de Orión, es una estrella supergigante azul.

La Nebulosa de Orión (M42), es una de las regiones de formación estelar más cercanas a la Tierra y es visible a simple vista en cielos oscuros. La nebulosa brilla gracias a las emisiones de las estrellas jóvenes y calientes que se están formando dentro de ella.

Mitología

Orión, el gigante cazador, nació de la unión prohibida entre Poseidón, dios del mar, y Euríale, una de las Gorgonas. Desde joven, Orión mostró un talento extraordinario para la caza y una fuerza impresionante. Su estatura colosal y su destreza con el arco y la flecha lo hicieron famoso en toda Grecia.

La fama de Orión llegó a oídos de Artemisa, la diosa de la caza y la luna, que también era conocida por su deseo de preservar la virginidad y su amor por la soledad. Orión, sin embargo, se enorgulleció de sus habilidades y decidió retar a Artemisa a un desafío de caza.

Artemisa, enfurecida por la arrogancia de Orión, aceptó el reto. Durante el desafío, ambos cazadores demostraron su habilidad, pero Orión, con su fuerza sin igual, superó a la diosa en varias ocasiones. Aunque Artemisa admiraba la destreza de Orión, su orgullo herido y la amenaza a su estatus como diosa cazadora la llevaron a buscar venganza.

La oportunidad de castigar a Orión llegó cuando, durante una expedición de caza, el gigante conoció a las Pléyades, un grupo de siete hermanas. Fascinado por su belleza, Orión trató de conquistarlas, lo que enfureció aún más a Artemisa, que consideraba a las Pléyades como protegidas suyas.

La muerte de Orión

Enfrentando una creciente ira, Artemisa envió un escorpión gigante, creado por Hefesto, el dios del fuego y la forja, para luchar contra Orión. La batalla fue feroz, y aunque Orión luchó valientemente, el aguijón del escorpión finalmente lo alcanzó. Herido de muerte, Orión cayó al suelo.

Orión lucha contra el escorpión.
Orión lucha contra el escorpión.

Al ver la tragedia que había causado, Artemisa, sintiéndose compasiva y arrepentida, decidió honrar la memoria de Orión. Levantó al cazador y su agresor a los cielos, convirtiéndolos en constelaciones distantes.

Orión se convirtió en la brillante constelación que lleva su nombre, mientras que el escorpión se convirtió en la constelación de Escorpio, siempre persiguiendo a Orión a través del firmamento.

Esta historia explica la presencia de las constelaciones de Orión y Escorpión en el cielo, y su separación perpetua sirve como una lección sobre la importancia de respetar a los dioses de la mitología griega.

Estrellas principales

Orión alberga algunas de las estrellas más brillantes del cielo nocturno, destacando algunas estrellas de primera magnitud:

Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Orión.
Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Orión.

Betelgeuse

En el hombro derecho del cazador, es una supergigante roja a unos 425 años luz. Betelgeuse, la segunda estrella más brillante de la constelación de Orión, es una estrella pulsante entre magnitudes 0.4 y 1.3, con un período de varios años.

Esta variación de brillo, sin embargo, no es perceptible para el observador. Con un diámetro de 300 a 500 veces el del Sol, Betelgueuse se aproxima al final de su ciclo estelar para terminar explotando como Supernova, si es que no lo ha hecho ya.

Rigel

En el pié izquierdo del cazador, es una estrella azul brillante a unos 900 años luz. Su nombre en árabe significa justamente eso: pié. Con una magnitud 0.18, es la estrella más brillante de la constelación de Orión.

Bellatrix

En el hombro izquierdo del cazador, es una estrella azul brillante a unos 240 años luz. Su nombre en latín significa «la guerrera». Con una magnitud 1.64, es la tercera estrella más brillante de la constelación de Orión.

El Cinturón de Orión

Está formado por las estrellas Alnitak, Alnilam y Mintaka. Según la leyenda, estas tres estrellas simbolizan a los tres reyes magos de oriente.

Asterismos

La constelación de Orión es una región rica en asterismos. Destacan tres:

  • El Cinturón de Orión.
  • La Espada de Orión.
  • El Espejo de Venus.

Cinturón de Orión

Representa la cintura del gran cazador y está formado por las estrellas Alnitak, Alnilam y Mintaka.

Constelaciones de invierno: Asterismo del Cinturón de Orión.
Constelaciones de invierno: Asterismo del Cinturón de Orión.

Espada de Orión

Representa la espada del gran cazador. En sus extremos se encuentran las estrellas c Ori y Hatysa (Nair al Saif) y en el centro las estrellas del Trapecio (Trapezium), justo en el interior de la nebulosa de Orión.

Constelaciones de invierno: Asterismo de la Espada de Orión.
Constelaciones de invierno: Asterismo de la Espada de Orión.

Espejo de Venus

Representa, por su forma, el espejo de Venus. Contiene los dos asterismos anteriores del Cinturón y Espada de Orión.

Está formado por las estrellas: Alnitak, Alnilam, Mintaka, Saif al Jabbar y c Ori, representando el cuerpo del espejo, y Hatysa (Nair al Saif), representando el mango del espejo.

Constelaciones de invierno: Asterismo del Espejo de Venus, en Orión.
Constelaciones de invierno: Asterismo del Espejo de Venus, en Orión.

Objetos más interesantes

La Nebulosa de Orión (M42)

La Nebulosa de Orión se encuentra en el «cinturón» de la constelación de Orión. Se puede apreciar a simple vista como una nebulosidad alrededor de Theta Orionis, la estrella más brillante del cúmulo del Trapecio, en la parte central del asterismo de «La Espada de Orión». Está a una distancia aproximada de 1,350 años luz de la Tierra.

Constelaciones de invierno: Ubicación de M42, en Orión.
Constelaciones de invierno: Ubicación de M42, en Orión.

La nebulosa es una vasta región de gas y polvo interestelar, principalmente hidrógeno, en la que se están formando nuevas estrellas. La radiación ultravioleta de las estrellas jóvenes y calientes en el núcleo de la nebulosa ioniza el gas circundante, haciéndolo brillar con colores característicos.

Constelaciones de invierno: Nebulosa de Orión.
Constelaciones de invierno: Nebulosa de Orión.

Se trata de la nebulosa de emisión más brillante del cielo, brillando con magnitud 4. Es un objeto extenso que abarca cuatro lunas llenas, por lo que se visualiza mejor con telescopios de focal corta. Es también, por todo lo anterior, uno de los objetos más fotografiados por los astrofotógrafos aficionados.

Modelo tridimensional de la Nebulosa de Orión basado en observaciones de luz visible del Telescopio Espacial Hubble.
Modelo tridimensional de la Nebulosa de Orión basado en observaciones de luz visible del Telescopio Espacial Hubble.

Dentro de la Nebulosa de Orión, se pueden observar cúmulos de estrellas jóvenes que se están formando a partir del material gaseoso y polvoriento. Estas estrellas son conocidas como el «Cúmulo del Trapecio», o «Trapezium», y son responsables de la mayor parte de la radiación ultravioleta que ioniza la nebulosa.

Imagen de M42, Nebulosa de Orión.
Imagen de M42, Nebulosa de Orión.

Nebulosa de Mairán (M43)

Se trata de una nebulosidad brillante, en forma de arco, situada al norte de M42, atravesada por una nebulosa oscura. Esta nebulosa oscura se extiende hacia el interior de M42, creando una forma conocida como «La Boca del Pez».

M43 es una nebulosa de emisión, similar a la Nebulosa de Orión. La luz que emite proviene principalmente de la radiación de estrellas jóvenes y calientes que excitan el gas circundante, haciéndolo brillar.

Ambas nebulosas, M42 y M43, están conectadas físicamente y son el resultado de procesos similares de formación estelar en la región. La energía y la radiación de estrellas masivas en la Nebulosa de Orión afectan a M43, contribuyendo a su apariencia y características.

M43 se puede observar fácilmente con telescopios de tamaño moderado.

Imagen de M43, Nebulosa de Mairán.
Imagen de M43, Nebulosa de Mairán.

NGC 1977, Nebulosa «Hombre Corriendo»

NGC 1977 es una de las nebulosas de reflexión más brillantes del cielo, próxima a M42 y M43. Esta región forma parte del complejo de formación estelar en Orión y es rica en gas y polvo cósmico.

A diferencia de las nebulosas de emisión, como la Nebulosa de Orión, las nebulosas de reflexión no emiten luz propia, sino que reflejan la luz de estrellas cercanas. Esto crea un aspecto azulado característico debido a la dispersión selectiva de la luz.

Imagen de NGC 1977, en Orión.
Imagen de NGC 1977, en Orión.

Al igual que otras nebulosas en la región de Orión, NGC 1977 contiene estrellas jóvenes y calientes que se están formando dentro del complejo de nebulosas. Estas estrellas iluminan y revelan la nebulosa a medida que emiten radiación.

NGC 1977 es observable con telescopios pequeños y, en ocasiones, incluso con prismáticos en cielos oscuros. Es un objeto de interés para astrónomos y astrofotógrafos aficionados.

NGC 1980, La joya perdida de Orión

NGC 1980 es un cúmulo abierto ubicado en la región de la Espada de Orión, al sur de la Nebulosa de Orión y al sureste de NGC 1977. Contiene 30 estrellas embebidas en una nebulosidad alargada, y en su interior se encuentra el sistema cuádruple de Hatysa (Nair al Saif).

Imagen de NGC 1980, en Orión.
Imagen de NGC 1980, en Orión.

En el centro se encuentra el cúmulo estelar Theta Orionis C, que está asociado con el sistema estelar Theta Orionis. Este sistema incluye estrellas jóvenes y calientes que contribuyen a la iluminación y la energía de la región.

NGC 1980 es conocida por albergar una asociación estelar, es decir, un grupo de estrellas que comparten un origen común y están asociadas gravitacionalmente. Estas estrellas pueden haberse formado al mismo tiempo a partir del mismo material en la región.

La región de NGC 1980 incluye nebulosidad, pero no es tan conspicua como algunas otras nebulosas en la misma área. Aunque puede observarse con telescopios pequeños, su observación puede ser un desafío debido a la presencia de nebulosidad y a la luz de fondo de las estrellas cercanas.

NGC 1981, Carro de Carbón

Es un cúmulo abierto formado por 40 estrellas ubicado un grado al norte de M42 y en el extremo norte de NGC 1977. Fue descubierta por John Herschel el 4 de enero de 1827. Su magnitud aparente es 4.2. NGC 1981 es observable con telescopios pequeños y prismáticos.

Imagen de NGC 1981, en Orión.
Imagen de NGC 1981, en Orión.

Nebulosa Gasparín (M78)

M78 (también conocida como NGC 2068) es, al igual que NGC 1977, una nebulosa de reflexión. Fue descubierta por el astrónomo francés Pierre Méchain en 1780 y posteriormente incluida en el catálogo Messier.

Constelaciones de invierno: Ubicación de M78, en Orión.
Constelaciones de invierno: Ubicación de M78, en Orión.

M78 se encuentra 3 grados al noreste de Alnitak, en la región norte de Orión, cerca del Cinturón de Orión. Es parte del complejo de nebulosas de Orión, asociado con la formación estelar.

M78 contiene un grupo de estrellas jóvenes y calientes. Estas estrellas, que se están formando en la nebulosa, iluminan y hacen brillar el gas y el polvo circundantes, revelando la estructura de la nebulosa.

Imagen de M78, en Orión.
Imagen de M78, en Orión.

M78 es visible con telescopios pequeños y prismáticos, especialmente en cielos oscuros y despejados. Aunque no es tan conocida como algunas otras nebulosas en la región, es un objeto interesante para los observadores astronómicos aficionados.

Debido a su ubicación y estructura, M78 es un objetivo popular para la fotografía astronómica. Las imágenes de larga exposición pueden resaltar la nebulosa y revelar detalles adicionales de su estructura.

Nebulosa de la Cabeza de Caballo (Barnard 33 y IC 434)

La Nebulosa de la Cabeza de Caballo está ubicada en la región sur de la Nebulosa de Orión, cerca del Cinturón de Orión. Es parte de un complejo de nebulosas que incluye la Nebulosa de la Flama (NGC 2024) y la Nebulosa NGC 2023.

Constelaciones de invierno: Nebulosa cabeza de caballo, en Orión.
Constelaciones de invierno: Nebulosa cabeza de caballo, en Orión.

A diferencia de muchas otras nebulosas que son visibles debido a la emisión de luz, la Nebulosa de la Cabeza de Caballo (Barnard 33) es una nebulosa oscura, que aparece silueteada casualmente con la forma de una cabeza de caballo contra el resplandor de la nebulosa de emisión IC434 al fondo.

Imagen de la Nebulosa Cabeza de Caballo, en Orión.
Imagen de la Nebulosa Cabeza de Caballo, en Orión.

Efectivamente, Barnard 33 es una región de gas y polvo, situada a 1.600 años luz, que oscurece la luz rojiza prodecente de la nebulosa de emisión IC 434 situada detras de ella.

Barnard 33, en Orión,  silueteada sobre la nebulosa IC 434 al fondo.
Barnard 33, en Orión, silueteada sobre la nebulosa IC 434 al fondo.

La Nebulosa de la Cabeza de Caballo es uno de los objetos mas difíciles de observar en un telescopio amateur. Para ello se necesitan lugares muy oscuros sin contaminación lumínica. Es también uno de los objetos astronómicos más fotografiados.

Nebulosa de la Flama (NGC 2024)

La Nebulosa de la Flama se encuentra al sur del Cinturón de Orión, una de las partes más prominentes y reconocibles de la constelación de Orión. Se encuentra cerca de la nebulosa NGC 2023, y a menudo, estas dos nebulosas son fotografiadas juntas debido a su proximidad en el cielo.

Imagen de NGC 2024, en Orión.
Imagen de NGC 2024, en Orión.

Es una nebulosa de emisión, lo que significa que emite luz propia debido a la excitación de sus gases por la radiación de estrellas cercanas. La luz emitida es principalmente roja, característica de la emisión de hidrógeno ionizado. Se encuentra a 900 años luz y forma parte del complejo molecular de Orión.

La Nebulosa de la Flama es el hogar de estrellas jóvenes y calientes que se están formando en su interior. Estas estrellas jóvenes emiten radiación ultravioleta, la cual ioniza los gases de la nebulosa y provoca la emisión de luz visible.

NGC 2024 es un objeto popular para la observación astronómica amateur. Es visible a simple vista bajo cielos oscuros, aunque se aprecia mucho mejor con telescopios, especialmente aquellos que permiten observar en longitudes de onda específicas, como las del hidrógeno alfa.

NGC 2023

Se encuentra a 1.533 años luz, en la misma región que la Nebulosa de la Flama (NGC 2024) y la Nebulosa de la Cabeza de Caballo (Barnard 33), creando un complejo y hermoso conjunto de formaciones nebulosas en la constelación de Orión.

Imagen de NGC 2023, en Orión.
Imagen de NGC 2023, en Orión.

Es conocida por ser una nebulosa de reflexión azulada, lo que significa que refleja la luz de las estrellas cercanas y aparece en un tono azul en las imágenes. La luz proveniente de las estrellas cercanas ilumina y revela la presencia del polvo interestelar en la nebulosa.

NGC 2023 es un objetivo popular para la observación astronómica amateur. Se puede ver mejor con telescopios pequeños o medianos, y su color azul distintivo la hace especialmente interesante.

Más información: Orion constellation

Constelación de Auriga

La constelación de Auriga está situada en la banda de la Vía Láctea, a mitad de camino entre la constelación de Orión y la estrella Polar. Aparece como un pentágono irregular al norte de la constelación de Tauro, con Géminis a la izquierda y Perseo a la derecha.

De las cinco estrellas que forman este pentágono, una de ellas, Elnath (Beta Tauri), no pertenece a la constelación de Auriga, sino a la constelación de Tauro al sur.

Auriga se representa habitualmente como un cochero sosteniendo una cabra y sus crías con una mano y empuñando un látigo con la otra.

Para encontrarla, trazamos una línea imaginaria entre el cinturón de Orión y la estrella Polar. A mitad de camino se encuentra Capella, la estrella más brillante de la constelación de Auriga.

Constelaciones de invierno: cómo encontrar Auriga.
Constelaciones de invierno: cómo encontrar Auriga.

Mitología

Hay tres mitos griegos principales relacionados con la constelación de Auriga:

Erictonio, el inventor de la Cuadriga

En la mitología griega, Auriga es identificado a menudo como el héroe mítico griego Erictonio de Atenas, hijo de Hefesto, que fue criado por la diosa Atenea.

A Erictonio se le atribuye la invención de la cuadriga (un carro de guerra tirado por cuatro caballos) que utilizó en la batalla contra el usurpador Anfictión.

Este evento llevó a Erictonio a convertirse en el rey de Atenas. Su carro fue creado a imagen del carro de Helios, el dios del Sol, razón por la cual Zeus lo colocó en los cielos.

El héroe ateniense luego se dedicó a Atenea y, poco después, Zeus lo elevó al cielo nocturno en honor a su ingenio y hazañas heroicas.

Mirtilo, el cochero de Enómao

Según la leyenda, Enómao, rey de Pisa, tenía un oráculo que predecía que moriría a manos de su yerno.

Debido a esto, ideó una manera de evitar este destino: retó a todos los pretendientes de su hija Hipodamia a una carrera de carros, prometiendo casar a Hipodamía con aquel que pudiera vencerlo en la competición. Sin embargo, aquellos que perdían la carrera eran ejecutados por Enómao.

Pélope
Pélope

Cuando llegó Pélope para competir por la mano de Hipodamía, se asoció con Mirtilo, hijo de Hermes y cochero de Enómao, quien ayudó a Pélope a ganar la carrera.

Durante la competición, Mirtilo saboteó el carro de Enómao, lo que llevó a la muerte del rey. Sin embargo, después de la victoria, Pélope traicionó a Mirtilo, quien también estaba enamorado de Hipodamía. Pélope lo expulsó del carro en movimiento, y Mirtilo murió.

Antes de morir, Mirtilo maldijo a Pélope y a Hipodamía, pronunciando un juramento que provocó desgracias en la casa de Atreo. Esta maldición llevó a tragedias en la familia de Pélope, incluyendo la famosa historia del rapto de Perséfone por parte de Hades.

Finalmente, Hermes puso a Mirtilo en el firmamento como el cochero, o Auriga.

Faetón y el carro del Sol

Faetón era el hijo de Helios, el dios del sol, y de la oceánide Clímene. Aunque Faetón era el hijo de Helios, dios del Sol, no estaba seguro de su paternidad y decidió ir al palacio de Helios para obtener confirmación.

Cuando llegó al palacio, Helios confirmó que Faetón era su hijo y le ofreció concederle cualquier deseo como prueba de su parentesco. Faetón, queriendo demostrar su linaje divino, pidió conducir el carro del Sol a través del cielo.

Faetón
Faetón

Helios, a pesar de su preocupación por la seguridad de Faetón, finalmente accedió a su solicitud. Sin embargo, advirtió a Faetón de que no desviara el carro de su curso regular, ni se acercase demasiado a la Tierra o se terminaría incendiando.

A pesar de estas advertencias, Faetón no pudo mantener el control del carro y, temiendo por su vida, desvió el carro del Sol de su curso regular. Como resultado, la Tierra comenzó a quemarse y secarse.

Para evitar un desastre total, Zeus intervino y arrojó un rayo a Faetón, quien cayó al río Erídano y murió. Finalmente, Zeus lo colocó en el firmamento como la constelación de Auriga.

Estrellas principales

Auriga ofrece una ventana a la diversidad estelar, desde gigantes naranjas hasta enanas blancas, cada una con su propia historia y características únicas. Entre las estrellas que componen esta constelación, se encuentran algunas de las más brillantes y reconocibles del cielo nocturno.

Constelaciones de invierno: El pentágono de Auriga.
Constelaciones de invierno: El pentágono de Auriga.

Capella (α Aurigae)

Es la estrella más brillante de Auriga y la sexta estrella más brillante en el cielo nocturno. Capella es un sistema estelar cuádruple compuesto por dos pares de estrellas binarias.

Capella es circumpolar, lo que significa que nunca se pone bajo del horizonte en nuestra latitud; incluso en los meses de verano, se puede ver fácilmente sobre el horizonte norte.

Su nombre significa «cabra» en latín, y algunas representaciones de Auriga la muestran sosteniendo una cabra y sus crías.

Capella está asociada con la mitológica cabra Amaltea, quien amamantó al infante Zeus. Se encuentra a aproximadamente 42 años luz de distancia de la Tierra. Su magnitud aparente, que mide su brillo desde nuestro punto de vista, es de 0.08.

Menkalinan (β Aurigae)

Es la segunda estrella más brillante de Auriga. Es un sistema binario eclipsante, donde dos estrellas orbitan una alrededor de la otra eclipsándose mutuamente. Su nombre significa «hombro del auriga» en árabe.

Menkalinan es una enana blanca de tipo espectral A2V. Está situada a unos 82 años luz de la Tierra y tiene una magnitud aparente de entre 1.90 – 2.0.

Haedus (ζ Aurigae)

Auriga incluye dos estrellas llamadas Haedus: Haedus I (ζ Aurigae), también llamada Saclateni, y Haedus II (η Aurigae), también llamada Haedus.

Haedus I es una enana azul de tipo espectral B3V. Se encuentra a aproximadamente 790 años luz de distancia y tiene una magnitud aparente de 3.69.

Haedus II es una subgigante azul de tipo espectral B3Ve, ubicada a unos 219 años luz de distancia. Su magnitud aparente es de 3.18.

Theta Aurigae (θ Aurigae)

También conocida como Bogardus o Mahasim, es una estrella doble con dos componentes que son ambas estrellas binarias. Theta Aurigae es una enana blanca de tipo espectral A0V. Está a unos 173 años luz de la Tierra y tiene una magnitud aparente de 2.65.

Asterismos

Capella forma un asterismo con las estrellas Epsilon Aurigae (Almaaz), Zeta Aurigae (Haedus I o Saclateni) y Eta Aurigae (Haedus II), siendo estas dos últimas conocidas como «los Haedi» (Haedi significa «cabritos» en latín).

Zeta Aurigae (Haedus I o Saclateni) y Eta Aurigae (Haedus II) fueron llamadas por primera vez «los Cabritos» por Cleostrato, un astrónomo de la antigua Grecia.

Constelaciones de invierno: Asterismo de "Los Cabritos", en Auriga.
Constelaciones de invierno: Asterismo de «Los Cabritos», en Auriga.

El asterismo que contiene a la cabra y los cabritos solía ser una constelación separada; sin embargo, Ptolomeo fusionó el Cochero y los Cabritos en el Almagesto del siglo II.

Constelaciones de invierno: Antigua constelación de "La Cabra", en Auriga.
Constelaciones de invierno: Antigua constelación de «La Cabra», en Auriga.

Antes de eso, Capella a veces se veía como su propia constelación, según Plinio el Viejo y Manilio, llamada Capra, Caper o Hircus, todos relacionados con su estatus como la «estrella de la cabra».

Objetos más interesantes

  • M36, cúmulo abierto «El Molinillo».
  • M37, cúmulo abierto «Sal y Pimienta».
  • M38, cúmulo abierto «La Estrella de Mar».
  • IC 405, nebulosa de «La Estrella Llameante».
  • IC 410, nebulosa de «Los Renacuajos».
  • IC 417, nebulosa de «La Araña».
  • NGC 1931, nebulosa de «La Mosca».

El Molinillo (M36)

M36 es un cúmulo abierto, lo que significa que está compuesto por un grupo de estrellas que comparten un origen común y están unidas gravitacionalmente. Es el primero de los tres cúmulos abiertos catalogados por Messier en Auriga, siendo los otros dos M37 y M38.

A diferencia de los cúmulos globulares, que son densos y esféricos, los cúmulos abiertos suelen ser más dispersos y están compuestos principalmente por estrellas jóvenes y calientes.

Constelaciones de invierno: Ubicación del Molinillo (M36), en Auriga.
Constelaciones de invierno: Ubicación del Molinillo (M36), en Auriga.

La distancia estimada de M36 a la Tierra es de alrededor de 4,100 años luz y su magnitud aparente es de aproximadamente 6, lo que lo hace visible con prismáticos o un telescopio pequeño.

M36 tiene un diámetro de unos 14 años luz y contiene alrededor de 60 estrellas. Se trata de un cúmulo muy joven, con una edad estimada de solo 25 millones de años.

Imagen del Molinillo (M36), en Auriga.
Imagen del Molinillo (M36), en Auriga.

Sus miembros más brillantes son estrellas azules y calientes, del tipo B2 y B3 de la secuencia principal.

Sal y Pimienta (M37)

M37 es el cúmulo abierto más brillante de Auriga y está considerado como uno de los más hermosos del firmamento. Está a una distancia estimada de alrededor de 4,500 años luz de la Tierra.

Constelaciones de invierno: Ubicación del cúmulo estelar Sal y Pimienta (M37), en Auriga.
Constelaciones de invierno: Ubicación del cúmulo estelar Sal y Pimienta (M37), en Auriga.

Su magnitud aparente es de aproximadamente 6.2, lo que lo convierte en uno de los cúmulos abiertos más brillantes y visibles desde la Tierra. Se estima que tiene una edad de alrededor de 347 millones de años, lo que lo hace más antiguo y evolucionado que M36.

Con un diámetro de unos 25 años luz, está compuesto por unas 150 estrellas de magnitudes entre 9 y 12.5 y cubre una área en el cielo equivalente a una luna llena.

Imagen del cúmulo estelar Sal y Pimienta (M37), en Auriga.
Imagen del cúmulo estelar Sal y Pimienta (M37), en Auriga.

Sus estrellas más brillantes son del tipo A de la secuencia principal y de magnitud absoluta -1, por contraste con las estrellas de M36, que son del tipo B2 y B3 de la secuencia y de magnitud absoluta -3. También contiene una docena de gigantes rojas, mientras que M36 no tiene ninguna.

La Estrella de Mar (M38)

M38 en uno de los tres grandes cúmulos abiertos de Auriga y está considerado el segundo más espectacular, tras M37. Se encuentra a 4,200 años luz de la Tierra y con una magnitud aparente de 6.4 es visible con binoculares o telescopios pequeños.

Constelaciones de invierno: Ubicación de La Estrella de Mar (M38), en Auriga.
Constelaciones de invierno: Ubicación de La Estrella de Mar (M38), en Auriga.

Se estima que M38 tiene una edad de alrededor de 220 millones de años, lo que lo sitúa en un punto intermedio entre M36 y M37 en términos de antigüedad.

Imagen de la Estrella de Mar (M38), en Auriga.
Imagen de la Estrella de Mar (M38), en Auriga.

M38 se encuentra a 2.5º al noroeste de M36 y tiene aproximadamente el mismo tamaño aparente que M37. Sin embargo, con una magnitud relativa de 7.4, es menos brillante que M37. Contiene más de 100 estrellas, muchas de ellas de magnitud 9 o menor.

Nebulosa de la Estrella Llameante (IC 405)

IC 405 es una nebulosa de emisión y reflexión: La luz roja es producida por el hidrógeno ionizado, mientras que el azul proviene de la reflexión de la luz de estrellas cercanas. Se encuentra a 1,500 años luz de la Tierra y mide 5 años luz.

Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa de la Estrella Llameante (IC 405), en Auriga.
Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa de la Estrella Llameante (IC 405), en Auriga.

Se halla cerca de la nebulosa de emisión de Los Renacuajos (IC 410). En el centro de IC 405 se encuentra AE Aurigae, una estrella variable masiva que se piensa que es la fuente de la energía que ioniza la nebulosa.

La nebulosa recibe su nombre debido a la apariencia visual de AE Aurigae, que en algunas imágenes se asemeja a una estrella flamígera, con vivos colores rojos y azules.

Imagen de la Nebulosa de la Estrella Llameante (IC 405), en Auriga.
Imagen de la Nebulosa de la Estrella Llameante (IC 405), en Auriga.

Para observar IC 405, se necesitan cielos oscuros y, preferiblemente, un telescopio de tamaño medio. Su observación suele ser mejor durante las estaciones de primavera e invierno, cuando es visible desde latitudes del hemisferio norte.

Los Renacuajos (IC 410)

IC 410 es una nebulosa de emisión, lo que significa que está formada por gas caliente y brillante que emite luz visible. En particular, la radiación de estrellas jóvenes y calientes excita el gas circundante, haciendo que emita luz en diversas longitudes de onda.

Se encuentra aproximadamente a un cuarto de la distancia entre las estrellas Elnath y Capella.

Constelaciones de invierno: Ubicación de los Renacuajos (IC 410), en Auriga.
Constelaciones de invierno: Ubicación de los Renacuajos (IC 410), en Auriga.

En el centro de IC 410 se encuentra un cúmulo estelar abierto conocido como NGC 1893. Este cúmulo es responsable de la emisión de radiación ultravioleta que ioniza el gas circundante, provocando que brille en la forma de la nebulosa.

La distancia precisa de IC 410 no está completamente establecida, pero se estima que se encuentra a unos 12 mil años luz de la Tierra.

Imagen de la Nebulosa de los renacuajos, en Auriga.
Imagen de la Nebulosa de los renacuajos, en Auriga.

Su forma peculiar y las estrellas jóvenes en su núcleo lo convierten en un objetivo fascinante para los aficionados a la Astronomía. Recuerda por su forma y agujero central a la Nebulosa de la Roseta en el Unicornio.

Nebulosa de La Araña (IC 417)

IC 417 es una nebulosa de emisión con una estructura compleja y fascinante. Su forma y patrones de gas y polvo son el resultado de la radiación intensa de estrellas masivas cercanas, que ionizan el gas y crean regiones de brillo característico. La distancia estimada a IC 417 es de alrededor de 10,000 años luz.

Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa de la Araña (IC 417), en Auriga.
Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa de la Araña (IC 417), en Auriga.

Su apariencia puede variar dependiendo de la longitud de onda observada, y en imágenes astronómicas, a menudo se presenta con colores vibrantes debido a la presencia de diferentes elementos y moléculas en la nebulosa.

Imagen de la Nebulosa de la Araña (IC 417), en Auriga.
Imagen de la Nebulosa de la Araña (IC 417), en Auriga.

En la parte superior central hay un cúmulo de estrellas jóvenes llamado «Stock 8». La radiación de este cúmulo crea una cavidad en las nubes de polvo cercanas, dándoles un aspecto de «pelusilla».

Nebulosa de La Mosca (NGC 1931)

NGC 1931 es tanto un cúmulo estelar como una nebulosa de emisión/reflexión. La nebulosa, que rodea al cúmulo estelar, está formada por gas y polvo iluminados por la radiación de las estrellas jóvenes y calientes del cúmulo.

Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa de la Mosca (NGC 1931), en Auriga.
Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa de la Mosca (NGC 1931), en Auriga.

El cúmulo estelar es joven, formado por estrellas de menos de 1 millón de años de edad. Está compuesto principalmente por estrellas masivas y calientes que han ionizado el gas circundante. La distancia estimada a NGC 1931 es de alrededor de 7,000 años luz.

Imagen de la Nebulosa de la Mosca (NGC 1931), en Auriga.
Imagen de la Nebulosa de la Mosca (NGC 1931), en Auriga.

La combinación del cúmulo estelar y la nebulosa proporciona una vista impresionante en el cielo nocturno.

Más Información: Auriga constellation

Constelación de Géminis

La constelación de Géminis se representa como dos figuras gemelas, a menudo interpretadas como los hermanos mitológicos Cástor y Pólux.

Es fácilmente reconocible en el cielo debido a la disposición de las estrellas que forman una especie de patrón de «L» invertida, que representa la cabeza de los gemelos.

Constelaciones de invierno: Cómo encontrar Géminis a partir de Orión.
Constelaciones de invierno: Cómo encontrar Géminis a partir de Orión.

Para encontrarla, prolongamos hacia arriba una línea imaginaria que pase por Rigel y Betelgeuse. A aproximadamente tres veces la distancia estre estas dos estrellas, se encuentra la estrella Castor.

A su izquierda está la estrella Pólux, formando con Castor la pareja de estrellas más importantes de la constelación de Géminis, y una de las parejas estelares más vistosas del firmamento.

Mitología

En la mitología griega, la constelación de Géminis representa a los gemelos Cástor y Pólux, hijos de Leda, reina de Esparta, y conocidos como los Dióscuros, o hijos de Zeus.

Los Dióscuros eran adorados en varios lugares y eran considerados protectores de los guerreros en la batalla y de los marineros en el mar.

Zeus seduce a Leda, reina de Esparta

Leda, reina de Esparta, fue seducida por Zeus, quien para acercarse a ella sin sospecha tomó la forma de un cisne. Esa misma noche, Leda intimó también con su marido Tíndaro, rey de Esparta. Como resultado de estos dos encuentros, Leda puso dos huevos, y de estos huevos nacieron cuatro hijos.

Cástor y Helena (futura reina de Esparta y protagonista de la Guerra de Troya) eran hijos de Tíndaro, mientras que Pólux y Clitemnestra eran hijos de Zeus.

Esta peculiaridad en la descendencia de Leda dio lugar a la dualidad de los Dióscuros, ya que eran medio-hermanos. Pero Pólux era inmortal, al ser hijo de Zeus, mientras que su hermano Cástor no, al ser hijo de un mortal.

Cástor y Pólux crecieron juntos en Esparta y se convirtieron en figuras notables: Eran conocidos por su valentía y habilidades en la lucha.

Participaron en varios episodios famosos de la mitología griega: acompañaron a Meleagro en la caza del Jabalí de Calidón, fueron con Jasón y los argonautas en busca del Vellocino de oro y rescataron a su hermana Helena cuando fue secuestrada por Teseo.

El Vellocino de Oro

El Vellocino de Oro estaba en posesión del rey Eetes de Cólquide y colgado en un árbol custodiado por un dragón. Jasón, el líder de los Argonautas, buscó este objeto valioso para reclamar su derecho al trono de Yolco.

Cástor y Pólux se unieron a la tripulación para ayudar en la búsqueda y proteger a sus compañeros argonautas.

Jasón llevando el Vellocino de Oro.
Jasón llevando el Vellocino de Oro.

En la travesía, los Argonautas enfrentaron numerosos desafíos, incluida la confrontación con las Harpías, las sirenas y el enfrentamiento con los doliones. Sin embargo, una de las pruebas más destacadas fue el enfrentamiento con el dragón que custodiaba el Vellocino de Oro.

Cástor y Pólux demostraron su valentía y habilidades en la lucha: Con ingenio y fuerza, enfrentaron al dragón y permitieron que Jasón, con la ayuda de Medea, la hechicera que se enamoró de él, pudiera obtener el Vellocino.

Medea, con sus conocimientos mágicos, adormeció al dragón y permitió que Jasón tomara el Vellocino sin despertar a la bestia.

El Rescate de Helena

Cuando Teseo, Rey de Atenas, secuestró a Helena, sus hermanos Cástor y Pólux la rescataron de Ática y la llevaron de regreso a Esparta, llevándose también a Etra, la madre de Teseo, como represalia.

Castor y Pólux Rescatando a Helena
Castor y Pólux Rescatando a Helena

En otro incidente, participaron en el secuestro de Febe e Hilaíra, las hijas de Leucipo. Tuvieron que enfrentarse a los primos de las chicas, Idas y Linceo, ya que estas estaban comprometidas con ellos, en una lucha por mantener su posesión.

Sin embargo, Pólux fue el único de los gemelos que sobrevivió a este enfrentamiento.

Inmortalidad compartida

Pólux, devastado por la pérdida de su hermano, rogó a Zeus que le permitiera compartir su inmortalidad con su hermano Cástor.

Zeus, conmovido por la solicitud y la lealtad de Pólux hacia su hermano, accedió a su petición y los llevó al firmamento, convirtiéndolos en la constelación de Géminis.

Sin embargo, para mantener el equilibrio entre los vivos y los muertos, Zeus estableció la condición de que los gemelos compartirían la inmortalidad, pero de una manera especial.

En lugar de estar ambos siempre en el Olimpo, el reino de los dioses, Zeus decidió que los hermanos compartieran su tiempo entre el Olimpo y el Hades, el reino de los muertos. Así, Castor y Pólux se alternaban entre la vida en el mundo divino y en el inframundo.

Estrellas principales

Cástor y Pólux son las estrellas más brillantes de Géminis. Cástor, una estrella binaria, se encuentra a aproximadamente 51 años luz, mientras que Pólux, una gigante naranja, está ubicada a unos 34 años luz.

Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Géminis.
Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Géminis.

Estas estrellas forman, por su atractivo contraste de colores, una de las parejas estelares más notables en el cielo nocturno.

Cástor y Pólux no están físicamente relacionadas entre sí. Ambas estrellas conforman una visión atractiva, contrastando el color amarillo anaranjado de Pólux, una gigante naranja, con el color blanco azulado de Cástor.
Cástor y Pólux no están físicamente relacionadas entre sí. Ambas estrellas conforman una visión atractiva, contrastando el color amarillo anaranjado de Pólux, una gigante naranja (izquierda), con el color blanco azulado de Cástor (derecha).

Cástor (α Geminorum)

Cástor, con una magnitud de 1.57, es la segunda estrella más brillante en la constelación de Géminis, aunque conserve actualmente la denominación de alfa geminorum. Se encuentra a una distancia aproximada de 51 años luz de la Tierra.

Cástor es una estrella múltiple: Originalmente, se pensaba que era una estrella única, pero observaciones más detalladas han revelado que es un sistema estelar compuesto por al menos seis estrellas.

La estrella primaria, Cástor A, es en realidad un sistema estelar binario compuesto por dos estrellas A1V que orbitan entre sí en aproximadamente 92 días. El sistema también incluye un par de estrellas binarias más débiles, Cástor B y Cástor C, que están separadas visualmente de Cástor A.

Pólux (β Geminorum)

Con una magnitud de 1.17, Pólux es la estrella más brillante de la constelación de Géminis, aunque conserve actualmente la denominación de beta geminorum. Se encuentra a una distancia aproximada de 34 años luz de la Tierra.

Pólux, que está ligeramente más cerca de nosotros, es una estrella única, mientras que Cástor es un sistema estelar que consta de seis estrellas.

Pólux es una estrella gigante naranja de tipo espectral K, lo que significa que es una estrella más fría que el Sol. Su brillo y color amarillo anaranjado característico la hacen destacar en el cielo nocturno.

En 2006 se confirmó la existencia de un planeta extrasolar alrededor de Pólux, llamado Pólux b (o Beta Geminorum b).

Alhena (γ Geminorum)

Con una magnitud aparente de alrededor de 1.9, Alhena es la tercera estrella más brillante en la constelación de Géminis. Se encuentra en el extremo sur de la constelación, a una distancia aproximada de 105 años luz de la Tierra.

Alhena es una estrella binaria, lo que significa que está compuesta por dos estrellas que orbitan alrededor de un centro de masa común.

La estrella primaria es una subgigante blanca-amarilla de tipo espectral A0IV. Es más caliente y más brillante que el Sol. La estrella secundaria es una enana naranja de tipo espectral K3V.

Asterismos

No existe un asterismo propio de la constelación de Géminis, pero forma parte del asterismo conocido como el «Círculo de invierno», tambien llamado el “Hexágono”.

Constelaciones de invierno: Hexágono o círculo del invierno.
Constelaciones de invierno: Hexágono o círculo del invierno.

Este asterismo incluye a las estrellas Cástor y Pólux, además de Capella en Auriga, Aldebarán en Tauro, Rigel en Orión, Sirio en Can Mayor y Procyon en Can Menor.

Objetos más interesantes

«Hebilla de Zapato» (M35) y NGC 2158

M35 y NGC 2158 a menudo se mencionan juntos debido a su proximidad en el cielo y las diferencias notables en edad y densidad estelar. Mientras que M35 es más joven y más difuso, NGC 2158 es más antiguo y más compacto.

Ambos se encuentran cerca de las tres estrellas que forman el pie de Cástor: Tejat, Propus y 1 Gem.

Constelaciones de invierno: Ubicación de M35 y NGC 2158, en Géminis.
Constelaciones de invierno: Ubicación de M35 y NGC 2158, en Géminis.

M35 es más fácil de observar y es un objetivo popular para astrónomos aficionados, debido a su brillo y la presencia de estrellas jóvenes y azules. NGC 2158, en cambio, requiere mejores condiciones de observación y telescopios más potentes para poder apreciar sus detalles, debido a su mayor distancia y densidad estelar.

M35, a la izquierda, está relativamente cerca a 2.800 años luz de distancia, es relativamente joven, con 150 millones de años de edad, y relativamente difuso, con alrededor de 2.500 estrellas distribuidas en un volumen de 30 años luz de diámetro. A la derecha, NGC 2158 está cuatro veces más lejos que M35, es más de 10 veces más antiguo y es mucho más compacto.
M35, a la izquierda, está relativamente cerca a 2.800 años luz de distancia, es relativamente joven, con 150 millones de años de edad, y relativamente difuso, con alrededor de 2.500 estrellas distribuidas en un volumen de 30 años luz de diámetro. A la derecha, NGC 2158 está cuatro veces más lejos que M35, es más de 10 veces más antiguo y es mucho más compacto.

«Hebilla de Zapato» (M35)

Fue descubierto por Philippe Loys de Chéseaux en 1745-46. Más tarde, fue redescubierto por John Bevis antes de que Charles Messier lo incluyera en su famoso catálogo. Se observa mejor con prismáticos o un telescopio pequeño.

M35 es un cúmulo abierto que se encuentra a 2,800 años luz de la Tierra. Se estima que tiene alrededor de 150 millones de años y contiene alrededor de 2,500 estrellas.

La mayoría de las estrellas en M35 son jóvenes, brillantes y de color azul, lo que indica que se formaron relativamente cerca en el tiempo.

M35 no está aislado, sino asociado con la nube molecular en la que se formó. También está cerca de otro cúmulo abierto, NGC 2158, aunque visualmente estos dos cúmulos pueden parecer distintos.

NGC 2158

NGC 2158 es un cúmulo abierto y aunque es muy próximo visualmente a M35, se encuentra considerablemente más lejos, a 10,000 años luz de la Tierra.

Con una edad estimada de alrededor de mil millones de años, NGC 2158 es diez veces más antiguo que M35. Esta es la razón por la que sus estrellas tienen un color más amarillento.

Aunque visualmente NGC 2158 pueda parecer menos llamativo que M35, es un objeto interesante para observar con telescopio, especialmente debido a su mayor densidad de estrellas.

Nebulosa «El Esquimal» (NGC 2392)

NGC 2392 fue descubierta por el astrónomo alemán William Herschel en 1787. Se encuentra a una distancia de aproximadamente 2,900 años luz de la Tierra.

Se encuentra a la izquierda de la estrella Wasat, a la altura de la cintura de la figura mitológica de Pólux.

Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa "El Esquimal" (NGC 2392), en Géminis.
Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa «El Esquimal» (NGC 2392), en Géminis.

Es una nebulosa planetaria, lo que significa que se formó a partir de la envoltura exterior de una estrella moribunda que expulsó sus capas externas hacia el espacio.

En el centro de la nebulosa se encuentra una enana blanca caliente y luminosa, remanente de la estrella masiva original que existía en su núcleo antes de que agotara su combustible nuclear.

Imagen de la Nebulosa "El Esquimal" (NGC 2392), en Géminis.
Imagen de la Nebulosa «El Esquimal» (NGC 2392), en Géminis.

La nebulosa presenta una estructura compleja y capas gaseosas expulsadas por la estrella central. La forma de capucha que le da el nombre de «El Esquimal» se debe a las capas de gas y polvo que la rodean.

La nebulosa es conocida por su característico color azul verdoso, que es el resultado de la excitación y emisión de gases en la nebulosa cuando son impactados por la radiación ultravioleta de la estrella central.

Nebulosa «La medusa» (IC 443)

Fue catalogada por primera vez por el astrónomo alemán Karl Wilhelm Reinmuth en 1922. Se encuentra a una distancia de aproximadamente 5,000 años luz de la Tierra.

Está ubicada muy cerca de la estrella propus, en el pie de la figura mitológica de Cástor. Su apariencia evoca la forma de una medusa flotando en el espacio, de ahí su nombre.

Es un objeto más típico de Astrofotografía, ya que es extremadamente ténue. Para observarla en telescopio se requiere un filtro OIII que resalte la nebulosa.

Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa "La medusa" (IC 443), en Géminis.
Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa «La medusa» (IC 443), en Géminis.

IC 443 es el remanente de una supernova que ocurrió hace unos 30.000 años, y la nebulosa resultante es el material expulsado en la explosión. La nebulosa presenta una estructura compleja y filamentosa, con una variedad de características interesantes.

En el centro de IC 443 se encuentra una estrella de neutrones, que es el núcleo denso y altamente compacto que queda después de la explosión de una supernova. Esta estrella de neutrones gira rápidamente, emitiendo radiación que interactúa con el material circundante.

Imagen de IC 443 (Sharpless 248), nebulosa "La medusa", en Géminis.
Imagen de IC 443 (Sharpless 248), nebulosa «La medusa», en Géminis.

La radiación de la estrella de neutrones o púlsar, excita y hace brillar el gas circundante, creando patrones y colores fascinantes. IC 443 está interactuando con el medio interestelar circundante, generando ondas de choque y creando estructuras visuales notables.

Nebulosa «Medusa» (Abell 21)

Fue catalogada por George Abell en 1966 en su catálogo de nebulosas planetarias. Tiene un nombre parecido a IC 443, pero mientras que IC443 toma su nombre de la medusa como animal marino, Abell 21 se llama así en referencia a la figura mitológica de Medusa, la gorgona.

Está ubicada cerca del borde con la constelación de Can Menor y cerca de la estrella Lambda gem, en la rodilla derecha de la figura mitológica de Pólux. Se encuentra a una distancia de aproximadamente 1.500 años luz de la Tierra y su edad estimada es de 4.000 años.

Igual que IC443, para observarla se requiere un filtro OIII, ya que es extremadamente ténue.

Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa "Medusa" (Abell 21), en Géminis.
Constelación de Géminis: Nebulosa «Medusa» (Abell 21).

La Nebulosa Abell 21 presenta una forma parecida a una cabeza con cabello, lo cual contribuye a la asociación con la figura mitológica de la Medusa. Los filamentos de gas y polvo se extienden en varias direcciones.

Nebulosa "Medusa" (Abell 21)
Constelaciones de invierno: Ubicación de la Nebulosa «Medusa» (Abell 21), en Géminis.

La Nebulosa Abell 21 es el remanente de una estrella que expulsó sus capas exteriores en la etapa de nebulosa planetaria. La nebulosa muestra una compleja estructura de filamentos de gas y polvo iluminados por la radiación de la estrella moribunda que se halla en su centro.

Efectivamente, en el centro de la nebulosa se encuentra una enana blanca caliente, que es el núcleo remanente de la estrella original. Esta enana blanca emite radiación ultravioleta que ioniza y excita el material circundante, haciéndolo brillar.

Más Información: Gemini constellation

Constelación del Lince

Aunque no tiene historias mitológicas clásicas asociadas, la constelación del Lince se añadió posteriormente al catálogo de constelaciones occidentales y se incluyó en las 88 constelaciones modernas reconocidas oficialmente. Se encuentra entre las constelaciones de la Osa Mayor, Géminis y Cáncer.

Constelación del Lince: Lince es una constelación bastante tenue y no contiene estrellas particularmente brillantes, ni patrones fácilmente reconocibles. Se encuentra entre las constelaciones de la Osa Mayor, Géminis y Cáncer.
Constelación del Lince: Lince es una constelación bastante tenue y no contiene estrellas particularmente brillantes, ni patrones fácilmente reconocibles. Se encuentra entre las constelaciones de la Osa Mayor, Géminis y Cáncer.

Lince es una constelación bastante tenue y no contiene estrellas particularmente brillantes, ni patrones fácilmente reconocibles. De ahí probablemente le viene el nombre de Lince, ya que para verla hay que tener una visión muy aguda, como la que tienen estos animales.

Dado su origen más reciente, no hay muchas tradiciones culturales antiguas relacionadas con esta constelación. Su reconocimiento y nominación se deben principalmente a la labor de astrónomos europeos en los últimos siglos.

Mitología

La constelación del Lince no tiene una mitología antigua asociada, ya que no era parte del catálogo de constelaciones clásicas de la mitología griega o de otras culturas antiguas.

Estrellas principales

Lince carece de estrellas brillantes, siendo su estrella más destacada α Lyncis, una gigante naranja a unos 230 años luz de distancia. Aunque no resalta en brillo, Lince ofrece una ventana a regiones menos exploradas del cielo.

Constelaciones de invierno: Estrellas principales del Lince.
Constelaciones de invierno: Estrellas principales del Lince.

α Lyncis

Alpha Lyncis, es la estrella más brillante en la constelación del Lince. Su magnitud aparente es de 3.14.

Se clasifica como una gigante naranja de tipo espectral K0III. Esto significa que ha agotado el hidrógeno en su núcleo y ha avanzado en su evolución estelar.

Aunque no es tan brillante en comparación con otras estrellas más prominentes en el cielo, Alpha Lyncis se encuentra a solo 230 años luz de distancia de la Tierra.

Alsciaukat (31 Lyncis)

Alsciaukat es la segunda estrella más brillante en la constelación del Lince. Su magnitud aparente es de 4.26.

Es prácticamente idéntica en características a Alpha Lyncis, pero es menos brillante porque se encuentra más lejos, a aproximadamente 390 años luz de distancia de la Tierra.

Ambas, Alpha Lyncis y Alsciaukat, tienen una edad aproximada de 1,4 mil millones de años y acabaron de fusionar hidrógeno en sus núcleos hace 300 millones de años.

Asterismos

Al no tener una tradición mitológica arraigada ni estrellas particularmente brillantes, la constelación del Lince carece de asterismos distintivos.

Objetos más interesantes

Cúmulo «Vagabundo Intergaláctico» (NGC 2419)

NGC 2419 es un cúmulo globular, lo que significa que está compuesto principalmente por estrellas más antiguas y se encuentra en la periferia de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Está ubicado aproximadamente a unos 300.000 años luz de distancia.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2419, cúmulo globular "Vagabundo Intergaláctico", en el Lince.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2419, cúmulo globular «Vagabundo Intergaláctico», en el Lince.

Este cúmulo es conocido por ser uno de los más grandes y luminosos entre los cúmulos globulares. Su diámetro aparente es alrededor de 240 años luz.

A pesar de su tamaño, NGC 2419 tiene una magnitud aparente relativamente tenue (aproximadamente 10.4), lo que significa que es difícil de ver a simple vista y es mejor observarlo con telescopios.

Imagen de NGC 2419, cúmulo globular "Vagabundo Intergaláctico", en el Lince.
Imagen de NGC 2419, cúmulo globular «Vagabundo Intergaláctico», en el Lince.

El apodo de «Vagabundo Intergaláctico» es debido a su ubicación en el halo galáctico, una región esférica que rodea el disco de la Vía Láctea. Esta ubicación inusual ha llevado a especulaciones sobre su posible origen extragaláctico, aunque en la actualidad se acepta que forma parte de nuestra galaxia.

Galaxia «UFO» (NGC 2683)

NGC 2683, también conocida como la «Galaxia UFO» por su apariencia, fue descubierta por el astrónomo británico William Herschel el 5 de febrero de 1788. Es una galaxia espiral a una distancia aproximada de 16 millones de años luz de la Tierra.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2683, galaxia "UFO", en el Lince.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2683, galaxia «UFO», en el Lince.

Esta galaxia espiral se caracteriza por su estructura en espiral bien definida y su vista casi de perfil. Presenta un disco delgado y brillante que rodea un núcleo luminoso en su centro. Este núcleo contiene estrellas más antiguas, de ahí su color amarillento.

Imagen de NGC 2683, galaxia "UFO", en el Lince.
Imagen de NGC 2683, galaxia «UFO», en el Lince.

NGC 2683 pertenece al grupo de galaxias del Lince, que es un pequeño cúmulo de galaxias que incluye varias otras galaxias espirales. A pesar de su belleza, esta galaxia espiral no es tan fácil de observar debido a su ubicación en el cielo y su brillo moderado.

Estudios más detallados de NGC 2683 han revelado información sobre la dinámica interna de la galaxia, incluyendo la presencia de regiones de formación estelar y la distribución de masa en su disco.

Galaxia «Zarpa del Oso» (NGC 2537)

La galaxia NGC 2537, también conocida como «Galaxia Zarpa de Oso», es una galaxia espiral barrada que se encuentra a una distancia aproximada de 23 millones de años luz de la Tierra.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2537, galaxia "Zarpa del Oso", en el Lince.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2537, galaxia «Zarpa del Oso», en el Lince.

Descubierta por el astrónomo John Herschel en 1832, presenta una característica distintiva que se asemeja a una pata o zarpa de oso. La galaxia exhibe un brazo espiral prominente y curvado que se extiende desde el núcleo, lo que le confiere su apariencia peculiar.

Imagen de NGC 2537, galaxia "Zarpa del Oso", en el Lince.
Imagen de NGC 2537, galaxia «Zarpa del Oso», en el Lince.

Forma parte del Grupo de NGC 2537, un conjunto de galaxias que incluye tanto espirales como elípticas.

NGC 2500

Fue descubierta por el astrónomo británico William Herschel hace más de 200 años. Es una galaxia espiral barrada que se encuentra a unos 30 millones de años luz de distancia de la Tierra.

Constelaciones de invierno: Ubicación de la galaxia NGC 2500, en el Lince.
Constelaciones de invierno: Ubicación de la galaxia NGC 2500, en el Lince.

Las espirales barradas son más comunes de lo que se pensaba anteriormente. Efectivamente, alrededor de dos tercios de todas las galaxias espirales, incluida la Vía Láctea, muestran estas barras rectas que atraviesan sus centros.

Estas estructuras cósmicas actúan como resplandecientes viveros para las estrellas recién nacidas y canalizan material hacia el núcleo activo de la galaxia. NGC 2500 todavía está formando nuevas estrellas, aunque este proceso parece ocurrir de manera muy desigual.

Imagen de la Galaxia NGC 2500, en el Lince.
Imagen de la Galaxia NGC 2500, en el Lince.

La mitad superior de la galaxia, donde los brazos espirales están ligeramente mejor definidos, alberga muchas más regiones de formación estelar que la mitad inferior, como muestran las brillantes estructuras en islas de puntos de luz.

NGC 2500 forma parte del grupo local de galaxias NGC 2841, que incluye NGC 2541, NGC 2552, NGC 2537 y la brillante espiral similar a Andrómeda, NGC 2481.

Más Información: Lynx constellation

Constelación de Can Mayor

La constelación de Can Mayor es conocida desde la antigüedad y ha sido mencionada en las mitologías de varias culturas, incluyendo la griega y la egipcia

Es una de las constelaciones más prominentes y reconocibles en el cielo nocturno. Es conocida por albergar la estrella más brillante del firmamento, Sirio, también llamada «la estrella del perro». Se encuentra al sureste de la constelación de Orión.

Constelación de Can Mayor: Es conocida por albergar la estrella más brillante del firmamento, Sirio, también llamada "la estrella del perro". Se encuentra al sureste de la constelación de Orión.
Constelación de Can Mayor: Es conocida por albergar la estrella más brillante del firmamento, Sirio, también llamada «la estrella del perro». Se encuentra al sureste de la constelación de Orión.

En el antiguo Egipto, Sirio era conocida como Sothis y estaba estrechamente vinculada al río Nilo y sus ciclos de inundación. La aparición de Sirio justo antes del amanecer anunciaba la llegada de las inundaciones del Nilo, un evento crucial para la agricultura egipcia.

Para encontrarla solo hay que localizar Sirio, la estrella más brillante del firmamento, hacia el sureste de Orión. Sirio se encuentra aproximadamente en la prolongación hacia abajo del cinturón de Orión

Mitología

Anfitrión, padrastro de Heracles, emprendió una campaña contra los Teleboanos, invitando a Creonte, rey de Tebas, a unirse a él. Creonte aceptó hacerlo, si primero Anfitrión liberaba Tebas de un zorro salvaje que estaba causando estragos.

Pero a pesar de los intentos de Anfitrión, nadie era capaz de atraparlo, ya que el zorro estaba destinado a no ser nunca atrapado.

Mientras Tebas continuaba atormentada a causa del zorro, los tebanos, una vez al mes, ofrecían en sacrificio a uno de sus ciudadanos. De este modo trataban de evitar que el zorro se llevara a más de ellos.

Así pues, Anfitrión fue a ver a Céfalo, hijo de Deioneo, a Atenas y lo persuadió para que se trajera a su perro Lélape para dar caza al zorro, a cambio de una parte del botín de la expedición contra los Teleboanos.

Procris entrega a Céfalo, su esposo, el perro Lélape que siempre atrapaba su presa y la lanza que nunca erraba el tiro.
Procris entrega a Céfalo, su esposo, el perro Lélape que siempre atrapaba su presa y la lanza que nunca erraba el tiro.

Lélape era el perro de Procris, difunta esposa de Céfalo, que a su vez había recibido de Minos. Este perro tenía la particularidad de estar destinado a atrapar cualquier animal que persiguiera.

En consecuencia, cuando llegó el día de la cacería, Lélape y el zorro se enzarzaron respectivamente en una persecución y huida interminables.

En vista de ello, Zeus no tuvo más remedio que convertir a ambos en piedra. De este modo se resolvía la paradoja de un zorro destinado a no ser nunca atrapado, siendo perseguido por un perro destinado a atrapar siempre lo que persigue.

Y así la historia del perro y el zorro está ahora inmortalizada en el firmamento en la constelación de Can Mayor, que representa a Lélape, el can prodigioso.

Estrellas principales

La estrella más brillante de Canis Mayor es Sirio, una brillante estrella binaria a tan solo 8.6 años luz de distancia. Sirio destaca como la estrella más brillante del cielo nocturno y es un objeto astronómico de gran interés.

Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Can Mayor.
Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Can Mayor.

Sirio (Alpha Canis Majoris)

Con una magnitud visual de -1.46, Sirio es la estrella más brillante en el cielo nocturno. Su luminosidad se debe, en parte, a su proximidad a la Tierra (a solo unos 8.6 años luz) y a su alta luminosidad intrínseca. Sirio es una estrella de tipo espectral A1V, lo que la clasifica como una estrella blanco-azulada.

Es una estrella grande y masiva en comparación con nuestro Sol. Su masa es aproximadamente el doble de la masa solar, y su diámetro es alrededor de 1.7 veces el diámetro del Sol.

Sirio tiene una compañera conocida como Sirio B o la «Pupila». Se trata de una enana blanca, tan masiva como el Sol, pero del tamaño de la Tierra. Esta estrella es muy difícil de ver debido a la gran luminosidad de su vecina Sirio.

Una enana blanca es una estrella muerta y de gran densidad, resultado de la expansión de una estrella más grande que agotó su combustible. Como estrella masiva, Sirio evolucionará hacia una fase de gigante roja antes de convertirse también en una enana blanca, como su compañera Sirio B.

Adhara (Epsilon Canis Majoris)

Adhara es una estrella muy brillante y tiene una magnitud aparente de alrededor de 1.5, lo que la convierte en la segunda estrella más brillante de Can Mayor, después de Sirio. Con una luminosidad 38.000 veces mayor que la del Sol, es una de las estrellas más brillantes de nuestra galaxia.

Adhara es una estrella de tipo espectral B2.5, lo que la clasifica como una estrella blanco-azulada. Está ubicada a una distancia de aproximadamente 430 años luz de la Tierra.

Adhara es una estrella masiva, con una masa estimada de aproximadamente 12 veces la masa del Sol. El diámetro de Adhara es considerablemente mayor que el del Sol.

El nombre «Adhara» proviene del árabe y significa «virgen» o «doncella». En diferentes culturas, la estrella ha sido asociada con diferentes significados y mitologías.

Adhara tiene una compañera cercana llamada Adhara B, aunque esta compañera es difícil de observar directamente debido a la intensa luz de Adhara.

Wezen (Delta Canis Majoris)

Wezen es una estrella muy brillante y tiene una magnitud aparente de entre 1.83 y 1.89, lo que la convierte en una de las estrellas más brillantes de Can Mayor. Su nombre proviene del árabe y significa «peso» o «equilibrio».

Se trata de una supergigante de tipo espectral F8Ia, ubicada a una distancia aproximada de 1.800 años luz de la Tierra. Emite una luz blanco-amarillenta, típica de las estrellas de tipo F, aunque su luminosidad y tamaño la distinguen como una supergigante.

Efectivamente, Wezen es una estrella extremadamente grande y masiva. Se estima que su diámetro es 200 veces el del Sol, mientras que su masa es unas 20 veces mayor. Su luminosidad es muy alta, siendo alrededor de 75,000 veces más luminosa que el Sol.

Como supergigante, Wezen se encuentra en una fase avanzada de su evolución estelar y está en camino de convertirse en una supernova en el futuro distante.

Asterismos

No existe un asterismo propio de la constelación de Can Mayor, pero además de formar parte del asterismo conocido como el «Círculo de invierno» o “Hexágono”, forma parte de dos asterismos más, quizás menos conocidos:

El triángulo de invierno

Las tres estrellas que componen el Triángulo de Invierno son:

  • Sirio (Alpha Canis Majoris): Es la estrella más brillante del cielo nocturno y parte de la constelación Can Mayor.
  • Proción (Alpha Canis Minoris): Es la estrella más brillante de la constelación Can Menor y es una enana blanca-amarilla.
  • Betelgeuse (Alpha Orionis): Betelgeuse es una estrella supergigante roja y es parte de la constelación de Orión.

Constelaciones de invierno: asterismo del Triángulo de invierno.
Constelaciones de invierno: asterismo del Triángulo de invierno.

Cruz o equis egipcia

Con Sirio justo en el centro de la equis, está formado por las tres estrellas anteriores y además las dos siguientes:

  • Naos (Zeta Puppis): Es una estrella supergigante azul en la constelación de Puppis.
  • Phact (Alpha Columbae): Es una estrella subgigante azul en la constelación de Columba.

Constelaciones de invierno: asterismo de la Cruz egipcia.
Constelaciones de invierno: asterismo de la Cruz egipcia.

Objetos más interesantes

«Pequeña Colmena», (M41)

M41 se encuentra a solo 4 grados al sureste de Sirio y con una magnitud visual de 4.5 puede ubicarse fácilmente con prismáticos. Con una edad estimada de alrededor de 190 millones de años, se trata de un cúmulo abierto relativamente joven en términos astronómicos.

Este cúmulo mide alrededor de 25 años luz de diámetro y se encuentra a una distancia aproximada de 2,300 años luz de la Tierra. Esto lo convierte en uno de los cúmulos abiertos más cercanos a nuestro sistema solar.

Constelaciones de invierno: Ubicación de M41, en Can Mayor.
Constelaciones de invierno: Ubicación de M41, en Can Mayor.

M41 contiene alrededor de 100 estrellas, aunque solo unas pocas son realmente prominentes, incluyendo varias gigantes rojas brillantes (que aparecen anaranjadas). La estrella brillante abajo a la izquierda (12 canis majoris) es una gigante azul en primer plano a 1.100 años luz de la Tierra y por tanto no forma parte del cúmulo.

Imagen de M41 (NGC 2287), cúmulo abierto "La Pequeña Colmena", en Can Mayor.
Imagen de M41 (NGC 2287), cúmulo abierto «La Pequeña Colmena», en Can Mayor.

Las estrellas del cúmulo varían en brillo y color, lo que añade un atractivo visual adicional. En general, M41 tiene un aspecto disperso y enmarañado, con estrellas esparcidas en un área relativamente grande del cielo que ocupa una luna llena.

Para observar M41, no se necesita un telescopio potente ya que es visible con prismáticos o un pequeño telescopio. Con telescopio se aprecian mejor las estrellas individuales y su disposición en el cúmulo. En el centro se puede apreciar un encadenamiento de estrellas blancas que forman un signo de interrogación cerrada.

NGC 2362

NGC 2362 se encuentra a unos 3 grados al noreste de la estrella Wezen (Delta Canis Majoris) y está ubicado a unos 5.000 años luz de la Tierra.

Con una edad estimada de 5 millones de años, NGC 2362 es uno de los cúmulos abiertos más jóvenes que se conocen. Contiene un grupo de unas 60 estrellas jóvenes y calientes que se formaron a partir de la misma nube de gas y polvo.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2362, en Can Mayor.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2362, en Can Mayor.

Este cúmulo, con un diámetro de 8 años luz, forma un grupo rico y compacto de estrellas gigantes tipo O y B con una magnitud total de 4.1.

Una de las estrellas más destacadas en NGC 2362 es Tau Canis Majoris, una estrella múltiple de magnitud 4 que ilumina el cúmulo. Además, el cúmulo contiene varias estrellas brillantes alrededor que contribuyen a su apariencia general: una resplandeciente estrella blanca rodeada de un mar de estrellas a su alrededor.

Imagen de NGC 2362, cúmulo abierto, en Can Mayor.
Imagen de NGC 2362, cúmulo abierto, en Can Mayor.

NGC 2362 es observable con telescopios pequeños y medianos, y también es visible con prismáticos desde lugares oscuros y sin contaminación lumínica.

«Casco de Thor» (NGC 2359)

NGC 2359 se encuentra a unos 5 grados al noreste de Sirio. Se encuentra a unos 15,000 años luz de distancia de la Tierra y es una nebulosa difusa con una extensión de 30 años luz.

La Nebulosa «Casco de Thor» obtiene su nombre debido a su apariencia, que algunos comparan con un casco antiguo. Otros ven la figura de un pato, por lo que también recibe el nombre de «El Pato».

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2359, en Can Mayor.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2359, en Can Mayor.

En el centro de esta nebulosa se encuentra WR7, una estrella masiva y caliente tipo Wolf-Rayet. Debido a su intenso viento estelar, WR7 está expulsando grandes cantidades de material que, al interactuar con el medio interestelar, crea la nebulosa que observamos.

WR7 se calcula que es 280.000 veces más brillante que el Sol, 16 veces más masiva, y 1,41 veces mayor. Es una estrella enormemente caliente (112.000 k) que puede convertirse en supernova en un futuro astronómico relativamente cercano.

Imagen de NGC 2359, nebulosa El Pato o Casco de Thor, en Can Mayor.
Imagen de NGC 2359, nebulosa El Pato o Casco de Thor, en Can Mayor.

«Casco de Thor» es una nebulosa de emisión, lo que significa que emite luz propia. La radiación ultravioleta de la estrella central ioniza el gas circundante, haciendo que emita luz visible. La nebulosa también muestra regiones de polvo oscuro y brillantes filamentos que añaden complejidad a su apariencia.

Es observable con telescopios desde ubicaciones oscuras y sin contaminación lumínica, preferiblemente mediante el uso del filtros tipo OIII. Sin embargo, debido a su magnitud visual de 11.5, es un objeto más adecuado para la Astrofotografía que para la visualización directa.

«Gaviota» (IC 2177)

IC 2177 se encuentra a 7,5 grados al noreste de Sirio, en el borde de las constelaciones de Can Mayor y Monoceros, extendiéndose a ambos lados del borde.

Es una nebulosa de emisión, lo que significa que emite luz propia en lugar de simplemente reflejar la luz de estrellas cercanas. La nebulosa es el resultado de la radiación ultravioleta de estrellas jóvenes y calientes que ionizan el gas circundante.

Constelaciones de invierno: Ubicación de IC 2177, en Can Mayor.
Constelaciones de invierno: Ubicación de IC 2177, en Can Mayor.

La Nebulosa de «La Gaviota» obtiene su nombre debido a su forma distintiva, que se asemeja a una gaviota en vuelo. Esta forma es visible en imágenes de larga exposición y se debe a la interacción compleja entre las estrellas calientes, el gas y el polvo circundante.

La mayor parte de la nebulosidad, catalogada como IC 2177, corresponde a las alas de la gaviota. La parte más brillante de la nebulosa, correspondiente a la cabeza de la gaviota, está catalogada como NGC 2327 (RCW2).

Imagen de IC 2177, nebulosa "La Gaviota", en Can Mayor.
Imagen de IC 2177, nebulosa «La Gaviota», en Can Mayor.

NGC 2327 es una región de emisión compacta y polvorienta con una estrella masiva incrustada que forma la cabeza del ave (también conocida como la Nebulosa del Loro) y es tanto una región HII como una nebulosa de reflexión (VDB 93).

NGC 2327 forma parte de la asociación OB1 de Can Mayor y está ionizada por la subgigante B0IV:e HD 53367, una estrella joven de 20 masas solares con un compañero de 5 masas solares en una órbita altamente elíptica.

En el centro de la Nebulosa de la Gaviota, hay un cúmulo de estrellas jóvenes que contribuye significativamente a la iluminación y la formación de la nebulosa. La radiación de estas estrellas excita el gas de la nebulosa, haciéndolo brillar.

NGC 2280

NGC 2280 se encuentra a unos 3 grados al noroeste de la estrella Adhara. Se trata de una galaxia espiral de magnitud 10 a 80 millones de años luz de nuestra galaxia, La Via Láctea.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2280, en Can Mayor.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2280, en Can Mayor.

NGC 2280 muestra la extensión de sus masivos brazos espirales que se estiran lejos hacia el espacio circundante. Estos tentáculos llenos de estrellas se reducen a tenues nubes azules de gas iluminado y resplandeciente cuando ya están bastante alejadas del brillante bulbo central de la galaxia.

Imagen de la galaxia NGC 2280, en Can Mayor.
Imagen de la galaxia NGC 2280, en Can Mayor.

Se cree que NGC 2280 tiene una forma similar a nuestra galaxia, la Vía Láctea. Las estrellas resplandecientes que centellean como diamantes (con espigas estelares), así como el resto de estrellas de diversos colores, están en primer plano, ya que se encuentran mucho más cerca de nosotros que NGC 2280.

NGC 2217

NGC 2217 se encuentra a unos 3 grados al norte de la estrella Furud. Se trata de una galaxia espiral de magnitud 10 a 75 millones de años luz de nuestra galaxia, La Via Láctea.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2217, en Can Mayor.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2217, en Can Mayor.

En la región central de la galaxia hay una banda distintiva de estrellas en forma de barra dentro de un anillo ovalado. Más hacia afuera, un conjunto de brazos espirales fuertemente enrollados casi forma un anillo circular alrededor de la galaxia.

Por lo tanto, NGC 2217 está clasificada como una galaxia espiral barrada, y su apariencia circular indica que la estamos viendo casi de frente.

Imagen de la galaxia NGC 2217, en Can Mayor.
Imagen de la galaxia NGC 2217, en Can Mayor.

Los brazos espirales exteriores tienen un color azulado, lo que indica la presencia de estrellas jóvenes, luminosas y calientes, nacidas de nubes de gas interestelar. La protuberancia central y la barra son más amarillentas debido a la presencia de estrellas más antiguas.

También se pueden ver manchas oscuras entre los brazos y alrededor de la protuberancia central de la galaxia, donde franjas de polvo cósmico bloquean parte de la luz estelar.

Se cree que la mayoría de las galaxias espirales en el Universo local, incluida nuestra propia Vía Láctea, tienen alguna forma de barra, y estas estructuras desempeñan un papel importante en el desarrollo de una galaxia.

Estas estructuras barradas pueden, por ejemplo, dirigir gas hacia el centro de la galaxia, ayudando a alimentar un agujero negro central o a formar nuevas estrellas.

NGC 2207 y IC 2163

NGC 2207 (la más grande, a la derecha) y IC 2163 (su compañera a la izquierda) son dos galaxias espirales ubicadas a unos 150 millones de años luz de distancia. Se encuentran a unos 4 grados al sur de la estrella Murzim y fueron descubiertas por el astrónomo inglés John Herschel en 1835.

Similares en apariencia a la Vía Láctea, en unos pocos miles de millones de años terminarán fusionándose en una única galaxia de mayor tamaño.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2207 y IC 2163, en Can Mayor.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2207 y IC 2163, en Can Mayor.

Efectivamente, NGC 2207 e IC 2163 están experimentando un proceso conocido como interacción galáctica. La fuerza gravitatoria entre las dos galaxias ha distorsionado sus formas y ha causado la formación de características inusuales, como colas de marea y puentes de material entre ambas.

Las colas de marea son extensiones de material que se extienden desde las galaxias hacia el espacio intergaláctico. En el caso de NGC 2207 e IC 2163, estas colas son evidencia de la influencia gravitatoria mutua entre las dos galaxias.

Imagen de NGC 2207 y IC 2163, galaxias en colisión en Can Mayor.
Imagen de NGC 2207 y IC 2163, galaxias en colisión en Can Mayor.

Así, la «atracción fatal» gravitacional de NGC 2207 ya está causando estragos en su compañera más pequeña, distorsionando la forma de IC 2163 y expulsando estrellas y gas en largos chorros con una extensión de más de 100,000 años luz.

Sin embargo, el espacio entre las estrellas individuales en una galaxia es tan vasto que, cuando estas galaxias colisionen, prácticamente ninguna de las estrellas chocará físicamente entre sí.

La interacción entre NGC 2207 e IC 2163 ha desencadenado procesos de formación estelar en las regiones donde se encuentran las colisiones y compresiones de gas y polvo. Se han observado cúmulos estelares jóvenes y regiones HII asociadas con esta formación estelar.

Más Información: Canis Major constellation

Constelación de Can Menor

Can Menor representa a uno de los perros de caza de Orión, el cazador. El otro perro está representado por la constelación de Can Mayor. Ambas constelaciones fueron catalogadas por primera vez por el astrónomo griego Ptolomeo en el siglo II.

La figura que representa la constelación de Can Menor es muy simple, ya que se trata de una sola línea que une las estrellas Proción y Gomeisa.

Constelaciones de invierno: trazando una línea entre Bellatrix y Betelgeuse hacia la izquierda, a unos 30 grados se encuentra Proción, la estrella más brillante de la constelación de Can Menor.
Constelaciones de invierno: trazando una línea entre Bellatrix y Betelgeuse hacia la izquierda, a unos 30 grados se encuentra Proción, la estrella más brillante de la constelación de Can Menor.

Para localizarla, extendemos la línea imaginaria que pasa entre Bellatrix y Betelgeuse en Orión hacia la izquierda unos 30 grados hasta llegar a Proción.

Proción (Alpha Canis Minoris) es la estrella más brillante de la constelación de Can Menor y también la séptima estrella más brillante en el cielo.

Mitología

Además de interpretarse como uno de los dos perros de caza que acompañan a Orión, hay otras dos interpretaciones mitológicas para la constelación de Can Menor.

  • Una nos habla de Mera, el perro de un granjero llamado Icario.
  • La otra del zorro de Teumeso, al que trataba de dar caza Lélape, el can prodigioso asociado a Can Mayor.

Icario y Mera

En la región de Ática, vivía un granjero llamado Icario. Un día, Dionisio, el dios del vino, llegó a su granja y le enseñó el arte de hacer vino.

Icario, agradecido, compartió el vino con algunos pastores de la zona. Sin embargo, los pastores no estaban familiarizados con el vino y, al embriagarse, pensaron que Icario los había envenenado. Ebrios y enfurecidos, lo terminaron matando.

Icario, el granjero al que Dionisio enseñó a hacer vino y los pastores ebrios.
Icario, el granjero al que Dionisio enseñó a hacer vino y los pastores ebrios.

Viendo que Icario no regresaba a casa, su perro leal, Mera, salió en su búsqueda. Al encontrar el cuerpo sin vida de su amo, Mera quedó tan afligido y triste que se lanzó al mar y nadó hacia el oeste.

Como recompensa por su lealtad, Zeus lo transformó en la constelación de Can Menor en el cielo nocturno.

El zorro de Teumeso

Anfitrión, padrastro de Heracles, emprendió una campaña contra los Teleboanos, invitando a Creonte, rey de Tebas, a unirse a él. Creonte aceptó hacerlo, si primero Anfitrión liberaba Tebas de un zorro salvaje que estaba causando estragos.

Pero a pesar de los intentos de Anfitrión, nadie era capaz de atraparlo, ya que el zorro estaba destinado a no ser nunca atrapado.

Mientras Tebas continuaba atormentada a causa del zorro, los tebanos, una vez al mes, ofrecían en sacrificio a uno de sus ciudadanos. De este modo trataban de evitar que el zorro se llevara a más de ellos.

Así pues, Anfitrión fue a ver a Céfalo, hijo de Deioneo, a Atenas y lo persuadió para que se trajera a su perro Lélape para dar caza al zorro, a cambio de una parte del botín de la expedición contra los Teleboanos.

Procris entrega a Céfalo, su esposo, el perro Lélape que siempre atrapaba su presa y la lanza que nunca erraba el tiro.
Procris entrega a Céfalo, su esposo, el perro Lélape que siempre atrapaba su presa y la lanza que nunca erraba el tiro.

Lélape era el perro de Procris, difunta esposa de Céfalo, que a su vez había recibido de Minos. Este perro tenía la particularidad de estar destinado a atrapar cualquier animal que persiguiera.

En consecuencia, cuando llegó el día de la cacería, Lélape y el zorro se enzarzaron respectivamente en una persecución y huida interminables.

En vista de ello, Zeus no tuvo más remedio que convertir a ambos en piedra. De este modo se resolvía la paradoja de un zorro destinado a no ser nunca atrapado, siendo perseguido por un perro destinado a atrapar siempre lo que persigue.

Y así la historia del perro y el zorro está ahora inmortalizada en el firmamento: Lélape en la constelación de Can Mayor y el zorro en la constelación de Can Menor.

Estrellas principales

Can Menor solo cuenta con dos estrellas prominentes: Proción, de primera magnitud, y Gomeisa, de tercera magnitud.

Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Can Menor.
Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Can Menor.

Proción (Alpha Canis Minoris)

El nombre «Proción» proviene del griego y significa literalmente «pro-can», o «antes del can». Hace referencia a la posición de la estrella en el cielo, que aparece antes que Sirio, la «estrella del perro» en la constelación de Can Mayor.

Con una magnitud aparente de 0.34, Proción es la estrella más brillante de Can Menor y una de las estrellas más brillantes en el cielo nocturno. Es una estrella de tipo espectral F5IV-V y se encuentra aproximadamente a 11,4 años luz de la Tierra.

Proción tiene un tono blanco-amarillento característico, usual en estrellas de tipo espectral F. Se trata de una subgigante 7 veces más luminosa que el Sol, que está terminando de fusionar hidrógeno en su núcleo y ha empezado ya a expandirse.

Es conocida también por ser una estrella binaria. Su componente principal, Proción A, es una enana amarilla de tipo espectral F. La compañera, Proción B, es una enana blanca. Ambas estrellas orbitan alrededor de un centro de masa común.

Gomeisa (Beta Canis Minoris)

Con una magnitud aparente de 2.89, Gomeisa es la segunda estrella más brillante de Can Menor. Es una estrella de tipo espectral B8Ve y se encuentra aproximadamente a 170 años luz de la Tierra.

Es intrínsecamente más luminosa que Proción, pero parece menos brillante en el cielo porque está 15 veces más lejos. Efectivamente, Gomeisa es 250 veces más luminosa que el Sol, mientras que Proción solo 7.

Gomeisa tiene un tono blanco-azulado característico, usual en estrellas de tipo espectral B. Es una estrella ligeramente variable con un disco de materia a su alrededor que está emitiendo radiación.

Imagen de Proción y Gomeisa en el mismo campo de visión: Proción, de color blanco-amarillento, se encuentra abajo a la izquierda. Gomeisa, de color blanco-azulado, está arriba a la derecha. Justo debajo de Gomeisa y ligeramente a la izquierda, se aprecia también la estrella Eta Canis Minoris.
Imagen de Proción y Gomeisa en el mismo campo de visión: Proción, de color blanco-amarillento, se encuentra abajo a la izquierda. Gomeisa, de color blanco-azulado, está arriba a la derecha. Justo debajo de Gomeisa y ligeramente a la izquierda, se aprecia también la estrella Eta Canis Minoris.

Asterismos

No existe un asterismo propio de la constelación de Can Menor. Sin embargo, forma parte, junto con Sirio en Can Mayor y Betelgeuse en Orión, del asterismo conocido como el «Triángulo de invierno».

Constelaciones de invierno: asterismo del Triángulo de invierno.
Constelaciones de invierno: asterismo del Triángulo de invierno.

Objetos más interesantes

Can Menor no contiene objetos Messier. Contiene, sin embargo, varios objetos de cielo profundo, pero son muy tenues y difíciles de observar.

  • NGC 2485, galaxia.

NGC 2485

Con una magnitud 13, se trata del objeto más brillante de la constelación de Can Menor. Es una galaxia a 218 millones de años luz de nuestro Sistema Solar y se encuentra a 3.5 grados al noreste de Proción.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2485, en Can Menor.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2485, en Can Menor.

NGC 2485.
NGC 2485.

Más Información: Canis Minor constellation

Constelación de Monoceros (El Unicornio)

La constelación del Unicornio pertenece a la familia de constelaciones de Orión, junto con Can Mayor, Can Menor, Liebre (Lepus) y Orión. Fue introducida por Petrus Plancius en el s. XVII con el objeto de llenar un espacio vacío entre Orión e Hidra, en el que no existía ninguna constelación asignada por los antiguos griegos.

Constelaciones de invierno: Unicornio Se encuentra justo al este (izquierda) de Orión, dentro del asterismo conocido como "triángulo de invierno".
Constelaciones de invierno: Unicornio Se encuentra justo al este (izquierda) de Orión, dentro del asterismo conocido como «triángulo de invierno».

Para ubicarla, primero tenemos que localizar el asterismo «triángulo de invierno», formado por las estrellas Sirio en Can Mayor, Betelgueuse en Orión y Proción en Can Menor.

La constelación de Unicornio se encuentra justo al este (izquierda) de Orión, y buena parte de su figura cae dentro del «triángulo de invierno».

Mitología

La constelación del Unicornio no tiene ningún mito griego asociado, ya que no existía en tiempos de la antigua Grecia.

Estrellas principales

Es una constelación débil, difícil de detectar, compuesta por unas pocas estrellas de cuarta magnitud. No obstante, contiene objetos interesantes de espacio profundo.

Constelaciones de invierno: Estrellas principales del Unicornio.
Constelaciones de invierno: Estrellas principales del Unicornio.

Alfa Monocerotis (α Mon)

Con una magnitud de 3.93, α Mon es la segunda estrella más brillante de la constelación del Unicornio, por detrás de β Mon. Sin embargo, dado que β Mon es un sistema triple y ninguno de sus componentes individualmente es más brillante que α Mon, esta última se merece la designación Alfa.

Se trata de una gigante amarilla-anaranjada de clase K0 III, diez veces más grande que el Sol​ y situada a 144 años luz. Dejó de fusionar hidrógeno hace 250 millones de años y es ahora una estrella gigante estable que fusiona helio para producir carbono y oxígeno.

Beta Monocerotis (β Mon)

Con una magnitud de 3.92, β Mon es la estrella más brillante de la constelación del Unicornio, aunque por muy poco (α Mon, 3.93). No obstante, se trata de un sistema triple en el que ninguno de sus componentes es más brillante que α Mon, por lo que es razonable su designación Beta.

β Mon (Beta Monocerotis) es un sistema triple de tres estrellas blanco-azuladas (β Mon A, β Mon B y β Mon C) casi idénticas y del mismo brillo.
β Mon (Beta Monocerotis) es un sistema triple de tres estrellas blanco-azuladas (β Mon A, β Mon B y β Mon C) casi idénticas y del mismo brillo.

Fue descubierta por William Herschel en 1781, que la describió como una de las más bellas visiones del cielo. Consiste en tres estrellas blanco-azuladas (β Mon A, β Mon B y β Mon C) casi idénticas y del mismo brillo, algo bastante inusual entre los sistemas estelares múltiples.

Asterismos

En Unicornio no hay ninguna estrella prominente, por lo que no contiene ningún asterismo.

Objetos más interesantes

El Unicornio contiene un único objeto del catálogo Messier y varios objetos de cielo profundo. Estos últimos son muy tenues y difíciles de observar, por lo que son más adecuados para Astrofotografía.

«Forma de Corazón» (M50)

M50 es un cúmulo abierto de tamaño modesto, con alrededor de un par de cientos de estrellas. Está a unos 3.000 años luz de distancia y tiene alrededor de 20 años luz de diámetro.

Con una magnitud aparente de 5.4, M50 es visible con prismáticos. Hacia el centro hay una concentración de estrellas azuladas en forma de corazón.

Trazando una línea imaginaria entre Sirio y Proción, M50 se encuentra aproximadamente a un tercio de la distancia visual entre ambas estrellas.

Constelaciones de invierno: Ubicación de M50, en el Unicornio.
Constelaciones de invierno: Ubicación de M50, en el Unicornio.

Muchas estrellas se forman en cúmulos. En nuestra galaxia, la Vía Láctea, son visibles dos tipos de cúmulos estelares: cúmulos abiertos y cúmulos globulares. Los cúmulos abiertos tienden a tener formas irregulares y se encuentran principalmente en el plano de nuestra galaxia.

Imagen de M50 (NGC 2323), cúmulo «Forma de Corazón», en el Unicornio.
Imagen de M50 (NGC 2323), cúmulo «Forma de Corazón», en el Unicornio.

Los cúmulos abiertos, como M50 suelen contener cientos de estrellas, muchas de las cuales son brillantes y de color azul, como corresponde a las estrellas jóvenes. De hecho, la mayoría de las estrellas azules brillantes en la imagen pertenecen a M50, pero la mayoría de las estrellas más tenues y rojizas no.

«Doble Cuña» (NGC 2232)

NGC 2232 es un cúmulo abierto relativamente joven que se encuentra a una distancia de aproximadamente 1.000 años luz de la Tierra y tiene alrededor de 18 años luz de diámetro. Es conocido por albergar una gran cantidad de estrellas brillantes y jóvenes.

Trazando una línea imaginaria entre Sirio y Betelgeuse, NGC 2232 se encuentra aproximadamente a mitad de la distancia visual entre ambas estrellas.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2232, en el Unicornio.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2232, en el Unicornio.

El cúmulo se encuentra en una región rica en nebulosidad interestelar, lo que contribuye a su apariencia en el cielo nocturno. Las estrellas que componen NGC 2232 son parte de una asociación estelar, lo que significa que comparten un origen común y se han formado a partir de la misma nube de gas y polvo cósmico.

Imagen de NGC 2232, cúmulo «Doble Cuña», en el Unicornio.
Imagen de NGC 2232, cúmulo «Doble Cuña», en el Unicornio.

NGC 2232 es uno de los cúmulos abiertos más cercanos al Sol, lo que lo convierte en objetivo para el estudio de la transición de estrellas jóvenes desde la actividad T Tauri hasta la Secuencia Principal.

«Gran Pájaro» (NGC 2301)

NGC 2301 es un cúmulo abierto a 5 grados al oeste de δ Monocerotis. Se encuentra aproximadamente en el centro del asterismo «triángulo de invierno», formado por Sirio, Proción y Betelgeuse.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2301, en el Unicornio.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2301, en el Unicornio.

Ubicado a una distancia de 2.800 años luz, se estima que NGC 2301 contiene unas 100 estrellas y tiene una edad aproximada de 160 millones de años. Con una magnitud visual de 6, NGC 2101 está considerado el mejor cúmulo estelar del Unicornio para observar con prismáticos.

Imagen de NGC 2301, cúmulo «del Gran Pájaro», en el Unicornio.
Imagen de NGC 2301, cúmulo «del Gran Pájaro», en el Unicornio.

Nebulosa «Roseta» (NGC 2237) y cúmulo (NGC 2244)

NGC 2237 es una nebulosa de emisión de forma circular que evoca la imagen de una flor de rosa. Rodea al cúmulo NGC 2244, formado por estrellas jóvenes y calientes. Se encuentra a unos 5,000 años luz de distancia.

Esta nebulosa abarca 1 grado en el cielo y ocupa un área equivalente a 5 lunas llenas. Su diámetro es de 130 años luz y su cavidad central mide alrededor de 50 años luz.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2237 y NGC 2244, en el Unicornio.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2237 y NGC 2244, en el Unicornio.

El cúmulo NGC 2244 es fácilmente visible con binoculares, mientras que la nebulosa NGC 2237 es más dificil de observar y requiere el uso de filtros OIII en cielos oscuros. Debido a su gran extensión, se necesitan telescopios de focal corta y oculares de pocos aumentos para observarla.

Imagen de NGC 2237 y NGC 2244, nebulosa «Roseta» y cúmulo, en el Unicornio.
Imagen de NGC 2237 y NGC 2244, nebulosa «Roseta» y cúmulo, en el Unicornio.

Los pétalos de esta rosa son en realidad una guardería estelar, ubicada en el borde de una gran nube molecular. Su forma simétrica ha sido esculpida por los vientos y la radiación del cúmulo central NGC 2244.

Nebulosa «del Cono» y «Árbol de Navidad» (NGC 2264)

NGC 2264 se denomina «Árbol de Navidad» debido a su apariencia distintiva, que se asemeja a un árbol de Navidad iluminado con luces. Se encuentra a una distancia aproximada de 2.500 años luz de la Tierra.

Está compuesto por un cúmulo estelar joven y una nebulosa de emisión asociada. La nebulosa, conocida como la Nebulosa «del Cono», contribuye a la apariencia general de un árbol de Navidad.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2264, en el Unicornio.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2264, en el Unicornio.

NGC 2264 es un cúmulo relativamente joven, con estrellas de entre uno y cinco millones de años de antigüedad. Contiene estrellas tanto más pequeñas como más grandes que el Sol. Desde algunas con menos de la décima parte de la masa del Sol, hasta otras que contienen alrededor de siete masas solares.

Imagen de «Cono» y «Árbol de Navidad» (NGC 2264), en el Unicornio.
Imagen de «Cono» y «Árbol de Navidad» (NGC 2264), en el Unicornio.

La Nebulosa «del Cono» se encuentra en el extremo sur del cúmulo. Es una nebulosa de emisión que brilla debido a la excitación de sus gases por la radiación de las estrellas cercanas. Su forma alargada recuerda a un cono, de ahí su nombre.

Nebulosa «de Dreyer» (IC 2169, IC447)

IC 2169 (también conocida como IC 447) es una nebulosa de reflexión descubierta por E.E. Barnard en 1894 y 1895. Este Informó del descubrimiento a John Louis Emil Dreyer, compilador de catálogos NGC e IC, quien incluyó el objeto dos veces en este último catálogo.

A diferencia de las nebulosas de emisión, que emiten luz propia debido a la excitación de gases, las nebulosas de reflexión simplemente reflejan la luz de las estrellas cercanas. Su apariencia suele ser azulada, debido a que la luz azul se dispersa con más facilidad en el espacio.

Constelaciones de invierno: Ubicación de IC 2169, en el Unicornio.
Constelaciones de invierno: Ubicación de IC 2169, en el Unicornio.

Además de la nebulosa IC 2169 (IC447) ocupando la mitad izquierda, en la imagen también se pueden observar otras tres pequeñas nebulosas de reflexión.

  • Abajo a la derecha se encuentra IC 2167 (también conocida como IC 446), unida por un largo filamento oscuro de polvo a IC 2169 (IC 447) a la izquierda.
  • En la parte superior derecha de la imagen están, de derecha a izquierda, NGC 2247 y NGC 2245 respectivamente.

Estas 4 nebulosas de reflexión, junto con las numerosas nebulosas oscuras, forman parte de un extenso complejo de nubes moleculares situado aproximadamente a 2.500 años luz de la Tierra.

Imagen de IC 2169, nebulosa «de Dreyer», en el Unicornio.
Imagen de IC 2169, nebulosa «de Dreyer», en el Unicornio.

Incrustadas en IC 2169 (IC447) hay estrellas azules jóvenes y masivas, mucho más calientes que el Sol, cuya luz es reflejada por la nube de material estelar, produciendo el color azulado característico de las nebulosas de reflexión.

Las observaciones revelan que IC 2167 (IC 446) también contiene un objeto estelar joven, una estrella masiva aún en una etapa temprana de evolución. El oscuro filamento de polvo y gas molecular que une las dos regiones de formación estelar tiene más de 15 años luz de longitud.

Nebulosa «del Ángel» (NGC 2170)

NGC 2170 es tanto una nebulosa de emisión como de reflexión que alberga a cientos de estrellas recién nacidas. Fue descubierta el 16 de octubre de 1784 por William Herschel y se encuentra a unos 2.400 años luz de distancia.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2170, en el Unicornio.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2170, en el Unicornio.

Esta nebulosa polvorienta se encuentra cerca del centro de la imagen, brillando en color azul al reflejar la luz de estrellas calientes cercanas. Alrededor se aprecian otras nebulosas de reflexión azuladas, una región de emisión rojiza, muchas nebulosas de absorción de color oscuro y un fondo de estrellas multicolor.

Imagen de NGC 2170, nebulosa «del Ángel», en el Unicornio.
Imagen de NGC 2170, nebulosa «del Ángel», en el Unicornio.

Las nubes de gas, polvo y estrellas calientes se encuentran en una inmensa nube molecular de formación estelar llamada Mon R2, a solo unos 2.400 años luz de distancia.

Nebulosa «Variable de Hubble» (NGC 2261)

NGC 2261, también conocida como Nebulosa de Hubble o Nebulosa Variable de Hubble, es una nebulosa de reflexión a unos 2.600 años luz de distancia de la Tierra. Fue descubierta por el astrónomo alemán Ernst Wilhelm Leberecht Tempel en 1864.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2261, en el Unicornio.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2261, en el Unicornio.

Esta nebulosa es peculiar debido a su naturaleza variable, lo que significa que experimenta cambios en su brillo y apariencia a lo largo del tiempo. La variabilidad de NGC 2261 se debe a la interacción de la luz de la estrella variable R Monocerotis (R Mon) con el polvo y los gases que componen la nebulosa.

NGC 2261 tiene una forma alargada y curva, que algunos describen como similar a una cometa. La interacción entre la radiación de la estrella y el polvo circundante crea un fenómeno conocido como «escultura fotónica», que contribuye a la apariencia variable de la nebulosa.

Imagen de NGC 2261, nebulosa «Variable de Hubble», en el Unicornio.
Imagen de NGC 2261, nebulosa «Variable de Hubble», en el Unicornio.

La nube de gas tiene aproximadamente 1 año luz de extensión y, debido a la variabilidad de R Mon, toda la nebulosa cambia de brillo. Sin embargo, el mecanismo detrás de la variabilidad de esta estrella sigue siendo un misterio.

La explicación más aceptada es que existen nubes de gas y polvo muy cerca de R Mon que la eclipsan al orbitar a su alrededor, arrojando sombras sobre la nebulosa.

Protonebulosa planetaria «Rectángulo Rojo» (HD 44179)

La estrella HD 44179 está rodeada por una estructura extraordinaria conocida como el «Rectángulo Rojo». Este apodo se debe a su aparente forma y color vista desde la Tierra. Se encuentra a aproximadamente 2.300 años luz de distancia.

Constelaciones de invierno: Ubicación de HD 44179, en el Unicornio.
Constelaciones de invierno: Ubicación de HD 44179, en el Unicornio.

Sin embargo, vista desde el espacio, la nebulosa en lugar de ser rectangular tiene forma de X. Sobre esta X aparecen superpuestas unas complejas estructuras de gas brillante, parecidas a los peldaños de una escalera.

La estrella central, similar al Sol pero en el final de su vida, expulsa gas y otros materiales dándole a la nebulosa su forma característica. Se especula que esta estrella podría ser en realidad un sistema de binarias cercanas, formado por dos estrellas muy próximas entre sí, lo que explicaría su curiosa forma.

Imagen de HD 44179, nebulosa protoplanetaria «Rectángulo Rojo», en el Unicornio.
Imagen de HD 44179, nebulosa protoplanetaria «Rectángulo Rojo», en el Unicornio.

El Rectángulo Rojo es un ejemplo inusual de lo que se conoce como una protonebulosa planetaria, formado por estrellas ancianas en camino a convertirse en nebulosas planetarias. Una vez hayan expulsado su masa, se convertirán en enanas blancas muy calientes y su radiación ultravioleta hará brillar el gas circundante.

Nebulosa planetaria «Mariposa» (NGC 2346)

NGC 2346 es una nebulosa planetaria, formada por las capas exteriores de una estrella moribunda que ha expulsado su envoltura gaseosa. Fue descubierta por William Herschel el 27 de febrero de 1785 y se encuentra a una distancia aproximada de 2.000 años luz de la Tierra.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2346, en el Unicornio.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 2346, en el Unicornio.

La estrella central es una enana blanca caliente, resultante de una estrella que expulsó sus capas exteriores para formar la nebulosa. La radiación ultravioleta de esta estrella ioniza el gas circundante, haciendo brillar la nebulosa.

Imagen de NGC 2346, nebulosa planetaria «Mariposa», en el Unicornio.
Imagen de NGC 2346, nebulosa planetaria «Mariposa», en el Unicornio.

La nebulosa tiene una apariencia bipolar, lo que significa que tiene dos lóbulos simétricos que se extienden en direcciones opuestas. Estos lóbulos están asociados a la presencia de un sistema binario formado por dos estrellas tan cercanas que orbitan entre sí en un período de 16 días.

Durante su proceso de acercamiento, estas estrellas expulsaron un anillo de gas. Luego, los fuertes vientos estelares impulsaron el gas en dirección perpendicular al anillo, formando las alas de la «mariposa».

Más Información: Monoceros constellation

Constelación de Eridanus

La constelación de Eridanus fue catalogada por Claudio Ptolomeo en su obra «Almagesto» en el siglo II d.C. Ptolomeo dividió la constelación en dos partes: Eridanus Fluvius (el río) y Eridanus Consumptor (el consumidor). También se ha asociado a los ríos Nilo y Éufrates desde tiempos Bíblicos.

Suele representarse como un río que fluye desde las aguas vertidas por Acuario. En sánscrito, Eridanus se llama «srotaswini», que significa «corriente» o «curso (de un río)». El nombre de la constelación, Eridanus, fue posteriormente utilizado como nombre latino para el río Po en Italia.

Constelaciones de invierno: Eridanus serpentea justo bajo los pies de Orión, terminando en la brillante estrella Achernar, solo visible por debajo de los 32 grados de latitud norte.
Constelaciones de invierno: Eridanus serpentea justo bajo los pies de Orión, terminando en la brillante estrella Achernar, solo visible por debajo de los 32 grados de latitud norte.

Muy cerca de Rigel se encuentra Cursa, la segunda estrella más brillante de Eridanus. Desde ahí, la constelación de Eridanus serpentea como un río bajo los pies de Orión hasta llegar a Achernar, la estrella más brillante, solo visible por debajo de los 32 grados de latitud norte.

Mitología

Faetón era el hijo de Helios, el dios del sol, y de la oceánide Clímene. Aunque Faetón era el hijo de Helios, dios del Sol, no estaba seguro de su paternidad y decidió ir al palacio de Helios para obtener confirmación.

Cuando llegó al palacio, Helios confirmó que Faetón era su hijo y le ofreció concederle cualquier deseo como prueba de su parentesco. Faetón, queriendo demostrar su linaje divino, pidió conducir el carro del Sol a través del cielo.

Faetón
Faetón

Helios, a pesar de su preocupación por la seguridad de Faetón, finalmente accedió a su solicitud. Sin embargo, advirtió a Faetón de que no desviara el carro de su curso regular, ni se acercase demasiado a la Tierra o se terminaría incendiando.

A pesar de estas advertencias, Faetón no pudo mantener el control del carro y, temiendo por su vida, desvió el carro del Sol de su curso regular. Como resultado, la Tierra comenzó a quemarse y secarse. Para evitar un desastre total, Zeus intervino y arrojó un rayo a Faetón, quien cayó al río Erídano y murió.

En algunas versiones posteriores del mito, Faetón cae en el río Po, en lugar de en el río Erídano. Las hermanas de Faetón, las Helíades, lloraron su muerte y fueron transformadas en álamos a orillas del río. Sus lágrimas, según la mitología, se convirtieron en ámbar cuando tocaron el agua.

Estrellas principales

Las estrellas en la constelación de Eridanus presentan una diversidad de características espectrales y físicas. Estas incluyen estrellas de tipo espectral B, A, K, y M, representando desde estrellas azules y blancas hasta gigantes rojas.

La constelación alberga estrellas notables, como Achernar y Cursa, con propiedades únicas como la rápida rotación y la variabilidad en su brillo.

Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Eridanus.
Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Eridanus.

Achernar (α Eri, Alpha Eridani)

Es la estrella más brillante de la constelación de Eridanus, y con una magnitud de 0.45, es también la novena estrella más brillante del cielo. Se encuentra a una distancia aproximada de 144 años luz de la Tierra.

Su nombre proviene de la transliteración de las palabras árabes «akhir an-nahr» que significan «el fin del río». Esta denominación refleja la conexión con el mito griego de Eridanus, ya que Achernar representa el final del río celestial.

Se encuentra 57 grados por debajo del ecuador celeste en el extremo sur de la constelación y es visible solo por debajo de los 32 grados de latitud norte. Por ello, antiguamente esta constelación terminaba en Acamar (θ Eri), que entonces se llamaba Achernar.

Solo más tarde en el s. XVI, cuando los exploradores europeos llegaron a latitudes más australes, θ Eri fue renombrada como Acamar y α Eri tomó el antiguo nombre de θ Eri, Achernar, para convertirse en el nuevo extremo sur de la constelación.

Es una estrella subgigante de tipo espectral B6IVe caliente y luminosa, con una temperatura superficial que supera los 14.000 grados Celsius. Su luminosidad es alrededor de 3.000 veces mayor que la del Sol, lo que la convierte en la más caliente de las 10 estrellas más brillantes del cielo.

Concepción artística de Achernar, el componente primario del sistema binario Alpha Eridani.
Concepción artística de Achernar, el componente primario del sistema binario Alpha Eridani.

Tiene un compañero de clase A, el doble de masivo que el Sol, en órbita cercana. Las dos estrellas están separadas por aproximadamente 12.3 UA y orbitan entre sí con un período de 14-15 años. La estrella está clasificada como una variable del tipo «Lambda Eridani.»

Achernar es conocida por su rápida velocidad de rotación. Gira tan rápidamente que tiene una forma achatada, con su diámetro ecuatorial siendo aproximadamente un 56% más grande que su diámetro polar.

Cursa (β Eri, Beta Eridani)

Cursa, con una magnitud 2.79, es la segunda estrella más brillante en la constelación de Eridanus. Se encuentra a una distancia aproximada de 89 años luz de la Tierra.

El nombre «Cursa» proviene del árabe y significa «reposapiés principal» y es la estrella más brillante de un grupo de 4 estrellas que forman el «reposapiés de Orión».

Se encuentra justo al noroeste de Rigel, la estrella que marca el pie izquierdo de Orión y marca el comienzo del mitológico río Eridanus, justo en el extremo norte de la constelación.

Cursa es una estrella gigante de clase A (A3) con aproximadamente tres veces el diámetro del Sol y 2,5 veces su masa. Está cerca o incluso en su etapa final como estrella de la «secuencia principal» (las que fusionan hidrógeno en su núcleo).

Habiendo alcanzado recientemente su estatus de gigante, la estrella se expandirá rápidamente y enfriará su superficie hasta convertirse en una gigante naranja mucho mayor, antes de que se ilumine y comience la fusión de helio en su núcleo.

Cursa se considera comúnmente parte del «Grupo Móvil Ursa Major», un conjunto de estrellas dispersas por todo el cielo (que incluye a Sirius) cuyo núcleo es el «Cúmulo Ursa Major», que contiene las cinco estrellas intermedias del Carro Mayor.

Zaurak (γ Eri, Gamma Eridani)

Con una magnitud de aproximadamente 2.95, es la tercera estrella más brillante de la constelación de Eridanus, justo detrás de Cursa (el famoso «reposapiés» de Orión). Se encuentra a una distancia aproximada de 221 años luz de la Tierra.

Zaurak significa barco en árabe, nombre muy apropiado para una estrella en medio del «río celestial». Es una de las raras gigantes rojas brillantes de clase M (M0.5) en el cielo. Su equivalente más cercano es probablemente Yed Prior en Ofiuco.

Cesó de fusionar hidrógeno hace más de mil millones de años y ahora puede estar a punto de fusionar helio para producir carbono y oxígeno. Puede incluso que ya haya terminado esa etapa y se esté preparando para convertirse en una gigante mucho más grande y más fría, similar a Mira.

Acamar (θ Eri, Theta Eridani)

Con una magnitud de 2.90, Acamar es una estrella binaria visible a simple vista conocida por la variabilidad de su brillo. Se encuentra a una distancia aproximada de 160 años luz de la Tierra.

Su nombre proviene de una frase árabe que significa «el fin del río», ya que esta estrella se encontraba en el extremo sur original de la constelación de Eridanus en tiempos de la Antigua Grecia.

Solo en tiempos modernos, los exploradores de los cielos del hemisferio sur extendieron el río hasta Achernar, nombre que proviene de la misma frase y significa lo mismo. Y como Acamar es solo una modesta estrella de magnitud 2.90 que no puede compararse en brillo con Achernar (0.45), Bayer le asignó la letra griega «Theta».

Es un hermoso sistema binario, cuyas componentes son estrellas blancas de clase A separadas por un ángulo de 8,3 segundos de arco. Theta-1 es la más brillante (magnitud 3.24), y Theta-2 (magnitud 4.42) la más tenue. El par ha sido llamado «una de las joyas del cielo del sur».

Acamar es un hermoso sistema binario, cuyas componentes Theta 1 y Theta 2 están separadas por un ángulo de 8,3 segundos de arco.
Acamar es un hermoso sistema binario, cuyas componentes Theta 1 y Theta 2 están separadas por un ángulo de 8,3 segundos de arco.

Theta-1 es una gigante de clase A4, mientras que Theta-2 es una enana más caliente de clase A1. Con temperaturas superficiales respectivas de 8.200 y 9.200 Kelvin, tienen luminosidades respectivas de 96 y 36 veces la del Sol.

Ambas nacieron como enanas de color blanco (y una todavía lo es). Al final de su vida, sin embargo, se retirarán como un par de «enanas blancas», que no son lo mismo en absoluto. Las «enanas blancas» son estrellas muertas de alta densidad que han menguado hasta el tamaño de la Tierra.

Asterismos

No existe un asterismo propio de la constelación de Eridanus, pero junto con Orión conforma un asterismo llamado «Reposapiés de Orión».

Constelaciones de invierno: asterismo conocido como "Reposapies de Orión", formado por las estrellas Cursa, Psi Eridani y Lambda Eridani en Eridanus y Tau Orionis en Orión.
Constelaciones de invierno: asterismo conocido como «Reposapies de Orión», formado por las estrellas Cursa, Psi Eridani y Lambda Eridani en Eridanus y Tau Orionis en Orión.

Está formado por 4 estrellas: Cursa (β Eri), Psi Eridani y Lambda Eridani en Eridanus y Tau Orionis en Orión y se encuentra muy próximo a Rigel, la estrella que marca el pie izquierdo de Orión.

Objetos más interesantes

Eridanus alberga muchos objetos celestes interesantes, entre ellos el Grupo de galaxias de Eridanus y la Nebulosa «Cabeza de Bruja», una nebulosa de reflexión iluminada por la brillante estrella Rigel, en la vecina constelación de Orión.

Nebulosa «Cabeza de Bruja» (IC 2118, NGC 1909)

IC2118 es una nebulosa de reflexión grande y ténue, situada a 2,6 grados al oeste de la estrella Rigel. Se encuentra a unos 1.000 años luz de distancia.

Tiene una forma que recuerda a la silueta de una cabeza de bruja con un sombrero puntiagudo, de ahí su nombre. Su estructura y apariencia son el resultado de la interacción entre la radiación de la estrella Rigel y el material interestelar circundante.

Constelaciones de invierno: Ubicación de IC 2118, en Eridanus.
Constelaciones de invierno: Ubicación de IC 2118, en Eridanus.

Efectivamente, la estrella Rigel, en la constelación de Orión, ilumina esta nebulosa de azul tanto por su propio color, como a través de la dispersión de su luz en el polvo de esta nebulosa. Toques de color rojo también se pueden apreciar en la imagen, mostrando el gas excitado por la luz de la estrella.

Imagen de IC 2118 (NGC 1909), nebulosa "Cabeza de Bruja", en Eridanus.
Imagen de IC 2118 (NGC 1909), nebulosa «Cabeza de Bruja», en Eridanus.

El resplandor de luz hacia la parte inferior de la imagen es un artefacto causado por la luz dispersa de Cursa («curse» significa maldición en inglés), un nombre que parece apropiado para una estrella cerca de la nebulosa «Cabeza de Bruja».

Nebulosa planetaria «Ojo de Cleopatra» (NGC 1535)

Se trata de una nebulosa planetaria ubicada al noreste de la estrella Zaurak (Gamma Eridani). Se encuentra a un mínimo de 1.500 años luz de distancia.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1535, en Eridanus.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1535, en Eridanus.

Es muy similar a la nebulosa del esquimal en Auriga (NGC 2392) tanto en estructura como en color. Esta burbuja de gas parece brillar con un tono pálido de luz de neón verde-azulada. La estrella central aparece claramente en fotografía, pero a veces puede ser difícil de ver.

Imagen de NGC 1535, nebulosa Ojo de Cleopatra, en Eridanus.
Imagen de NGC 1535, nebulosa Ojo de Cleopatra, en Eridanus.

Esta nebulosa muestra dos capas alrededor de una estrella central: La capa interior es brillante y con un anillo oscuro rodeando la estrella, mientras que la capa exterior es más difusa y ténue.

Galaxia NGC 1300

NGC 1300 es una galaxia de magnitud 11 a aproximadamente 69 millones de años luz de distancia de la Tierra. Tiene un diámetro de aproximadamente 110.000 años luz (ligeramente mayor que la Vía Láctea), lo que la sitúa en la categoría de galaxias espirales de gran tamaño.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1300, en Eridanus.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1300, en Eridanus.

NGC 1300 se considera prototipo de las galaxias espirales barradas. Las galaxias espirales barradas difieren de las galaxias espirales normales en que los brazos no se desarrollan en espiral completamente hasta el centro, sino que aparecen conectados a los dos extremos de una barra o banda de estrellas que contiene el núcleo en su interior.

Imagen de la galaxia NGC 1300, en Eridanus.
Imagen de la galaxia NGC 1300, en Eridanus.

A lo largo de los brazos espirales pueden apreciarse estrellas supergigantes azules y rojas, cúmulos estelares y regiones de formación estelar. Las franjas de polvo delinean estructuras finas en el disco y la barra.

El núcleo muestra una extraordinaria y distintiva estructura espiral de «gran diseño» que mide aproximadamente 3.300 años luz. Solo las galaxias con barras centrales de gran tamaño parecen tener estos discos internos de «gran diseño», es decir, una espiral dentro de una espiral.

Los modelos sugieren que el gas de la barra central puede estar siendo impulsado hacia adentro, para luego caer en espiral hacia el centro a través del disco de «gran diseño», donde potencialmente podría alimentar un agujero negro central.

Galaxia «Ojo de Dios» (NGC 1232)

NGC 1232 es una gran galaxia espiral con una compañera distorsionada con forma de la letra griega «theta». La pareja se encuentra a unos 70 millones de años luz de distancia.

Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1232, en Eridanus.
Constelaciones de invierno: Ubicación de NGC 1232, en Eridanus.

La galaxia está clasificada como una galaxia espiral intermedia, es decir, en algún lugar entre una galaxia espiral barrada y una galaxia espiral no barrada.

Los brazos espirales azules, con sus muchas estrellas jóvenes y sus regiones de formación estelar, hacen un fuerte contraste con el núcleo de color amarillo-rojizo, formado por estrellas más viejas.

Imagen de la galaxia NGC 1232, en Eridanus.
Imagen de la galaxia NGC 1232, en Eridanus.

NGC 1232 es una galaxia espiral de «Gran Diseño» similar a M101 en la Osa Mayor. Sin embargo, en este caso, los brazos espirales están doblados y no curvados suavemente, como suele ser más típico. Esto se debe probablemente a interacciones gravitatorias con su vecina NGC 1232A, a la izquierda de la imagen.

Galaxias «Disco de Haley» (NGC 1532 y NGC 1531)

NGC 1532 y NGC 1531 son un par de galaxias en interacción a aproximadamente 55 millones de años luz de distancia. La galaxia más grande (NGC 1532) es una galaxia espiral y, desde nuestro punto de vista dentro de la Vía Láctea, se ve casi de lado. Se estima que la masa de NGC 1532 es ligeramente mayor que la de nuestra Vía Láctea.

Constelaciones de invierno: NGC 1532-31, en Eridanus.
Constelaciones de invierno: NGC 1532-31, en Eridanus.

Regiones intensamente rojizas de formación estelar salpican los bordes de los brazos polvorientos, perfilados en primer plano contra el disco galáctico.

La naturaleza tridimensional de la galaxia se pone de manifiesto por los brazos espirales del fondo que aparecen atenuados por el gas y polvo presentes en nuestra línea de visión.

Imagen de NGC 1531 y NGC 1532, galaxias en interacción en Eridanus.
Imagen de NGC 1531 y NGC 1532, galaxias en interacción en Eridanus.

La galaxia más pequeña del par (NGC 1531) queda empequeñecida por su compañera más grande, de manera similar a como la Gran Nube de Magallanes lo está en comparación con nuestra Vía Láctea.

Indicios de interacción entre estas dos galaxias se observan en al menos dos asociaciones errantes de estrellas y brillantes conglomerados de gas hidrógeno de color rojizo. Una curva en un brazo espiral de fondo de NGC 1532 y un posible puente de materia que conecta el par, sugieren continuas interacciones entre las dos galaxias.

Más Información: Eridanus constellation

Constelación de Lepus (La Liebre)

La constelación de Lepus se encuentra justo debajo de Orión. Prolongando el asterismo «Espada de Orión» hacia el sur (abajo) llegamos a Arneb, la estrella alfa de la constelación de Lepus.

Constelaciones de invierno: Lepus (La Liebre) se encuentra justo debajo de Orión. Prolongando el asterismo "Espada de Orión" hacia el sur (abajo) llegamos a Arneb, la estrella alfa de la constelación de Lepus.
Constelaciones de invierno: Lepus (La Liebre) se encuentra justo debajo de Orión. Prolongando el asterismo «Espada de Orión» hacia el sur (abajo) llegamos a Arneb, la estrella alfa de la constelación de Lepus.

Arneb forma el extremo meridional de un triángulo, en cuya base se encuentran las dos estrellas inferiores de la constelación de Orión: Saiph y Rigel.

Mitología

La historia cuenta que Orión, un gigante y hábil cazador, se jactaba de su habilidad y afirmaba que podía derrotar y cazar a cualquier criatura de la Tierra.

Gaia, la diosa de la Tierra, envió entonces una liebre gigante para poner a prueba la destreza de Orión. En otras versiones es Artemisa, la diosa de la caza, quien envía al animal para humillar a Orión.

Orión comenzó a perseguir a la liebre a través del cielo nocturno, ayudado por sus perros de caza, Can Mayor y Can Menor, pero la criatura ágil y astuta logró escapar de su constante persecución.

El dios Hermes quedó tan impresionado que colocó a la liebre en el firmamento, justo bajo los pies de Orión.

Estrellas principales

Orión es una constelación tan prominente que, entre el «Gran Cazador» y su grupo de brillantes constelaciones de invierno, apenas observamos el resto de su vecindario.

Efectivamente, pocos pueden identificar la constelación de Lepus, la Liebre, la representativa presa de Orión que yace a sus pies. Y no es de extrañar, ya que de las pocas estrellas que forman su figura, la más brillante, Arneb (α Lep), es solo de tercera magnitud.

Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Lepus (La Liebre).
Constelaciones de invierno: Estrellas principales de Lepus (La Liebre).

Arneb (α Lep, Alpha Leporis)

Con una magnitud de 2.58, Arneb es la estrella más brillante de la constelación de Lepus. Su nombre significa»La Liebre» en Árabe y se encuentra a 1.300 años luz de distancia de la Tierra.

Arneb es una supergigante de clase F (F0) y una versión más distante de la estrella Canopus en Carina, en el hemisferio sur. Esto significa que es una estrella masiva y luminosa, con una temperatura superficial relativamente alta.

Arneb tiene una luminosidad aproximadamente 13.000 veces mayor que la del Sol. Su temperatura superficial es de alrededor de 7.000 Kelvin, y su diámetro es unas 75 veces mayor que el del Sol, por lo que ocupa casi el tamaño de la órbita de Mercurio.

Arneb está en una fase avanzada de su evolución estelar. Ha agotado el hidrógeno en su núcleo y se encuentra en un estado de expansión y enfriamiento. Puede estar en camino de convertirse en una estrella supergigante roja, o ya haber pasado por esa fase.

Arneb muestra una composición química peculiar, con un contenido en nitrógeno cinco veces mayor que el del Sol. Esto se atribuye a procesos nucleares, como el ciclo del carbono, que involucran elementos como el carbono y el nitrógeno.

También tiene dos veces más sodio que el Sol, al igual que Canopus, como resultado de un ciclo de reacción nuclear similar. Con una masa de 8 a 10 veces la del Sol, es probable que muera como una enana blanca pequeña y densa del tamaño de la Tierra. Aunque sería una extraña enana blanca, compuesta de neón y oxígeno.

Nihal (β Lep, Beta Leporis)

Nihal es la segunda estrella más brillante de la constelación de Lepus. Con una magnitud aparente de alrededor de 2.84, se clasifica como una estrella de tercera magnitud. Se encuentra al suroeste de Arneb (Alpha Leporis).

Nihal forma con Arneb y las estrellas Gamma y Delta, un asterismo llamado «Trono de Jawza» o «Al-Nihal», que en árabe significa «los camellos comienzan a saciar su sed». Nihal es una estrella de clase G (G5), como el Sol, aunque al contrario que el Sol, es una gigante brillante en lugar de una enana.

Su color es muy similar al del Sol, con una temperatura (5.225 Kelvin) solo 555 Kelvin más fría que la superficie del Sol. Desde una distancia de 159 años luz, brilla 165 veces más que el Sol y tiene un radio 16 veces mayor.

Tres veces más masiva que el Sol, Nihal empezó siendo una estrella de clase A que fusionaba hdrógeno en su núcleo. Pero después de haber agotado su hidrógeno, actualmente se encuentra en un estado un tanto extraño y en rápida evolución hacia uno nuevo.

Efectivamente, dentro de unos 3 millones de años Nihal empezará a aumentar de brillo, según vaya fusionando helio para producir carbono.

Al igual que muchas estrellas, Nihal es un sistema binario. Su compañera, a solo 2,5 segundos de arco de distancia, ha sido catalogada con un brillo máximo de séptima magnitud y uno mínimo de undécima.

Esta compañera podría ser una doble eclipsante (Una estrella que se coloca periódicamente frente a su compañera), pero la discrepancia en la medida de la magnitud probablemente se deba a la dificultad de observar estrellas tenues con compañeros brillantes y cercanos que las eclipsan.

Nihal es una fuente de rayos X, lo que sugiere actividad magnética. Aunque la composición química de la estrella es similar a la del Sol, está considerablemente enriquecida en itrio y en las tierras raras praseodimio, neodimio y samario.

«Estrella Carmesí de Hind» (R Leporis)

R Leporis es una estrella de carbono tipo C6 que brilla con una luz de color rojo profundo. Fue descubierta en 1845 por J. R. Hind (1823-1895), y denominada en su honor como «Estrella Carmesí de Hind».

Las estrellas de carbono son raras y la mayoría están lejos, pero R Leporis, a una distancia de aproximadamente 1.100 años luz, es una de las más cercanas a la Tierra.

R Leporis también tiene la distinción de ser una magnífica «variable de periodo largo» como Mira (de ahí el nombre de «Variables Mira»). Estas estrellas han perdido su sentido del equilibrio y su radio, temperatura y luminosidad, son pulsantes.

R Leporis varía en brillo cuatro magnitudes de manera compleja en un periodo de 432 días. Tiene un ciclo superpuesto mucho más largo de unos 40 años que la lleva de la sexta magnitud (haciéndola apenas visible a simple vista) a la duodécima, 100 veces más débil.

Estrella Carmesí de Hind (R  Leporis).
Estrella Carmesí de Hind (R  Leporis).

R Leporis, al igual que sus estrellas hermanas, dispone de un núcleo muerto de carbono y oxígeno (pero aun sigue fusionando hidrógeno en helio y helio en carbono en capas circundantes) y está ahora en proceso de desprender su envoltura externa.

Una vez expulse su envoltura, su núcleo caliente iluminará el viento circundante para formar una nebulosa planetaria y luego finalmente morirá, para convertirse en una enana blanca fría y bastante masiva, similar a Sirius B.

Gran parte del carbono que existe en el Universo proviene de este tipo de estrellas, que se extinguieron mucho antes de que naciera el Sol hace 4.500 millones de años, incluido el carbono presente en los seres vivos.

Asterismos

En la constelación de Lepus existe un asterismo conocido como «Trono de Jawza», formado por las estrellas α Lep, β Lep, γ Lep y δ Lep.

Constelaciones de invierno: Asterismo conocido como "Trono de Jawza", formado por las estrellas α Lep, β Lep, γ Lep y δ Lep, en Lepus (La Liebre).
Constelaciones de invierno: Asterismo conocido como «Trono de Jawza», formado por las estrellas α Lep, β Lep, γ Lep y δ Lep, en Lepus (La Liebre).

Objetos más interesantes

Aunque Lepus no contiene objetos celestes notables, cuenta con un cúmulo estelar del catálogo Messier. En esta región del cielo se pueden observar varias galaxias débiles.

Cúmulo globular M79 (NGC 1904)

Prolongando una vez la distancia entre Arneb y Nihal en línea recta hacia abajo, llegamos al cúmulo globular M 79, el único objeto Messier de la constelación de Lepus. Tiene una magnitud de 7.7 y se encuentra a 42.000 años luz de distancia.

Descubierto en 1780 por Pierre Méchain, colaborador de Charles Messier, M79 es un cúmulo globular con una magnitud de 8. El denso núcleo de M 79 aparece, visto con prismáticos, como un pequeño parche difuso. Se necesita un telescopio de tamaño mediano para resolver sus estrellas individualmente.

Constelaciones de invierno: Ubicación de M79, en Lepus (La Liebre).
Constelaciones de invierno: Ubicación de M79, en Lepus (La Liebre).

M79 es un objeto raro para estar la constelación de Lepus, ya que esta constelación se encuentra en dirección opuesta al centro galáctico.

Efectivamente, mientras que la mayoría de los cúmulos globulares en nuestra galaxia aparecen alrededor del núcleo galáctico en Sagitario, M79 es uno de los pocos que se ven en el lado opuesto del cielo, lejos del centro de la galaxia.

Esto se debe a que la Tierra se encuentra entre M79 y el centro de la galaxia. Este cúmulo está aproximadamente a 41.000 años luz de nosotros pero a aproximadamente 60.000 años luz del centro galáctico.

Imagen del cúmulo globular M79 (NGC 1904), en Lepus (La Liebre).
Imagen del cúmulo globular M79 (NGC 1904), en Lepus (La Liebre).

M79 también es uno de los dos cúmulos globulares en el catálogo de Messier que nuestra galaxia, La vía Láctea, podría haber «robado» de otras galaxias cercanas en el pasado reciente.

Una densidad inusual de estrellas gigantes rojas en la dirección de la constelación del Can Mayor (no muy lejos de M79) podría ser el remanente de una galaxia enana que actualmente está siendo despedazada y absorbida por la Vía Láctea.

Efectivamente, nuestra galaxia podría haberle arrebatado M79 a esta pequeña galaxia, conocida como la «Galaxia Enana Canis Major».

Nebulosa «Espirógrafo» (IC 418)

IC 418 es una nebulosa planetaria cerca de Lambda y Nu Leporis, en la oreja derecha de la liebre. Está ubicada a unos 2.000 años luz de distancia de la Tierra.

Constelaciones de invierno: Ubicación de IC 418, en Lepus (La Liebre).
Constelaciones de invierno: Ubicación de IC 418, en Lepus (La Liebre).

Una nebulosa planetaria representa la etapa final en la evolución de una estrella similar a nuestro Sol. La estrella en el centro de IC 418 era una gigante roja hace unos miles de años, pero luego expulsó sus capas exteriores al espacio para formar la nebulosa, que ahora ha expandido su diámetro a aproximadamente 0.2 años luz.

Imagen de IC 418, nebulosa «Espirógrafo», en Lepus (La Liebre).
Imagen de IC 418, nebulosa «Espirógrafo», en Lepus (La Liebre).

El remanente estelar en el centro de esta nebulosa es el núcleo caliente de esta gigante roja, desde el cual la radiación ultravioleta se irradia hacia el gas circundante, causando su fluorescencia.

Durante los próximos miles de años, la nebulosa se dispersará gradualmente en el espacio, y luego la estrella se enfriará y desvanecerá durante millones de años, conviertiéndose en una enana blanca.

Nuestro propio Sol experimentará un destino similar, pero afortunadamente esto no ocurrirá hasta dentro de unos 5.000 millones de años.

Más Información: Lepus constellation

Etiquetas:
,
Sin Comentarios

Escribe un Comentario

¡Súbete a bordo!

¡Súbete a bordo!

Suscríbete gratuitamente para estar informado de las novedades que llegan desde Más Allá del Azul Pálido.

¡Bienvenido a bordo rumbo a lo desconocido!

¡Súbete a bordo!

¡Súbete a bordo!

Suscríbete gratuitamente para estar informado de las novedades que llegan desde Más Allá del Azul Pálido.

¡Bienvenido a bordo rumbo a lo desconocido!